‘Othello’, Blackface y la cuestión racial en Shakespeare



La primavera pasada, agregué la película de 1965 «Othello», protagonizada por Laurence Olivier en Blackface, a mi plan de estudios de Shakespeare on Stage and Screen.

Quizás se pregunte por qué admito abiertamente mi delito académico. Pero si mi conciencia no está limpia, ¿y de quién puede ser? – permanece abierto para inspección.

A diferencia del compositor Bright Sheng, que tuvo que dejar su clase en la Universidad de Michigan debido a la proyección de la película de Olivier, no fui atacado por insensibilidad racial ni considerado víctima de la cultura del abandono.

No presenté la película a mis estudiantes en el Instituto de Artes de California porque pensé que era «una de las más leales a Shakespeare», dijo Sheng, cuya clase se centró en la adaptación de la ópera de Verdi, al New York Times. No estoy seguro de qué significa «leal a Shakespeare». ¿Una película fiel al arte teatral isabelino o una idea de Shakespeare surgida de una tradición teatral posterior? ¿O tal vez más textual que la brillante ópera de Verdi? ¿Quién puede decir eso? En cualquier caso, era apropiado que Sheng se disculpara.

Ciertamente no filmé la película porque creo que es una obra maestra. Todavía recuerdo la primera vez que vi trabajar una noche de verano mientras estudiaba en una casa destartalada en East Village. Fui a ver una actuación de la que solo había escuchado cosas positivas en la escuela de teatro. Puede que sintiera más curiosidad por ver a una joven Maggie Smith que al gran Olivier, pero estaba en esta etapa de mi educación cuando estaba marcando casillas compulsivamente.

Duré unos 20 minutos en el cine. Horrorizado por las prótesis racistas de Olivier y los juglares de las Indias Occidentales, huí hacia la noche, enojado de que alguien pudiera hablar con asombro de un logro tan espantoso.

Volviendo a los escritos de Pauline Kael, quizás la crítica de cine más influyente de mi vida, me consternó descubrir esta pepita en su reseña de 1966 para McCall que ella consideró apropiada en For Keeps: 30 Years at the Movies «to authenticate» publicado en 1994: “Oliviers Negro Othello – voz profunda con un toque de música extranjera; risa feliz, gorda y satisfecha de sí misma; glúteos rodantes; genial, bárbaro y, sí, un poco sugerente, hace que esta gran e imposible pieza casi funcione «.

La herencia cultural de Blackface todavía está con nosotros. La cultura pop se las arregla para sortear los tabúes de forma regular, y las bromas del pasado siguen regresando para perseguirlos. Nos guste o no, Shakespeare está involucrado en esta historia.

Mi curso fue diseñado para explorar varias interpretaciones de las cuatro grandes tragedias de Shakespeare: «Hamlet», «Othello», «King Lear» y «Macbeth». Tres semanas del seminario se dedicaron a “Othello”, en un viaje que fue de un lado al otro, a la pantalla.

Después de una descripción general que incluyó una mirada a la gran puesta en escena del Teatro Nacional en 2013, con Adrian Lester como Othello y Rory Kinnear como Iago en un resurgimiento militar moderno que recuerda a las guerras de Oriente Medio, discutimos las tradiciones escénicas en cuanto a lo que inevitablemente trajimos al mundo. tema vergonzoso blackface.

Además de la película de 1965 de Stuart Burge de la producción de John Dexter de «Othello» con un Olivier de ébano, mostré escenas de «Othello» de Orson Welles de 1951, en las que Welles usa maquillaje oscuro, menos brillante que el betún negro de Olivier. , pero no menos inaceptable.

Los méritos y deficiencias teatrales de estas representaciones se han discutido en el contexto de Shakespeare, la raza y la actuación. Los estudiantes tenían la tarea de escuchar un podcast de la Biblioteca Folger Shakespeare sobre la historia de Othello y Blackface, que puso en diálogo a dos eminentes profesores de Shakespeare, Ayanna Thompson e Ian Smith.

La semana anterior, les pedí a los estudiantes que leyeran la introducción de Thompson a “Othello” de Arden Shakespeare, que proporciona una historia invaluable de la forma en que se interpretó el morisco de Venecia en el escenario desde la era isabelina hasta nuestros días. Thompson da lugar al debate entre los actores negros contemporáneos sobre un papel que ha provocado muchos triunfos (especialmente el trabajo pionero de Paul Robeson) pero que también ha provocado mucha disonancia cognitiva.

Mientras que algunos exalumnos de Othello sintieron que era una oportunidad para traer una humanidad más rica y más digna al personaje, otros se sintieron preocupados ante la perspectiva de darle carne y aliento a un estereotipo racial. Sidney Poitier se negó a interpretar el papel y declaró sin rodeos que no podía subir al escenario y darle a la audiencia un hombre negro que es un tramposo. James Earl Jones, que escribió el papel muchas veces con gran éxito, hizo un uso inteligente del centro de atención para promover la causa de los derechos civiles en Estados Unidos.

Una de las curiosidades de mi teatro de Shakespeare es que mientras «Hamlet» y «King Lear» han tendido a abrumar a sus intérpretes y «Macbeth» está claramente hechizado, «Othello» tiene una tasa de éxito sorprendentemente alta en el escenario.

Chiwetel Ejiofors Othello en la producción de Donmar Warehouse 2007 sigue siendo lo más destacado para mí, pero la interpretación de Lester en la producción del Teatro Nacional de Nicholas Hytner ocupa el segundo lugar. En las producciones estadounidenses, la poderosa aparición de John Douglas Thompson en el teatro para una nueva audiencia en 2009 tiene un lugar de honor.

Leer o ver la obra significa inevitablemente lidiar con la cuestión de la identidad de Otelo. Shakespeare lo llama moro, pero lo que esto significó para el dramaturgo y su audiencia original ha provocado acalorados debates.

¿Qué importancia tiene la raza como factor en el juego? ¿Se debe enfatizar o atenuar el color de Othello? ¿Es esta una historia psicológica de celos o un estudio metafísico de la maldad humana? ¿Una comedia doméstica transmitida contradictoriamente en un teatro de guerra o alguna otra historia trágica de una mujer que ha sido víctima de la imaginación tiránica de su inseguro compañero?

Los propios personajes, señala Thompson, son profundamente conscientes del poder de la narración. Encantan, adulan y engañan con la magia de sus palabras. Pero no es fácil tomar el control de una pieza que existe con tanta confianza en un estado de flujo interpretativo.

El significado cambia no sólo desde el interior sino también desde el exterior: “Othello” cambia con cada mirada histórica y lo convierte en un lugar inusualmente controvertido de valor e importancia cultural. La raza, una fuente violenta de conflicto en las historias que la sociedad difunde sobre sí misma, aumenta estos riesgos astronómicamente. Como señala Thompson, la pieza invita a la revisión, el recuento, la apropiación y la adaptación porque muestra lo poderoso que es controlar la narrativa maestra.

El seminario concluyó su serie «Othello» con Laurence Fishburnes Othello (junto a Iago de Kenneth Branagh) en la ingeniosa película de 1995 de Oliver Parker. Pero la conversación sobre la identidad racial y la representación dramática continuó a medida que los estudiantes se volvieron cada vez más conscientes de que no es posible desentrañar estos temas al discutir la tragedia.

En “Letting Go of ‘Othello”, un ensayo en la Paris Review, el estudiante de performance Fred Moten hace una serie de preguntas radicales sobre “los protocolos para retratar a un personaje que siempre actúa con tanta claridad, juega de forma tan consciente y desaparece tan enfáticamente”. ? «¿Un» Otelo «negro agrega autenticidad al papel, o Blackface podría hacer más justicia a la realidad de una obra escrita por un hombre blanco para una audiencia blanca? Es una idea impactante, pero Moten no tiene miedo de preguntarse si hay algo más que una mentira debajo de la piel de Otelo.

Pero un personaje de ficción no tiene otra verdad que la red poética de la que está animado. Volvemos a la obra de Shakespeare porque la historia de un general inmigrante valiente y noble que se casa fuera de su raza, cae bajo el hechizo diabólico de un oficial mezquino y vengativo y finalmente asesina a su devota esposa, continúa atrapándonos.

A juzgar solo por el registro de la interpretación, la pieza todavía nos habla de manera poderosa, es decir, todavía nos provoca a repensar sus significados potenciales. Hay personas que prefieren minimizar la importancia de las políticas de identidad en la tragedia para ver el rostro de Otelo en su cabeza, como dice Desdemona. Pero Shakespeare hace hincapié en resaltar las diferencias raciales y culturales de Otelo, al igual que enfatiza la separación religiosa de Shylock en El mercader de Venecia, una obra que es aún más controvertida.

La elección a la que nos enfrentamos con demasiada frecuencia se reduce a prohibir o validar obras del pasado: un enfoque de la historia con el pulgar hacia arriba y el pulgar hacia abajo. Pero las piezas pueden recontextualizarse, sus problemas reexaminados, su legado teatral tamizado a través de nuevos enfoques.

Al igual que muchos en los Estados Unidos polarizados, el debate sobre la libertad académica está dominado por las voces más fuertes de la sala. Los detalles, los matices y el contexto no pueden evitar perderse en el ruido de la indignación moral alimentada por Twitter, Bill Maher y Fox News. Pero es fácil dividir al mundo entre quienes quieren erradicar un legado artístico que ya no cumple con los requisitos políticos y quienes creen que la izquierda despierta ha establecido un reino de terror.

Sí, hay excesos innegables, y créanme, soy consciente de los riesgos que corro al escribir este artículo. Pero es el sensacional encuadre del conflicto lo que desató un problema que quizás en ningún lugar está tan extendido como en la mente de los medios de comunicación.

Thompson publicó una monografía este año llamada Blackface para abordar un tema que ha estado en las noticias sin parar gracias a Megyn Kelly, el primer ministro canadiense Justin Trudeau y el gobernador de Virginia Ralph Northam. Uno de los mecanismos de defensa que le gustaría debilitar es el pretexto de la “inocencia blanca” de aquellos personajes públicos que son sorprendidos con el rostro manchado de corcho quemado o con supuestos obsoletos en sus perspectivas.

La historia por sí sola es la carga de los oprimidos en esta rutina de disculpas demasiado familiar. El olvido de cómo se usó la cara negra para subyugar, humillar y destruir, otra forma de privilegio social, es un pase libre para salir de la prisión.

¿Cómo se puede romper este muro de inocencia blanca sin agravar el trauma negro? Ésta es una pregunta difícil, pero debemos intentar responderla juntos. No creo que pueda soportar volver a mostrar clips de “Othello” de Olivier o Welles. Pero no quiero sugerir que este legado sea tan lejano que no necesitemos mencionarlo nuevamente. Tal vez solo muestre una foto de Anthony Hopkins con un peinado extraño como el moro de Venecia en la película para televisión de 1981 para demostrarlo.

La censura no borrará el pasado. La única forma de avanzar es plantear mejores preguntas sobre lo que nos parece ofensivo. El arte de Shakespeare en su máxima expresión no es un depósito de sabiduría, sino una investigación de lo que creemos saber. Es una de las pocas oportunidades en nuestro mundo polarizado para reflexionar sobre cómo podríamos vivir y vivir como comunidad.



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