Wildfire Smoke y COVID-19 son un doble golpe para la calidad del aire interior en los EE. UU.


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Usted mató a decenas de estadounidenses y destruyó cientos de hogares, pero la mayor amenaza de los incendios forestales en la costa oeste de Estados Unidos puede ser invisible. Las diminutas partículas de ceniza y los productos químicos en el aire creados por los incendios pueden viajar cientos o incluso miles de kilómetros, causando no solo síntomas a corto plazo como asma u ojos llorosos, sino también daños cardiovasculares graves a largo plazo que ponen en riesgo el riesgo de muerte. potencialmente aumentar millones de personas.

Las pautas para una vida saludable durante los grandes incendios han sido simples durante mucho tiempo: quédese adentro y use filtros de aire cuando sea posible para atrapar estas peligrosas micropartículas. Sin embargo, la pandemia de coronavirus ha resultado en una falta de suministros críticos para la calidad del aire y está forzando algunas compensaciones difíciles en la seguridad del aire interior.

Tanto las partículas finas de humo como el coronavirus pueden ser capturados por una clase de filtros de aire conocidos como MERV-13. que se puede instalar en muchos sistemas de calefacción y aire acondicionado existentes. Debido a que estos filtros no se usaban ampliamente antes de la pandemia, un aumento repentino en la demanda ha resultado en una escasez persistente de MERV-13.

Mike Gallagher, presidente del contratista de HVAC Western Allied, cree que esto sorprenderá a los gerentes de edificios comerciales una vez que la ola actual de incendios disminuya.

“Una vez que el humo se ha ido, huele bien afuera, pero entras al edificio y huele a humo. Entonces se dan cuenta de que necesitan filtros nuevos ”, dice Gallagher. Sin embargo, con listas de espera para filtros MERV-13 de hasta dos meses, Gallagher espera que muchos edificios en áreas afectadas por el humo tengan que recurrir temporalmente a los filtros MERV-8, que no pueden eliminar el coronavirus del aire. Esto podría aumentar el riesgo de infección en espacios compartidos como oficinas, restaurantes y cines.

El coronavirus obliga a una segunda elección difícil mientras los incendios arden: si se debe dejar entrar el aire exterior para reducir el riesgo de infección, o si se deben sellar los edificios

"Para [protection against] COVID desea que la tasa de ventilación [outside air] sea tan alta como sea posible ”, dice el veterano de HVAC Tom Javins. “Pero con el humo devastador, desea mantener la tasa de ventilación lo más baja posible. Porque el contaminante está en el aire exterior, no en el interior. “

Javins forma parte de un comité de la Sociedad Estadounidense de Ingenieros de Calefacción, Refrigeración y Aire Acondicionado (ASHRAE) que desarrolla las mejores prácticas para la calefacción y ventilación en condiciones devastadoras. Si bien el doble vínculo del coronavirus y el humo es un desafío, su mayor preocupación es la indiferencia generalizada: "La mayoría [commercial] los gerentes de instalaciones no hacen nada" para adaptarse a la peligrosa calidad del aire exterior, dice, y a menudo encuentra las rejillas de ventilación. que el control del flujo de aire exterior para edificios grandes ha fallado por completo. La mayoría de las veces, estas rejillas de ventilación, conocidas como persianas, permanecen cerradas para mantener alejadas las partículas de fuego, pero aumentan el riesgo de COVID-19 para los ocupantes.

El intento de proteger las casas privadas del humo de los incendios forestales es un desafío aparte. Según Sarah Coefield, especialista en calidad del aire de Missoula, Mont. Muchos hogares en el oeste y el noroeste del Pacífico no tienen sistemas centrales de HVAC que puedan filtrar las partículas de humo. Como resultado, dependen de dispositivos portátiles de filtrado de aire, que a menudo son efectivos pero actualmente son difíciles de encontrar debido a la demanda de coronavirus.

Incluso cuando están disponibles, los filtros de aire portátiles pueden ser costosos y costar fácilmente hasta varios cientos de dólares por un dispositivo lo suficientemente grande como para purificar el aire en una sola habitación. Esto subraya un problema mayor: como se vio con el coronavirus, los ricos pueden protegerse mejor de los efectos en la salud de los incendios forestales. Además del costo del filtrado, las casas o apartamentos de menor categoría pueden experimentar más fugas en las ventanas y puertas que permiten la entrada de contaminantes. Y nuevamente, al igual que con COVID-19, no todos los trabajadores pueden protegerse por igual; los trabajadores agrícolas, por ejemplo, no pueden trabajar desde casa para escapar del humo.

Esta es una de las razones por las que Javins, a pesar de su experiencia profesional, es incómodo concentrarse en una mejor filtración del aire para abordar los riesgos para la salud de los contaminantes de los incendios forestales. "Hablamos sobre cómo lidiar con los síntomas", dice, "y realmente no hablamos sobre cómo lidiar con el problema": la tasa de aceleración e intensidad de los incendios forestales. Los expertos atribuyen la ola de incendios forestales a una combinación de una gestión forestal deficiente y el cambio climático provocado por el hombre. Estos son problemas que ningún filtro de aire puede resolver.

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