Por qué las olas de calor son más mortales cuando las noches se calientan más rápido


Un fotógrafo fotografía el termómetro a 55,5 grados Celsius en la estación de visitantes de Furance Creek en el Parque Nacional Death Valley, California, el 17 de agosto de 2020.

David Becker | Reuters

Estados Unidos experimentó temperaturas sofocantes este verano, batiendo récords y exponiendo a millones de personas a advertencias de calor excesivo.

Durante una histórica ola de calor en el oeste de los Estados Unidos, las temperaturas en el Valle de la Muerte de California alcanzaron los 130 grados Fahrenheit, un récord potencial para la temperatura más alta medida confiablemente en la tierra. Oakland, California alcanzó los 100 grados por primera vez en agosto y Phoenix tuvo la temperatura más alta del mes con 117 grados. Y el domingo, las temperaturas alcanzaron los 121 grados en parte de Los Ángeles mientras el estado hace frente a los continuos incendios forestales.

El calor sofocante se vuelve cada vez más peligroso con el cambio climático. Una razón de esto es que el calentamiento global no ocurre de manera uniforme: las temperaturas nocturnas más bajas, que normalmente brindan un alivio crítico de los días calurosos, están desapareciendo.

Las temperaturas nocturnas de verano son ahora más cálidas y, según la Administración Nacional Oceánica y Atmosférica, se están calentando más rápido que las temperaturas diurnas. Esta es una combinación peligrosa y potencialmente fatal de altas temperaturas diurnas y nocturnas que no le da al cuerpo humano la oportunidad de refrescarse por la noche.

"Las noches cálidas significan menos oportunidades de refrescarse, lo que exacerba la exposición a altas temperaturas, especialmente para personas y lugares vulnerables", dijo Kristie Ebi, profesora de salud global en la Universidad de Washington.

En los EE.UU., el calor mata a más personas que cualquier otro desastre climático, desde inundaciones hasta huracanes.

"El cambio climático está provocando aumentos dramáticos en la intensidad de los extremos de calor, y las consecuencias para la salud humana ya son observables en países de todo el mundo", dijo Ben Zaitchik, profesor asociado de la Universidad Johns Hopkins. "Cuando el cuerpo no puede enfriarse por la noche, los efectos sobre la salud de un período caluroso pueden ser particularmente graves".

La bombero Sara Sweeney usa una antorcha de goteo para provocar un incendio y proteger a las comunidades de montaña del incendio Bobcat en el bosque nacional de Ángeles el 10 de septiembre de 2020 al norte de Monrovia, California.

David McNew | Getty Images

El cambio climático está haciendo que las olas de calor y las sequías sean más frecuentes, intensas y generalizadas. Las condiciones secas y calurosas exacerban los incendios forestales, que se han vuelto más devastadores en los últimos años. Actualmente, decenas de incendios importantes están ardiendo en la costa oeste de los Estados Unidos, destruyendo cientos de hogares y devastando vecindarios enteros en Oregon.

El cambio climático también provoca olas de calor más húmedas. El aire caliente y saturado no permite que el sudor se evapore tan rápido y calienta el cuerpo aún más, lo que puede ser fatal.

"La tendencia en California que hemos visto desde la ola de calor de 2006 es que las olas de calor también son más húmedas, y los californianos en general no están acostumbrados a la alta humedad y las altas temperaturas, esa combinación es la más mortífera". dijo Rupa Basu, jefe de epidemiología del aire y el clima de la Oficina de Evaluación de Impacto Ambiental de California.

"Debido a los apagones con cortes de energía, no podemos simplemente confiar en [air conditioning] como método de enfriamiento", agregó Basu.

Según Randall Cerveny, un investigador de la Universidad Estatal de Arizona que estudia los registros de temperatura para la Organización Meteorológica Mundial, los mínimos diarios en muchas partes del mundo han aumentado más rápido que los máximos diarios en las últimas décadas.

Phoenix alcanzó un récord alarmante este verano cuando hubo 28 noches con temperaturas que nunca bajaron de los 90 grados, batiendo el récord anterior de 15 días en 2013 y 2003, según Cerveny. La ciudad también vio dos rachas de noches separadas de una semana que no cayeron por debajo de los 90 grados.

Las temperaturas extremas son el resultado del cambio climático global y de la llamada isla de calor urbano que se produce cuando el calor es absorbido por el asfalto o el hormigón que absorbe el calor durante el día, lo que provoca noches más calurosas y primeras horas de la mañana. [19659002] "El alcance de las enfermedades no deseadas y las muertes dependerá de medidas proactivas para crear conciencia sobre los riesgos para la salud del calor, remodelar las ciudades para reducir las islas de calor urbano y reducir nuestras emisiones de gases de efecto invernadero", dijo Ebi.

Los pobres y las minorías, que tienden a vivir en áreas sin árboles, se ven desproporcionadamente afectados por el calor extremo. Los negros y latinos en los EE. UU. Tienen más probabilidades de vivir en áreas más cálidas con más actividad industrial y carreteras.

A temperaturas nocturnas más altas, las personas que no pueden pagar el aire acondicionado en sus hogares tienen un mayor riesgo de contraer enfermedades relacionadas con el calor. Y al enviar aire caliente fuera de los hogares, los acondicionadores de aire pueden empeorar la isla de calor urbano.

"Durante el día puede buscar alivio mudándose a un entorno más fresco, pero por la noche, cuando no puede acondicionar el aire en su casa a una temperatura agradable, está expuesto a la temperatura ambiente", dijo Zaitchik.

En todo el mundo, cada década ha sido más calurosa que la anterior durante los últimos 60 años. Es prácticamente seguro que 2020 será uno de los años más calurosos de la historia.

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