Un monumento a la historia de los negros de California pronto podría ser destruido



Mientras activistas antirracistas derrumban estatuas de propietarios de esclavos en todo el país, UC San Francisco amenaza con demoler un tipo diferente de monumento: un mural que representa a un famoso ex esclavo.

El trabajo muestra a Biddy Mason, una partera afroamericana que, afortunadamente, se levantó en Los Ángeles después de obtener su libertad a mediados de la década de 1850. Desde la Gran Depresión, el mural ha sido exhibido junto con otros nueve en el Salón de UC en el campus principal de la universidad. Ahora el edificio y sus obras de arte serán demolidas para dar cabida a nuevas oficinas, salas médicas y de investigación.

A mediados de la década de 1930, UC San Francisco encargó al artista nacido en Polonia Bernard Zakheim que produjera una serie de murales de la historia médica de California. Zakheim, que estudió con Diego Rivera, fue considerada una de las figuras artísticas más importantes del estado. Al igual que sus murales en la Coit Tower de San Francisco, su trabajo en UC San Francisco es un símbolo del estilo moderno y audaz de la era del New Deal. Fueron aclamados como la "joya de la colección de arte de la universidad".

El panel con Biddy Mason es quizás el más históricamente significativo de los 10 murales. En ella, Mason cuida al Dr. John Griffin, una de las principales autoridades médicas preeminentes en Los Ángeles, por un paciente con malaria. A continuación, más pacientes esperan el tratamiento de Griffin y Mason, quienes entraron en una reconocida asociación médica en Los Ángeles a mediados del siglo XIX.

Lo que hace que el mural sea único es su composición. El foco está en Mason. Está rodeado por un grupo de hombres blancos: soldados, pacientes, médicos, funcionarios de la ciudad, pero no está subordinado a ellos. Más bien, ella cuida al paciente directamente como una autoridad médica independiente. Zakheim le muestra a Mason cómo era ella: una presencia curativa y un pilar de principios de Los Ángeles.

Biddy Mason comenzó sus días en circunstancias radicalmente diferentes. Ella nació en la esclavitud en el cinturón de algodón de Georgia en 1818 y parecía destinada a la vida en el trabajo duro y la muerte en la oscuridad. Al igual que otros afroamericanos esclavizados, ella carecía de un apellido legal. Ella era solo Bridget o Biddy.

A fines de la década de 1840, Biddy se embarcó en un viaje largo y extraño, uno que la llevó desde el sur y a través del continente. Ella fue como esclava, transportada por la fuerza por su amo junto con varias otras mujeres y niños negros. Primero llegaron a Utah antes de mudarse a una pequeña colonia mormona en San Bernardino, California, en 1851.

Aunque California era técnicamente un estado libre, las autoridades ignoraron a los dueños de esclavos en el medio. Varias docenas de esclavos trabajaban solo en San Bernardino. No fue hasta 1856, seis años después de que California prohibió la esclavitud humana, que Biddy, junto con otras 13 mujeres y niños afroamericanos, obtuvieron su libertad en un tribunal de Los Ángeles.

Cuando Biddy fue libre, adoptó el apellido Mason y comenzó un ascenso poco probable a través de las filas sociales de principios de Los Ángeles. Ella usó dinero que trabajó como asistente del Dr. Griffin había ganado para invertir en bienes raíces justo cuando LA estaba en auge. A pesar de ser analfabeto y estar expuesto a la discriminación racista y de género, Mason acumuló una enorme fortuna. Algunas estimaciones estiman activos totales de $ 300,000 (equivalente a $ 8.5 millones hoy).

Mason es conocida no solo por su extraña visión para los negocios, sino también por su filantropía. Ella dio generosamente, desde su tiempo, dinero y experiencia médica, a los necesitados en Los Ángeles. Ella fue la cofundadora de la primera iglesia afroamericana en la ciudad. La primera iglesia episcopal metodista africana sigue siendo una piedra angular de la comunidad negra en Los Ángeles.

Ahora una pieza del legado de Mason, la representación artística más antigua conocida de la famosa mujer liberada, está a punto de ser demolida.

Los portavoces de la universidad afirman que UC San Francisco no puede cubrir el costo de retirar y almacenar los murales, que se estima en $ 8 millones. Si el precio de ahorrar 10 frescos es prohibitivo, uno se pregunta dónde encontrará la universidad los fondos para su proyecto de expansión planificado de 1,5 millones de metros cuadrados. Quizás la universidad podría comenzar a sumergirse en su fundación de casi $ 4 mil millones.

Los residentes ya comenzaron a protestar contra el proyecto de desarrollo, que consiste en colocar la primera piedra en 2023. Argumentan que la expansión traerá a miles de trabajadores al campus de Parnassus Heights, lo que representa una carga adicional para los abrumados sistemas de tránsito y vivienda de la comunidad. Los críticos pueden incluir la destrucción de la historia de la universidad en su lista de quejas.

El hijo del artista, Nathan Zakheim, tiene tres meses para proponer un plan para retirar los murales a expensas de la familia. Después de eso, la universidad buscará sugerencias del público para hacerse cargo de los murales, nuevamente sin fondos de UC San Francisco. Si nadie responde: demolición.

UC San Francisco propone una solución de Silicon Valley: una réplica digital de los murales que luego se mostrarán en una pantalla de realidad virtual. Las gafas protectoras les dieron a los visitantes una visión del arte destruido por la universidad.

El momento no podría ser peor. Durante una encrucijada en las relaciones raciales cuando las voces negras americanas encuentran una nueva compra, la universidad amenaza una parte importante de la historia de las mujeres negras.

Hay pocos monumentos de color para las mujeres en los Estados Unidos. Aún menos si se le permite a la universidad continuar sus planes mal considerados para saquear el mural de Biddy Mason junto con otros nueve. Las vidas negras cuentan. Y la historia de los negros también.

Jackie Broxton es el director gerente de la Fundación Benéfica Biddy Mason, que brinda servicios y apoyo a la población de jóvenes de enfermería de Los Ángeles. Kevin Waite es profesor asistente de historia en la Universidad de Durham y codirector de un proyecto financiado por el National Endowment for the Humanities sobre la vida y los tiempos de Biddy Mason.

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