¿Pueden hacerse realidad las grandes promesas de batería de Nikola Motor?


El fabricante de camiones eléctricos Nikola Motor vio una lista rápida este mes después de ser incluido en una fusión inversa inusual. La locura ha sido alimentada en parte por las afirmaciones de la compañía de que presentará un nuevo tipo de batería para fines de este año.

A pesar de la fecha límite inminente, Nikola parece estar en una etapa temprana de desarrollo de la batería. E incluso si Nikola logra crear una versión funcional, puede pasar hasta una década antes de que comience la producción.

Debido a la incertidumbre, los expertos son cautelosos sobre las afirmaciones de la compañía. Muchos esfuerzos similares para comercializar nuevas tecnologías de baterías a lo largo de los años aún no han dado sus frutos.

El fundador y presidente de Nikola, Trevor Milton, promete que su compañía podrá fabricar baterías a un costo de alrededor de $ 70 por kilovatio hora de capacidad de almacenamiento. Esta sería una mejora masiva sobre los fabricantes de vehículos más establecidos como Tesla y Volkswagen, que todavía persiguen el objetivo de producir baterías por $ 100 por kilovatio hora.

El precio por kilovatio hora de almacenamiento de energía es un factor clave en los costos finales de los vehículos eléctricos y su competitividad con los vehículos con combustión interna. El costo estimado de la batería que haría que comprar y operar automóviles eléctricos sea más barato que los quemadores de gas oscila entre $ 100 por kilovatio hora y $ 85 por kilovatio hora.

El desarrollo de la batería significa una expansión significativa del rango de aplicación para Nikola. El buque insignia planeado de la compañía es el Nikola One, un semi de largo alcance que utiliza hidrógeno líquido, un combustible que no emite CO2 y puede producirse utilizando energía renovable. Nikola planea arrendar los camiones y controlar gran parte de la cadena de suministro de hidrógeno, incluida la construcción de sus propias estaciones de servicio.

La compañía aún no ha vendido un solo vehículo de ningún tipo, pero sus planes fueron suficientes para recibir casi $ 1.3 mil millones en financiamiento de riesgo de fuentes como el fabricante europeo de camiones CNH Industrial y el fabricante alemán Bosch .

El lanzamiento ha demostrado ser aún más tentador para los inversores públicos. Las acciones de Nikola subieron un 136% entre la fusión inversa el 4 de junio, una maniobra que evita la larga salida a bolsa, y el 9 de junio, cuando el valor de mercado de la compañía aumentó brevemente a $ 30 mil millones, más que eso por Ford: a fines del 12 de junio, las acciones cayeron un 21,7% desde su máximo.

"Hay algunas afirmaciones audaces que han hecho", dijo Gene Munster de Loup Ventures, un inversor centrado en vehículos eléctricos. "Ahora el reloj comienza a correr porque tienen que cumplir".

Construir una batería mejor no es fácil.

Nikola aún no revela mucho acerca de cómo pretende superar a sus competidores en tecnología de baterías. Pero Milton dice que el objetivo es revelar la batería en un evento no programado llamado Nikola World antes de fin de año.

Milton compartió algunas referencias con Fortune.

La tecnología no fue desarrollada por Nikola. En cambio, Milton dice: "Hemos encontrado algunos profesores que han estado trabajando en ello durante algún tiempo", pero se negaron a identificarlos. Reveló que la batería propuesta "contiene litio pero no ion de litio [battery]" y que el objetivo del diseño es "deshacerse del cobalto, el níquel y el magnesio", los metales que importan mucho en base a estos detalles Matthew McDowell, investigador de materiales de baterías en Georgia Tech, especula que Nikola podría estar trabajando en una llamada batería de metal de litio. En general, la idea es reemplazar la red de grafito en la que se almacena el litio en las baterías actuales de iones de litio con más litio y aumentar la densidad de energía en un 30% a 40%. McDowell dice que una gran cantidad de empresas e investigadores ya están persiguiendo agresivamente esta idea.

En contraste, James Frith, analista de la firma de investigación Bloomberg New Energy Finance, cree que Nikola puede estar desarrollando tecnología de batería de litio-azufre. Chris Robinson, analista de Lux Research, y Mihri Ozkan, profesor de ingeniería e investigador de baterías de la Universidad de California en Riverside, también están de acuerdo en que el azufre de litio es el objetivo probable, según las afirmaciones de la compañía.

Las baterías de litio-azufre son livianas pero voluminosas, una buena adición a los grandes camiones que forman el corazón de la línea planeada de Nikola. La tecnología fue patentada a principios de la década de 1960, y se han realizado grandes esfuerzos para comercializar baterías de litio-azufre, incluidas nuevas empresas como Oxis Energy, durante más de una década. Según Ozkan, estos esfuerzos de comercialización aún no han tenido éxito debido a desafíos como la seguridad y la vida útil de las baterías de litio-azufre.

Es poco probable que Nikola se enfrente a innovaciones radicales y previamente desconocidas en expertos en tecnología de baterías en el campo.

"Los avances en la industria de las baterías no se deben a grandes avances individuales, sino a mejoras continuas", dice Robinson. "Las posibilidades de que una química completamente nueva, especialmente una que se acerque tanto a la comercialización como Nikola sugiere, pasaría una industria de mil millones de dólares son escasas".

Cualquiera que sea el enfoque, Nikola probablemente se mantendrá en una escala años antes de fabricar un nuevo tipo de batería. A pesar de sus pronósticos de costos muy específicos y sus planes para lanzar la tecnología dentro de seis meses, Nikola aún se encuentra en la fase de desarrollo de pruebas de laboratorio.

"Obtenemos unos pocos miles [charging] ciclos en el laboratorio, que es mucho mejor que el ion de litio", dice Milton, refiriéndose a una medida clave de la duración de la batería. "Pero el mundo real es muy diferente del laboratorio … Ahora tienes que hacerlo mucho más grande, [and] tienes que abusar de él" a diferentes temperaturas, condiciones climáticas y condiciones de uso.

Los expertos coinciden en que existe una gran diferencia entre el laboratorio y la calle. De hecho, las promesas optimistas con respecto a las innovaciones de baterías basadas en resultados de laboratorio están muy extendidas, pero muchas de estas tecnologías propuestas aún tienen que comercializarse.

"Es un proceso realmente complicado", dice McDowell. "Cuando se desarrolla la tecnología de batería, debe alcanzar 15 o 20 métricas diferentes para obtener un producto confiable. Y todas están entrelazadas".

Estas métricas incluyen no solo el rendimiento bajo diferentes temperaturas y condiciones climáticas, sino también la vida útil de una batería, la densidad de energía y la velocidad a la que pierde su carga cuando no está en uso.

Frith de Bloomberg New Energy Finance, estima que cambiar un nuevo tipo de batería de laboratorio a uso comercial llevará 10 años o solo cinco años una vez que los prototipos de trabajo estén listos. Los inversores no tienen que esperar mucho para saber si Nikola puede cumplir su promesa de batería en algún momento.

"Sabremos en 6 a 12 meses si [Nikola’s claims] es cierto o no", dice Münster. Durante este período, la compañía debe demostrar que puede construir un vehículo que funcione con su batería, incluso si aún no ha alcanzado la producción a escala comercial.

"No es del laboratorio al 1%. Cuota de mercado. Va del laboratorio a la calle, donde la gente literalmente puede patear los neumáticos ”, dice Münster. “Y tienen que tener evidencia de que lo construyeron al precio correcto. Ese es el obstáculo que tienen que superar. "

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