Para millones de desempleados, la Navidad es una temporada para perdurar, no para celebrar


Por Nelson D. Schwartz y Gillian Friedman

Nicole Craig, madre de dos hijos desempleada de Pittsburgh, no tiene regalos de Navidad para sus dos hijos, y el jamón que compró con sellos de comestibles es mucho menor que la cena de Navidad habitual. Meses detrás de sus facturas de alquiler y servicios públicos, tenía dificultades para pagar la fórmula y los pañales. Pero había una cosa a la que no podía renunciar: un pequeño árbol de Navidad y los ingredientes que lo acompañan.

Craig gastó los últimos $ 7 de su cuenta bancaria en oropel, un símbolo de luz en la oscuridad de 2020.

«Es la primera Navidad de mi bebé», dijo. «Quería que viera un árbol de Navidad».

Aunque Craig, de 42 años, perdió su trabajo como consejera para jóvenes en riesgo por causas ajenas a ella, puede culparse a sí misma por ver adornos navideños y otros recuerdos de una festividad que apenas puede celebrar.

«No quiero ni pensar en eso porque me siento muy mal por mis hijos», dijo. «Me siento como un fracasado».

Para Craig y millones de otros estadounidenses que han perdido sus trabajos debido a la pandemia de coronavirus, esta es una temporada navideña que es más por el clima que por la diversión. Con los beneficios de desempleo agotándose y un mercado laboral implacable con pocos puestos, muchos recordarán esta Navidad porque hizo sacrificios dolorosos en lugar de la alegría de intercambiar regalos y disfrutar de comidas festivas con la familia.

La llegada de las vacunas y la aprobación de un nuevo paquete de ayuda federal dan esperanza, pero llegan demasiado tarde para salvar la celebración de este año, especialmente con la perspectiva de que este invierno podría traer los días más oscuros de la pandemia.

«Tengo mucho miedo de lo que va a pasar», dijo Craig.

La larga demora en llegar a un acuerdo en el Congreso sobre un proyecto de ley de ayuda ha resultado en menos regalos debajo del árbol, a pesar de que la pandemia separó a las familias y cambió la alegría navideña de este año a las reuniones de video chat.

Para muchas familias, los pagos de estímulo de $ 600 por persona ya están incluidos en la factura aprobada el lunes para el alquiler y otras necesidades. El llamado del presidente Donald Trump para que el Congreso aumente la cantidad a $ 2,000 por persona podría proporcionar un colchón adicional, o torpedear la legislación por completo.

Mientras tanto, estadounidenses desempleados como Monica Scott de Lakeland, Florida, buscan consuelo en el pasado.

«Todo lo que puedo hablar de este año son recuerdos», dijo Scott, quien tiene cinco meses de embarazo y tuvo que dejar su trabajo en un almacén de Amazon debido al riesgo de aborto espontáneo al cargar y descargar paquetes pesados. «El año pasado ha sido fantástico: muchos juguetes, ropa y zapatos».

Scott, de 34 años, quiere tener una cena de Navidad con sus tres hijos, de 14, 10 y 8 años, pero la comida será limitada porque depende de los cupones de alimentos y no tiene cocina. Scott vive en un motel después de ser desalojado de su apartamento en la primavera, pero espera encontrar pronto un hogar permanente.

«Es solo una habitación con baño», dijo. “El alquiler está vencido y no sé de dónde saldrá. Podría vivir con mi hermana, pero ella tiene a sus hijos y no es conveniente. »

Jessica Hudson, estudiante de tiempo completo y madre de dos hijos en Millbrae, California, hace lo que puede para mantener feliz a su familia en Navidad. Hudson, quien recibe manutención infantil de su exmarido, y su pareja que no trabaja compraron medias y dulces en la tienda del dólar. Y han pasado las últimas semanas recorriendo las calles locales en busca de las casas más bellamente decoradas para poder llevar a los niños a dar un paseo para verlos el día de Navidad.

En cuanto a la cena, «solemos hacer costillas asadas, sidra de martinelli y algunos postres», dijo Hudson. «No podremos hacer nada de eso este año».

Hudson, Marleigh, de 13 años, solo tenía una cosa en su lista de Navidad este año: un viaje de campamento familiar al Parque Nacional Yosemite. Hudson intentó encontrar una manera de decir que no.

«Básicamente va a recibir un pagaré por Navidad. Cuando la pandemia termine y podamos viajar, la llevaremos», dijo Hudson. «Pero la verdad es que no podemos permitirnos hacer eso en este momento».

Jamie Snyder, que vive en Grayling, Michigan, compró grandes boletos para sus hijos la Navidad pasada: un televisor nuevo para su hija, una Xbox para su hijo. Pero desde que despidieron a su esposo en junio y luego aceptó un trabajo con un recorte salarial de $ 20,000, el dinero ha sido escaso.

Para comprar regalos sencillos para los niños (un videojuego, un suéter nuevo), Snyder usó el dinero que habría gastado en la factura de la luz. Si este pago vence el 10 de enero, teme que le corten la electricidad.

«Solo queremos que tengan algo que esperar», dijo Snyder.

Para la cena de Navidad, contará con un programa en la escuela de su hija para proporcionar comidas a las familias necesitadas.

Hay un toque de Dickens en las celebraciones de este año, excepto que la historia relevante no es «Un cuento de Navidad» sino «Un cuento de dos ciudades». Incluso cuando los mercados de valores alcanzaron niveles récord y las listas de espera para artículos de lujo como bicicletas estáticas Peloton aumentaron, alrededor de 20 millones de trabajadores recibían beneficios de desempleo a través de programas estatales o federales a fines de noviembre, según el Departamento de Trabajo.

Algunos de los más afortunados intentan devolver algo. Sterling Beau Schecter, tasador de maquinaria y equipo, recibió un aumento del 20% en octubre y, como resultado, aumentó sus donaciones caritativas a una iglesia local.

«Estoy muy agradecido por la bendición de tener un trabajo y trato de no darlo por sentado», dijo.

Schecter, de 26 años, vive en Chicago pero pudo regresar a Fort Worth, Texas para Navidad.

En un año normal, alrededor de 30 miembros de su familia extendida se reúnen en Nochebuena. Este año, solo su familia inmediata pasará tiempo juntos para mantener las pautas pandémicas.

Sin embargo, su madre está planeando una fiesta de Navidad, con pavo, puré de papas y panecillos. Schecter y sus amigos planean alquilar una sala de cine local esta semana para una proyección privada de una película navideña.

Los trabajadores como Schechter generalmente han sido más resistentes a la recesión pandémica que los trabajadores de servicios con menos habilidades y salarios más bajos. Aunque la tasa de desempleo bajó del 14,7% en abril al 6,7% en noviembre, el ritmo del empleo se ha ralentizado. Al mismo tiempo, las nuevas prestaciones gubernamentales por desempleo se acercan a 1 millón por semana.

Muchos de los desempleados provienen de industrias como la hostelería, los viajes, el servicio de alimentos y el entretenimiento, que aún sufrían el primer ataque de la pandemia en la primavera cuando llegó una nueva ronda de prohibiciones y restricciones en el otoño.

Con 10,2 millones, el empleo en el sector de servicios de alimentación ha bajado más de 2 millones desde febrero y volvió a caer en noviembre después de recuperarse en la primavera y el verano.

Pocos expertos esperan que estos sectores de la economía se recuperen hasta que comience la vacunación masiva y los consumidores se sientan cómodos comiendo en el interior, o incluso hasta que se les permita hacerlo en lugares como Nueva York y California. De manera similar, los estadios, aeropuertos y parques de diversiones probablemente descansarán hasta que las temperaturas suban y el virus sea rechazado por la inmunidad colectiva inducida por la vacunación en algún momento del próximo año.

Una de las que esperan es Tresa Watson, de 44 años, quien se desempeñó durante cuatro años y medio como mesera y anfitriona en la suite premium del Fiserv Forum, sede de los Milwaukee Bucks de la Asociación Nacional de Baloncesto. Cuando la despidieron en marzo, ganaba entre 35.000 y 40.000 dólares al año, lo suficiente para comprar un asiento para el automóvil por 199 dólares para su nuevo nieto, Khalil, el año pasado.

Este año le trae una computadora portátil de juguete, peluches y un juego de escoba y recogedor de Melissa & Doug, el fabricante de juguetes para niños. Sin embargo, sobre todo, se centra en experiencias de vacaciones que no tienen un precio, como pasar tiempo con Khalil, y está agradecida de poder pagar el alquiler y mantener las luces encendidas por ahora.

«Daré el regalo del amor, la esperanza y la oración», dijo. «Y tener la esperanza de que esto también pase».

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