Se acabaron los trabajos, se desperdiciaron las inversiones: los safaris desiertos de África están cobrando un precio cada vez mayor


MABARHULE, Sudáfrica (Reuters) – Cuando Khimbini Hlongwane gastó la mayor parte de los ahorros de su pequeño operador de safari en el depósito para un nuevo minibús en febrero, parecía una apuesta segura.

Los turistas son vistos en un safari observando una manada de búfalos en una reserva de caza junto al mundialmente famoso Parque Nacional Kruger en la provincia de Mpumalanga, Sudáfrica, el 11 de abril de 2019. REUTERS / Siphiwe Sibeko

Sus ingresos se duplicaron el año anterior. Y reservas de turistas estadounidenses, británicos y brasileños que esperan ver elefantes, jirafas y leones en el famoso Parque Nacional Kruger de Sudáfrica.

Ahora que las fronteras están cerradas y las líneas aéreas están en tierra debido a la pandemia de COVID 19, la industria de safaris de miles de millones de dólares de África se está desintegrando y ya no puede pagar los pagos para el nuevo 21 plazas que puede permitírselo estacionamiento en el polvo se acumula.

"No se ha movido desde el día en que lo compramos", dijo Hlongwane, quien se vio obligado a dejar de pagar los salarios de sus cinco empleados. "Podríamos haber usado ese dinero ahora para sobrevivir".

Desde Masai Mara de Kenia hasta el Delta del Okavango en Botswana, las comunidades rurales cuyos ingresos dependen de safaris experimentan su sustento y sus sueños. Cientos de miles de personas dependen del sector, sin mencionar a sus familias.

Una caída en el dólar turístico ha afectado mucho a los proyectos de conservación. E incluso si los países de todo el mundo aflojan las barreras, los parques de juegos, las casas de campo y las agencias de viajes se enfrentan a un futuro sombrío.

Según una estimación de SafariBookings, la industria del safari genera ventas anuales de alrededor de $ 12.4 mil millones para Sudáfrica, Botswana, Kenia, Ruanda, Tanzania, Uganda y Zambia, los principales destinos de viaje de África para los turistas de vida silvestre.

Sin embargo, una encuesta de más de 300 operadores turísticos realizada por la plataforma de viajes de safari en línea este mes encontró que casi el 93% informó una caída en las reservas de al menos el 75% debido a la pandemia. Las cancelaciones también han aumentado, dijo la mayoría de ellas.

"¿Cuánto tiempo podemos continuar?"

Leon Plutsick's Distinctly Africa Lodge en la reserva de caza privada Manyeleti en el borde del Parque Nacional Kruger estaba lleno en marzo.

Hoy sus empleados están en casa y los mandriles han buscado en su cocina desocupada.

"¿Estamos llegando a un punto en el que tenemos que preguntarnos cuánto tiempo seguiremos?" él dijo. "Muchos de nosotros vivimos de las reservas solo para sobrevivir".

Plutsick no está solo.

Una encuesta realizada por la agencia de turismo local el mes pasado entre casi 500 empresas en el distrito de Kruger Lowveld, el corazón del safari en Sudáfrica, encontró que el 90% creía que no sobrevivirían incluso si las fronteras internacionales se abrieran de inmediato.

Más de dos tercios de ellos despidieron empleados.

La falta de dólares para turistas está obligando a los proyectos de vida silvestre en África a recortar. Más allá de los costos humanos, los conservacionistas temen que la creciente desesperación en las comunidades rurales afectadas por COVID-19 pueda desencadenar una ola de caza furtiva.

Tres parques de vida silvestre populares en Sudáfrica han descornado recientemente docenas de rinocerontes como medida preventiva, con la esperanza de que esto los haga menos atractivos para los cazadores furtivos.

En Mabarhule, un municipio al borde del Parque Nacional Kruger, aproximadamente la mitad de la población estaba desempleada antes de la pandemia.

Los trabajadores independientes como Sipho Nkosi, un guía turístico y padre de cuatro hijos, que normalmente gana alrededor de 550 rand ($ 33) por viaje, no tienen una red de seguridad.

"Ahorramos algo de dinero. Pero nos estamos quedando sin comida, así que nos moriremos de hambre", dijo Nkosi, de pie frente a un centro comunitario semiacabado construido con donaciones turísticas.

"¿UN AGUJERO MÁS GRANDE?" [19659011] El Madilika Craft Center está tan cerca de la frontera del Parque Nacional Kruger que los leones a veces rugen en la distancia.

Una capa de polvo ahora cubre las paredes rosadas de la cooperativa de mujeres, que se cerró cuando la casa salvaje privada en la que vendió sus joyas tradicionales de perlas Xitsonga que cerraron en marzo.

Ahora que sus ingresos se han ido, la cofundadora Jane Mashele espera que las batatas y las espinacas en su jardín sean suficientes para alimentar a sus cuatro nietos huérfanos. [19659004] "Fundamos el centro porque estábamos cansados ​​de sentarnos en casa sin trabajo", dijo, "es terrible".

En Sudáfrica, donde la mayoría de los casos de COVID-19 son africanos nación, el ministro de turismo Mmamoloko Kubayi-Ngubane advirtió al parlamento el mes pasado que hasta 600,000 empleos estarían en riesgo si el sector permaneciera cerrado hasta septiembre.

Las iniciativas de ayuda del gobierno, como ofrecer a Sudáfrica que otorgue subvenciones únicas de 50,000 al azar ($ 3,000) a pequeñas empresas de turismo, harán poco para frenar las pérdidas, dijeron algunos operadores.

Ante el inminente desastre financiero, el Consejo Empresarial de Turismo de Sudáfrica, el grupo de presión de la industria, está presionando para que el turismo internacional se reanude en septiembre.

Dado que el pico de la pandemia en la mayor parte del continente probablemente esté a meses de distancia, esto parece poco probable.

En cambio, el gobierno sudafricano ha declarado que no se espera que el turismo regional e internacional se reanude hasta el próximo año.

Kenia, Namibia y Ruanda también están cerrados a los visitantes internacionales, mientras que los turistas son admitidos en Zambia, pero se enfrentan a una cuarentena de dos semanas a su llegada. Tanzania ha reducido los requisitos de cuarentena y da la bienvenida a invitados extranjeros.

Un operador turístico de África Oriental dijo que incluso si las restricciones se relajaran, los viajeros internacionales podrían desanimarse ante la posibilidad de cuarentenas cuando regresen a casa.

Mientras tanto, Sudáfrica espera que los visitantes locales puedan avanzar en la primera fase de una recuperación. Los parques nacionales de Sudáfrica se están abriendo para safaris sin conductor.

El operador turístico y guía turístico Khimbini Hlongwane se encuentra junto a su vehículo durante el brote de la enfermedad por coronavirus (COVID-19) en Mabarhule, una aldea al borde del Parque Nacional Kruger, Sudáfrica, 27 de mayo de 2020. REUTERS / Mfuneko Toyana

Sin embargo, las pernoctaciones y los viajes a través de las fronteras provinciales siguen prohibidos bajo las restricciones actuales. Incluso si esto es permisible, algunos operadores temen que los visitantes locales no sean suficientes para salvar sus negocios.

"Apertura para dos, cuatro o seis personas, ¿realmente vale la pena?" Preguntó el dueño del Lodge Plutsick. "Solo voy a cavar un hoyo más grande".

($ 1 = 16,8141 rand)

Informe adicional de Omar Mohammed en Nairobi; Editado por Joe Bavier y Mike Collett-White

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