Sidney Poitier fue una figura definitoria de una negrura excepcional | Sidney Poitier


tuTras el anuncio de la muerte de la leyenda de Hollywood Sidney Poitier envié un tuit que mostraba mi foto favorita de él. La foto en cuestión muestra a un Poitier sin camisa con gafas de sol oscuras como Miles Davis en la portada de «Round About Midnight», tocando el saxofón junto al músico de jazz Sonny Stitt mientras está parado en la calle, rodeado por una comunidad de espectadores agradecidos, también conocido como «The personas». La razón por la que amo tanto esta foto es porque ofrece una imagen más compleja de Poitier que la que lo definió en el apogeo de su fama en Hollywood. Nunca he podido confirmar el contexto de esta foto, pero siempre supuse que fue tomada en preparación para su papel de trompetista extranjero en la película Paris Blues. Sin embargo, el cuadro en sí sugiere una autenticidad, una cierta credibilidad callejera mucho más compleja que el conveniente simbolismo integracionista al que tantas veces ha sido reducida su persona.

A fines de la década de 1960, Sidney Poitier fue la mayor atracción de taquilla en Estados Unidos. Con películas como In the Heat of the Night, To Sir With Love y Guess Who’s Coming to Dinner, sus películas se habían convertido en un género propio. Lograr esto no ha sido tarea fácil. Cuando Poitier comenzó su carrera, la mayoría de las películas con actores predominantemente negros eran musicales. Los hombres negros que aparecían en películas exclusivamente blancas tendían a ser retratados como bufones infantiles e inarticulados; Payasos raciales que se rascaban cuando no tenían comezón y se reían cuando nada era divertido. El ascenso de Poitier a la cima de Hollywood Mountain cambió eso. A menudo era el hombre negro solitario que se movía a través de espacios en blanco hostiles. Su imagen sofisticada, erudita y digna era la antítesis de la astucia y bufonadas que habían representado anteriormente personalidades como Stepin’ Fetchit, Mantan Moreland, Eddie «Rochester» Anderson y Willie Best. Al igual que muchos músicos de jazz de élite de mediados de siglo, Poitier quería que la gente lo viera como un artista en lugar de un animador estereotipado. Y lo logró.

Cuando su personaje quizás más famoso, Virgil Tibbs de En el calor de la noche, pidió a los policías blancos racistas del sur que respetaran su nombre: «¡Me llaman señor Tibbs!» Poitier era como Muhammad Ali, que había pedido lo mismo en el ring y en la vida real. En la película, el personaje de Endicott se ofendió por el hecho de que el «altivo» Tibbs en realidad le había hablado en pie de igualdad en lugar del tonto sumiso y servil que esperaba que fuera. Entonces Endicott golpea a Tibbs en la cara por dejar su asiento. Pero más rápido que un abrir y cerrar de ojos, Tibbs reaccionó de la misma manera, sacando el sabor de la boca de Endicott, por así decirlo. La «bofetada» -ese legendario momento cinematográfico en el que la fama de Poitier le dio a su personaje la oportunidad de vengarse de un hombre blanco sin temor a represalias- demostró que aún podía hacerlo solo porque era conocido por interpretar a estos verdaderos caballeros. en la pantalla hace su negocio cuando tiene que hacerlo.

La imagen de Poitier en la película a menudo se ha comparado con la del Dr. Martin Luther King Jr. asociado; Poitier ganó el Oscar al mejor actor el mismo año en que King recibió el Premio Nobel. Pero en este caso, cuando Tibbs Endicott respondió, el personaje con el que estaría más asociado reveló que su personalidad compleja tenía múltiples niveles. Puede haber recordado a MLK, pero a fines de la década de 1960, cuando las afirmaciones de Black Power desafiaron el movimiento de derechos civiles, Virgil Tibbs no puso la otra mejilla. Aquí tenía más en común con Malcolm X que con el Dr. King, independientemente de lo que su personalidad medida pueda hacer creer a algunas personas.

Ver como un niño en el calor de la noche dejó una marca indeleble en mi mente adulta. Ser un caballero respetado no significaba aceptar la humillación, literal o figurativamente. Pedirle a estos racistas del celuloide que lo respeten y les demuestren que puede maniobrar en una multitud de formas me dijo que ser redondo y multidimensional, desafiar toda categorización y ser supremo, era de hecho el camino correcto a seguir Mezclando intelecto con autenticidad. Eso es lo que representaba Tibbs, la gran personalidad cinematográfica de Poitier, y en particular esta foto de él tocando el saxofón con sus gafas de sol, rodeado de oscuridad.

Sidney Poitier y Rod Steiger en Al calor de la noche
Sidney Poitier y Rod Steiger en Al calor de la noche. Foto: Artistas Unidos / Allstar

Muchos años después de que vi por primera vez a Poitier en esta innovadora película, tuve el placer especial de conocerlo. A fines de la década de 1990, Poitier fue el orador inaugural en la Escuela de Artes Cinematográficas de la USC, donde he pasado los últimos 30 años de mi vida profesional. Verlo de niño, el negro solitario desplazándose por laberínticas salas blancas, era comparable a la vida profesional que encontraba en las raras salas de la ciencia. Mostrar modales caballerosos coexistió con la idea de que no todos estaban de acuerdo en que realmente pertenezco a un espacio tan elitista. Al igual que Virgil Tibbs, podría ser diplomático, pero como decía en ese hilarante anuncio de licor de malta de la década de 1980: «No se deje engañar por el sabor suave».

De pie en el escenario final con todas las insignias académicas mientras le pongo un sombrero de doctorado a un estudiante de doctorado recién graduado y me pregunto cómo las personas que crearon toda esta pompa y circunstancia de la educación superior ciertamente nunca podrían imaginar un gato como yo De esa manera, me volví hacia Veo a Poitier caminando hacia mí con la mano extendida y una amplia sonrisa. Sus palabras, «Encantado de conocerlo, Dr.» resonaron cuando estreché su mano. Mientras estábamos allí, me di cuenta de la magnitud del momento. Hizo varios elogios y cortesías, tan graciosos en la vida como en su personalidad. Compartimos una risa cómplice. Pero fue Sidney Poitier, no Virgil Tibbs. Él entendió lo que significaba todo, y yo también. Las cosas que se entienden a menudo no necesitan ser articuladas.

Sidney Poitier fue un gigante de la cultura estadounidense. Es sin duda una de las figuras más importantes de la historia de Hollywood. El legado monumental del estilo de Poitier es evidente en aquellos a los que influyó. Ya sea la carrera del rey contemporáneo de Hollywood, Denzel Washington, o la del primer presidente negro de la nación, Barack Obama. Sidney Poitier, el respetado caballero del cine, fue innovador, inspirador, fresco, complejo y al mismo tiempo auténtico. La era que él representó ya pasó, pero todavía estamos construyendo sobre los cimientos que él puso. ¡Descansa en el poder!



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