Un microcosmos de América segregada: la mejor foto de Michael von Graffenried | fotografía


TEl tipo de la izquierda es Frank Palombo, el exjefe de policía de New Bern, Carolina del Norte, una ciudad que he fotografiado durante los últimos 15 años. En 2006, una organización llamada Swiss Roots me invitó a documentar New Bern como parte de su misión de promover una imagen positiva de Suiza, mi país, en los Estados Unidos.

Vinieron a mí en parte porque mi antepasado es el colono Christopher von Graffenried, quien fundó New Bern en 1710 después de un conflicto con una tribu india llamada Tuscarora. No sabía nada de él y al principio no me interesaba el proyecto ni mi historia familiar. Pero un mes después cambié de opinión: era una oportunidad para averiguar si los prejuicios suizos sobre la América de George Bush eran ciertos.

Lo primero que hice fue preguntarle a la policía de New Bern si podía viajar en uno de sus vehículos durante unos días. Palombo me invitó a visitar a soldados heridos de Irak con él en un hospital militar. Palombo había comenzado su carrera en la Fuerza Aérea y luego se unió al Departamento de Policía de Florida antes de establecerse en New Bern, donde terminó como jefe en 1997. Subimos al coche y yo estaba en el asiento delantero junto al conductor. Para mi sorpresa, se nos unió un portavoz de la policía, el hombre que se puso la corbata. Me di cuenta de que querían algo de control sobre la situación.

Aunque pasé la tarde fotografiando a veteranos de guerra discapacitados, esta fue la única foto de ese día que incluí en el último libro de fotos de Our Town. En el camino, a menudo encuentro mis tomas más interesantes por casualidad, por lo que el destino ya no es tan importante. En palabras de mi amigo y gran influencia, el fotógrafo Robert Frank: “Tú tomas la foto y corres”. Una foto no es interesante si los sujetos tienen tiempo para componerse.

Empecé a ver a New Bern como un microcosmos de todo el país. En Estados Unidos, un lugar donde todos saben que deben aparecer con la mejor luz posible, todos posan o están listos para ser fotografiados. En mi primera visita, la comunidad me recibió con entusiasmo: les gustó que yo fuera descendiente del fundador de la ciudad. Pero cuanto más me quedaba allí, volvía todos los años, me quedaba hasta un mes, observaba y fotografiaba, más cambiaba la atmósfera. La situación en el coche de la policía reflejó mi experiencia en general. Con el paso de los años, los vecinos empezaron a sospechar cada vez más de mi presencia, al ver que mis fotografías no representaban una visión turística y promocional de la ciudad, sino la realidad cotidiana tal como yo la veía.

New Bern me pareció un lugar dividido. Su historia de conflicto racial y segregación, primero entre colonos europeos e indios, luego entre ciudadanos blancos y afroamericanos esclavizados, no parecía un pasado lejano. La ciudad es el hogar de 30.000 personas, 55% blancos y 33% negros, pero rara vez he visto estas comunidades entremezcladas. Esta fuerte división apenas fue notada por las personas con las que hablé.

Llamé a mi proyecto Our Town, basado en la obra de teatro homónima de Thornton Wilder de 1938. La idea de esta obra es que los vivos no ven la realidad. Solo cuando mueren en el acto final pueden comprender completamente el entorno que han dejado atrás. En la misma línea, mi fotografía se trata de capturar una realidad a la que las personas son ciegas, no solo mostrar lo que ven o quieren ver. Como el resto del mundo, después de la muerte de George Floyd en mayo de 2020, los habitantes de New Bern se despertaron y comenzaron a cuestionar su separación.

Había reconocido mis propias deficiencias unos años antes. Fui a una iglesia afroamericana local un domingo por la mañana. Yo era la única persona blanca y el pastor me invitó a presentarme a la iglesia y explicar mi trabajo. A partir de ese momento pude cambiar el rumbo del proyecto, pero también luchar contra mi propia ceguera racial. Antes de eso, solo tenía la mitad de la historia de New Bern.

Lo que se planeó como un proyecto de dos años financiado por Swiss Roots se ha convertido en un proyecto independiente de 15 años. Me convertí en fotógrafo por curiosidad, pero también para conocerme a mí mismo. Nuestra ciudad era el reflejo de una comunidad a la que no pertenecía, pero también me mostró un espejo. Me permitió enfrentar mis propios miedos y suposiciones. De esta forma la fotografía es mi terapia muy personal.

Michael von Graffenried
Michael von Graffenried

Currículum vitae de Michael von Graffenried

Nació: Berna, Suiza, 1957
Educado: Autodidacta
Influencias: «Mi amigo Robert Frank».
Punto álgido: «Después de René Burri y Robert Frank, el tercer suizo en recibir el premio Dr. Erich Salomon de la Sociedad Alemana de Fotografía».
Punto bajo: «Mi impaciencia.»
Consejo superior: «Sea curioso y abierto».

Our Town ahora es publicado por Steidl

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