¿Qué causó los incendios forestales en California? La crisis recurrente explicada


Las imágenes y los informes de California de esta semana son abrumadores: colosales incendios forestales simultáneos que devastan propiedades y paisajes, extraños cielos anaranjados, enormes nubes de humo, deterioro de la calidad del aire, más de 64.000 personas obligadas a evacuar, y todo ello exacerba los riesgos de Covid-19.

Si esto se siente como un déjà vu, esta es la razón: Los incendios forestales se están volviendo más frecuentes y severos en California . La última temporada de horror fue 2018, cuando ocurrieron 10 incendios importantes, cada uno de los cuales quemó más de 500 acres. La más notoria de todas fue la hoguera que mató a 86 personas en el paraíso y provocó pérdidas de más de $ 16.5 mil millones, según la compañía de seguros alemana Munich RE.

Este agosto fue el más caluroso en California que jamás haya existido (como lo fue) otros cinco estados ), que están creando las condiciones para la serie extraordinaria de incendios particularmente grandes que ahora están ardiendo. Cinco de los incendios actuales están en los 20 incendios forestales más grandes en la historia del estado: August Complex (el mayor incendio en la historia del estado desde el jueves), SCU Lightning Complex, LNU Lightning Complex, North Complex y Bear Complex. Como sugieren sus nombres, estos son megafuegos que han crecido en tamaño y fuerza a medida que los incendios más pequeños se combinaron en llamas uniformes.

La ola de calor que precedió a este terrible enjambre no fue un desliz. Las semanas de aire seco y caliente que incendiaron los bosques y los arbustos son parte de un patrón familiar de fenómenos meteorológicos extremos: la crisis climática se acelera en nuestras narices.

A medida que el clima se calienta, muchos otros estados del oeste, incluidos Oregon y Colorado, están experimentando incendios más grandes y devastadores y una calidad del aire más peligrosa debido al humo devastador. Sin embargo, California corre un riesgo particular, tanto porque su clima cada vez más volátil puede causar más sequías que otros estados, como porque tiene más gente y más edificios. Repasemos los detalles de cómo llegamos aquí.

Un bombero del condado de Butte prende fuego al Bear Fire en Oroville, California, el 9 de septiembre de 2020.
Josh Edelson / AFP vía Getty Images

Los bosques de California se han convertido en yesca

Para entender por qué California experimenta tantos incendios devastadores año tras año, veamos dos fuerzas básicas.

El primero es el cambio climático. Según un artículo de 2019 de la revista Earth & # 39; s Future el área anual quemada en California se ha más que quintuplicado desde 1972, lo que los autores atribuyen en parte a un clima más cálido. El área total anual quemada en los incendios de verano aumenta más rápidamente, aunque la huella climática también se vuelve más clara con el aumento de áreas quemadas en otoño.

  Clima e incendios forestales

Gov. Informe Strike Force de Gavin Newsom sobre incendios forestales y cambio climático

Los bosques y matorrales de California han estado expuestos a incendios forestales casi desde siempre. El fuego es una parte natural de muchos ecosistemas gubernamentales. Lo que es diferente ahora es que la temporada se está alargando y, en promedio, los incendios son cada vez más grandes y más destructivos.

"El cambio climático aumenta el comportamiento y el tamaño de los incendios", investiga Alan Ager, investigador del Servicio Forestal de EE. UU. Cómo gestionar el riesgo de incendios forestales en bosques gestionados por el gobierno federal y otras áreas, dijo Vox en 2019. "El fuego puede viajar distancias mayores viajar ”que en el pasado porque hay más combustible.

La receta básica para un incendio forestal monstruoso del siglo XXI es: Use aire caliente y sin lluvia ni humedad que se evapore de los árboles, arbustos y tierra. Después de una serie de estos períodos largos, prolongados, cálidos y secos, los árboles y arbustos se convierten en yesca ideal para alimentar un fuego. Cuanto mayor sea el área afectada, más combustible estará disponible. Entonces, todo lo que necesita es una chispa, que podría ser de un corte de energía, un cigarrillo o una explosión.

Christina Animashaun / Vox

Los modelos climáticos muestran que a medida que las temperaturas continúan aumentando, la atmósfera y los desembarcos en algunas regiones, como los bosques de California, se vuelven más secos. Las sequías serán más frecuentes e intensas, seguidas de períodos de lluvia intensa, una forma de latigazo cervical. Esto conduce al crecimiento de una espesa maleza, que luego se seca en las sequías posteriores y se convierte en una especie de leña altamente inflamable.

Un fenómeno más reciente que los científicos están observando en 2020 son los incendios forestales, que aumentan drásticamente de la noche a la mañana porque las temperaturas ya no bajan como antes. "Una de las cosas que vemos en el cambio climático provocado por el hombre es que los mínimos nocturnos se están volviendo más cálidos", dijo Matthew Hurteau, profesor asociado de biología en la Universidad de Nuevo México. "En el pasado, el sol se pone, la temperatura baja, la humedad relativa aumenta y el comportamiento del fuego disminuye, y luego se hacen grandes avances en la lucha contra incendios porque las longitudes de las llamas son más cortas".

Pero ese año el Bear Fire, uno de los tres incendios que se convirtió en el North Complex Fire, se expandió 100,000 acres de la noche a la mañana y destruyó casi todos los edificios en la comunidad de 525 personas de Berry Creek, según Sacramento Bee. "Este tipo de crecimiento de fuego, especialmente por la noche, es definitivamente una señal climática", dijo Hurteau.

El segundo factor que hace que el estado sea más vulnerable a los incendios es el mal manejo forestal. En 2019, el periodista Mark Arax publicó un informe extraordinario sobre Paradise Fire, el incendio más destructivo de todos los tiempos en California. En él, cuenta la historia de cómo la industria maderera del estado estuvo dominada por la deforestación desenfrenada en la década de 1990. Diversos bosques con parches alternados de arbustos y árboles sirvieron como descansos naturales en el fuego. Los incendios forestales les llegaban con regularidad, como es natural y necesario para la regeneración, pero no se salieron de control.

Después de una tala, los bosques se replantan en forma de gotas individuales. No hay roturas naturales, ni variaciones, lo que las hace extremadamente susceptibles al fuego de rápida propagación.

Y a principios de la década de 2000, los guardaparques practicaban una cierta forma de silvicultura: quemaduras obligatorias, limpieza de cepillos, eliminación de cortes limpios. Pero cayó en desgracia cuando una brigada de bomberos paramilitar cada vez más numerosa se hizo cargo. "A medida que Ranger se unió a las filas de los bomberos mejor pagados", escribe Arax, "su número cayó a quizás 250, aunque el número de bomberos en el [Department of Forestry and Fire Protection] aumentó a 7.000".

Los bomberos apagan incendios; No hacen quemaduras prescritas. Sin embargo, la lucha contra incendios constante solo aumenta la cantidad de material combustible seco.

Como muestra esta historia de LA Times, la deforestación y la mala gestión de los bosques en California continúa hasta el día de hoy.

Paul y Ronne Falgren miran a través de los escombros de su casa que fue incendiada por el incendio del Complejo Relámpago LNU en Lake Berryessa, California, el 31 de agosto de 2020.
Jane Tyska / Digital Primary Media / East Bay Times vía Getty Images [19659032] Cada vez más personas están construyendo (y construyendo) en áreas propensas a incendios

California también tiene una crisis de vivienda nacida en gran parte del hecho de que los habitantes más ricos de las ciudades se niegan a construir más viviendas en áreas urbanas cerca de los lugares de trabajo. Como resultado, a medida que más residentes ingresan al estado, el precio de las viviendas urbanas existentes aumenta y el desarrollo se extiende hacia afuera. Cada vez más de estos desarrollos se están introduciendo en la “Interfaz urbano-forestal” (WUI), donde los incendios forestales son más frecuentes y más difíciles de combatir.

Alrededor de 11,3 millones de personas, más que cualquier otro estado con incendios forestales regulares, viven en el WUI en California. Eso es el 30 por ciento de la población del estado que vive cerca de una gran cantidad de combustible potencial. Actualmente, más de 2.7 millones de californianos viven en áreas de "muy alto riesgo" donde se espera que la población continúe creciendo. (Cal Fire está actualizando sus mapas de zonas de peligro y espera que se introduzcan otros nuevos para 2021.)

Nuevamente, California no está sola. Un estudio de 2018 en PNAS encontró que el WUI fue "el tipo de uso de la tierra de más rápido crecimiento en los Estados Unidos contiguos" entre 1990 y 2010. Esto sucede en muchos estados.

  Casas en Wui

Gov. Informe Strike Force de Gavin Newsom sobre incendios forestales y cambio climático

Pero se centra particularmente en California, donde se construyeron un millón de casas en el WUI en los mismos años. En Mother Jones, Jeffrey Ball presenta un informe sobre las terribles políticas de uso de la tierra del estado que fomentan la expansión, y especialmente la construcción (y reconstrucción), en áreas propensas a incendios de una docena de formas diferentes, incluido el seguro subsidiado. (Véase también este artículo en MIT Technology Review por James Temple.)

Un estudio reciente de Ager y sus colegas encontró que 1.812 comunidades en el oeste de Estados Unidos podrían verse gravemente afectadas por futuros incendios forestales. De las 20 comunidades más vulnerables de la lista, 14 estaban en California.

Ponga todo esto junto: el aumento del calor debido al calentamiento global, varios años de vientos inusualmente fuertes y baja humedad, malas prácticas de tala con menos quemaduras preventivas, más personas que viven en crestas boscosas y colinas en áreas remotas propensas a incendios, y el resultado es un desastre.

Por qué California puede esperar que la temporada de incendios forestales empeore

Según partes del norte de California y Sierra Nevada pueden esperar la mayoría de las actividades de incendios en las próximas décadas que están directamente relacionadas con el cambio climático provocado por el hombre. Documento sobre el futuro de la tierra .

Pero "Puedes lanzar una flecha en cualquier lugar de Los Ángeles y San Diego y golpear un área con un potencial de incendio significativo", dijo Chris Keithley, gerente de investigación del Programa de Evaluación de Recursos e Incendios en Cal Fire.

Según el estudio de Ager, existe un gran desajuste entre la creciente amenaza de los incendios forestales y la planificación del desarrollo futuro de las ciudades.

La población del estado también está creciendo, lo que lleva a una superposición significativa entre las áreas de alto riesgo de incendio y las áreas densamente pobladas, como puede ver en estos mapas de un estudio de 2014 de la población de California hasta 2050:

Un mapa con proyecciones del crecimiento de la densidad de población (izquierda) y un mapa con peligros de incendio.
Mann et al./Política de uso de la tierra

El estudio estimó que para el año 2050 se construirán 645.000 nuevas viviendas en California con una severidad "muy alta" de incendios forestales.

Así como es hora de retirarse de las costas debido al aumento del nivel del mar, puede ser hora de alentar a la gente a retirarse de algunas de las áreas más propensas a incendios.

"Creo que una retirada planificada debería ser parte de una serie de opciones", dijo Paige Fischer, científica social que estudia incendios forestales en la Universidad de Michigan. Sin embargo, hasta ahora, el estado ha hecho poco para prevenir nuevas construcciones en áreas de riesgo o para alentar a la gente a apartarse del camino.

En respuesta a los miles de millones de dólares en pérdidas por los incendios forestales de California en 2017 y 2018, las compañías de seguros ahora se niegan a renovar el seguro de responsabilidad civil y contra incendios y aumentan las tarifas para los propietarios de viviendas en áreas propensas a incendios. York Times informó.

En vista de la crisis inmobiliaria, es particularmente difícil en California obligar a la gente a mudarse. Muchos residentes de Paradise que perdieron sus hogares en la fogata se habían mudado allí para escapar de los alquileres prohibitivos y los precios de las propiedades del Área de la Bahía.

Los gobiernos federal y estatal han aumentado los fondos para la extinción de incendios y el manejo de combustibles para incendios, como los millones de árboles muertos en terrenos públicos y privados, pero se necesita mucho más.

"Lo que se pasa por alto en todo esto es que los incendios son una parte natural de muchos de estos sistemas", dijo Matthew Hurteau, profesor asociado de la Universidad de Nuevo México que estudió el impacto climático en los bosques. “Hemos suprimido activamente los incendios durante décadas. Eso provocó incendios más grandes. "

Más quemas obligatorias podrían ayudar a limitar los posibles combustibles de megafuegos pero muchas comunidades se oponen a esto debido al riesgo de humo a corto plazo." Los esfuerzos de gestión del combustible deben intensificarse significativamente ", convino Ager. [19659058] Esa responsabilidad recae en gran medida en las agencias federales y estatales, como el Servicio Forestal, que administran las tierras públicas. Las personas que viven en áreas de riesgo también pueden hacer más para administrar la tierra y las estructuras en su propiedad privada, como la vegetación combustible alrededor de las casas. para reducir y utilizar materiales de construcción resistentes al fuego, dijo Fischer.

El cambio climático requiere una acción inmediata, la reducción de las emisiones y las amenazas inminentes, y una adaptación a largo plazo a un clima más hostil. California está liderando el camino en lo primero: será del 100 por ciento para 2045 energía limpia y hasta 204 5 comprometidos con la neutralidad macroeconómica de CO2. Y el gobernador Gavin Newsom también ha tratado de obtener apoyo para nuevos fondos de los legisladores estatales sobre el riesgo de incendio en un mundo en calentamiento.

Pero él y otros líderes de California todavía tienen un largo camino por recorrer para ayudar a las comunidades a defenderse mejor de los incendios forestales y prepararse para ellos a largo plazo. "Estamos sobrecargados con evaluaciones y medidas breves", dijo Ager.


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