Oscuro déjà vu para la economía europea a medida que aumentan los casos de virus


LONDRES – La economía europea contuvo el aliento tras la recesión más aguda de la historia moderna. Un resurgimiento de casos de coronavirus este mes es un duro golpe que probablemente convierta un momento de recuperación de la economía en un invierno magro de pérdidas de empleos y quiebras.

Los bares, restaurantes, aerolíneas y una miríada de otras empresas enfrentan nuevas restricciones a medida que los políticos intentan desesperadamente detener un aumento en los casos de infección que llenan los hospitales rápidamente.

El pico de la pandemia de la primavera pasada provocó que las economías de los 19 países que utilizan el euro cayeran en picado un enorme 11,8% en el trimestre abril-junio en comparación con el período de tres meses anterior. Alrededor de 1,5 millones de personas se registraron como desempleadas durante la pandemia. El daño solo fue contenido por la rápida decisión de los gobiernos de gastar cientos de miles de millones de euros para mantener otros 45 millones funcionando en nóminas y negocios.

Si bien las nuevas restricciones no han sido tan drásticas como el cierre casi completo de la vida pública durante la primavera, se enfrentan a una economía que se está derrumbando. Para muchos europeos hay un presentimiento de déjà vu.

«Es una catástrofe», dice Thomas Metzmacher, propietario de un restaurante en el centro financiero alemán de Frankfurt, sobre la decisión del gobierno de imponer un toque de queda a las 11 p.m.

Notó que muchas personas en su industria apenas sobrevivían antes de las nuevas restricciones. El toque de queda significa que las personas que vienen a comer no tienen unas cuantas cervezas o licor extra, donde los restaurantes obtienen la mayor parte de sus ganancias. “Ahora lo es: salir a comer, tomar algo, pagar, irse a casa”, dice.

Los expertos dicen que el curso de la economía mundial depende de la crisis de salud: solo cuando la pandemia esté bajo control se recuperará.

A países como China, que hasta ahora han evitado un gran resurgimiento como Europa, les está yendo mejor económicamente. Estados Unidos nunca tiene el control total de su primera ola y su economía sigue afectada.

Europa había reducido el número de infecciones mucho más rápido que Estados Unidos y logró mantener el desempleo bajo control. Sin embargo, la narrativa que yuxtapone los éxitos de Europa con el fracaso de la administración Trump para sofocar la pandemia se está revisando rápidamente.

A medida que aumentan nuevamente los casos de coronavirus en Europa, los economistas están reduciendo sus pronósticos.

Según Ludovic Subran, economista jefe de la empresa de servicios financieros Allianz, existe un alto riesgo de que las economías de Francia, España y Holanda se contraigan nuevamente en los últimos tres meses del año. Italia y Portugal también están en riesgo. Las infecciones también están aumentando en Alemania, pero no es tan malo y la economía parece ser más resistente.

«Vemos un mayor riesgo de una recesión de doble caída en los países que nuevamente están recurriendo a cierres específicos y regionales», dijo.

La pandemia está empeorando a medida que los gobiernos intentaron recortar el enorme apoyo financiero que han estado brindando a los hogares y propietarios de negocios.

Muchos gobiernos tienen programas en los que pagan la mayoría de los salarios de los trabajadores despedidos con la esperanza de que puedan volver a trabajar rápidamente después de la pandemia. En Francia y Gran Bretaña esto cubría un tercio de la población activa en un momento dado, en Alemania el 20%. También dieron dinero a los hogares y subvenciones a los dueños de negocios.

Los gobiernos ahora están retirando parte de este apoyo y buscando ayuda más específica para las personas directamente afectadas por las nuevas restricciones. Eso no ayuda a las personas cuyos trabajos se ven afectados indirectamente. Por ejemplo, un pub que enfrenta un toque de queda podría no ser elegible para el apoyo salarial para sus empleados, pero la cervecería que lo abastece puede que no.

El impacto variará de un país a otro: mientras que el Reino Unido se está moviendo hacia un plan de apoyo salarial menos completo, Alemania ha ampliado su programa.

Al igual que con el primer aumento de la pandemia de primavera, los sectores de Europa más afectados por las restricciones a la vida pública son los servicios como los viajes y la hostelería, los que más dependen del contacto personal entre las personas.

Países como España, Portugal y Grecia dependen en gran medida del turismo. Representa casi el 12% de la economía española frente a menos del 3% en Estados Unidos y alrededor del 7% en Francia.

Las principales aerolíneas europeas estiman que alcanzarán alrededor del 40% de los niveles normales este invierno y vuelven a reducir el número de vuelos. Lufthansa, British Airways y otras están recortando decenas de miles de puestos de trabajo porque no esperan un retorno rápido a los niveles previos a la pandemia, incluso con la ayuda del gobierno.

Incluso si no hay restricciones estrictas, el riesgo para la salud desanima a los clientes, por lo que es menos probable que las tiendas hagan negocios.

La UE está apoyando financieramente a los estados miembros con 750 mil millones de euros (880 mil millones de dólares USA) para hacer frente a las consecuencias. Gobiernos como España planeaban invertir en proyectos a largo plazo como energía renovable y tecnología. Ahora parece que tendrán que gastar más para mantener la economía en marcha. El Banco Central Europeo está invirtiendo 1,35 billones de euros en la economía, que sigue pidiendo préstamos baratos incluso para países con finanzas débiles como España e Italia.

Pero cuanto más se prolonga la pandemia, más decisiones políticas sobre cómo utilizar la ayuda financiera se vuelven políticas, dice el economista Subran. Los partidos políticos pelean por el uso de los recursos y los sindicatos se declaran en huelga para influir en el debate. Refleja la agitación en los EE.UU., donde se ha retrasado un paquete de estímulo muy necesario.

Para Ludovic Nicolas-Etienne, un tendero parisino en los puestos de la céntrica Plaza de la Bastilla, esta es una tragedia predicha. Acusa a las personas que ignoraron las recomendaciones de seguridad en el verano de celebrar y socializar después de meses de encierro.

«Lo esperaba», dice, con una máscara al aire libre el día después de que Francia anunciara el estado de emergencia. «Algunas personas no son lo suficientemente responsables, por lo que los buenos pagan por los malos».

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Oleg Cetinic en París y Christoph Noelting en Frankfurt contribuyeron a este informe.

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