"No pudieron arrestarnos a todos": la veterana de derechos civiles Rutha Mae Harris en MLK, protesta y prisión | sociedad


R utha Mae Harris nunca tuvo miedo de cantar frente a una multitud. Incluso cuando tenía 22 años frente a las 250.000 personas que se habían reunido en el Lincoln Memorial para la histórica Marcha en Washington en agosto de 1963, estaba más emocionada que asustada. Después de todo, había visto a agentes de policía enderezar bastones, mangueras de incendios e incluso rifles en protestas anteriores, y cada vez que cantaba, su horror disminuía.

Ese día cuando empezó a cantar, su voz salió volando de The March cuando sacó las palabras iniciales, "No haremos …" Inmediatamente, los otros Freedom Singers, como se llamaba su grupo, se unieron al suyo. Reproducción de "We Shall Not Be Moved" en. Las imágenes del día muestran a Harris en su elemento, decidida a mirar hacia adelante mientras la multitud aplaude y estalla en aplausos al final.

"Nunca olvidaré eso", me dijo la activista de derechos civiles de 79 años por teléfono desde su casa en Albany, Georgia. "Fue una experiencia maravillosa. Actué y canté frente a todas las personas que parecían hormigas. “

  Rutha Mae Marris (derecha) con Freedom Singers en Caffè Lena en Saratoga Springs, Nueva York, 1963.
Rutha Mae Marris (derecha) con Freedom Singers en Caffè Lena en Saratoga Springs, Nueva York, 1963 Foto: Joe Alper / Cortesía de crmvet.org

Más de medio siglo después, es posible que muchas personas no se den cuenta de la importancia de la música para el movimiento de derechos civiles. Tampoco ha oído hablar de Freedom Singers, el grupo al que el crítico del New York Times Wesley Morris ha llamado "las voces del movimiento de derechos civiles". El grupo cruzó Estados Unidos para crear conciencia y recursos y cantó en marchas frente a la hostilidad. Harris siempre tuvo clara la conexión. "Sin estas canciones no creo que hubiera habido un movimiento", dice simplemente. "Se necesitó mucho miedo".

Harris nació el 27 de noviembre de 1940 en Albany y pasó gran parte de su primera infancia protegida de la brutal realidad de la segregación. Para proteger a sus hijos, su padre, un ministro, no les había permitido ir a restaurantes, hoteles o al cine, a ningún lugar donde no se les permitiera entrar debido al color de su piel. En cambio, les dijo a sus hijos que había construido su amada casa familiar para ellos para que no tuvieran que salir a divertirse. Harris recuerda un momento en que se detuvo en una gasolinera y preguntó si los niños podían usar el baño. Cuando el dueño se negó, su padre se fue sin comprar combustible.

En 1960 Harris se matriculó en la Universidad Florida A&M con una especialización en música. Cuando llegó a casa al final del año escolar en el verano de 1961, había comenzado el movimiento de derechos civiles en Albany. Dejó su entrenamiento en espera y se involucró. Aunque estaba consciente de que existía el racismo, no se dio cuenta de la magnitud del sistema similar al apartheid. “Cuando comencé a trabajar en un movimiento, me di cuenta de que no era libre”, dice. Cuando finalmente entendió el alcance de la opresión que los estadounidenses negros estaban enfrentando en ese momento, estaba devastada pero decidida a luchar. "Participé en el movimiento de derechos civiles para conseguir mi libertad", dice. "No quería que nadie más me lo consiguiera".

  Multitudes en el centro comercial entre el Monumento a Washington y el Monumento a Lincoln (no se muestra) durante marzo de 1963 en Washington for Labor and Freedom.
Multitudes en el centro comercial entre el Monumento a Washington y el Monumento a Lincoln (no se muestra) durante la Marcha por el Trabajo y la Libertad en Washington de marzo de 1963. Foto: Francis Miller / Die Sammlung von Lebensbildern / Getty Images

Hubo cantos durante las protestas y la organización en todo el país. El artista folclórico y activista Pete Seeger vio que las canciones de libertad de estilo gospel unían a las personas y se dieron cuenta de que podrían usarse para obtener apoyo para el Comité Coordinador Estudiantil No Violento (SNCC). Seeger habló con Cordell Reagon, fundador del cuarteto vocal estudiantil Freedom Singers, y el grupo recorrió el país recaudando fondos para el SNCC e inspirando a otros a unirse al movimiento.

En poco tiempo, Harris pasó de ser una cantante del coro menor de la Iglesia de su padre a una de las principales voces del movimiento de derechos civiles de Estados Unidos en la década de 1960. “Nuestro grupo ha cubierto más de 50.000 millas en nueve meses. Cubrimos 46 estados ”, dice Harris.

Originalmente compuesto por Harris, Reagon, la esposa de Reagon, Bernice Johnson Reagon y Charles Neblett, el cuarteto a menudo se conocía como el periódico cantante. A través de canciones como This Little Light of Mine y Woke Up This Morning, contaron la historia del movimiento por los derechos civiles. También era la historia de Harris; Fue arrestada tres veces por manifestaciones y organizada con Martin Luther King. "Me sentí poderosa y honrada de ser parte de un grupo tan distinguido de jóvenes que abandonaron la escuela para luchar por otros para que puedan ser libres e iguales", dice. "Aún no hemos llegado a ese punto, pero lo lograremos".

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Harris describe a King como un hombre humilde y con los pies en la tierra con "manos suaves". "Él no pensaba que era mejor que nadie. Era simplemente un hombre común".

Los cantantes de libertad de canto se despertaron esta mañana (con mi mente pegada a la libertad).

Para 1961 había una coalición de organizaciones de derechos civiles liderada por miembros del SNCC fundó el Movimiento Albany para eliminar la segregación de la ciudad y desafiar la discriminación; el grupo ofreció capacitación sobre resistencia no violenta.

"Se les enseñó cómo comportarse en manifestaciones o en todo otros eventos ", dice Harris." La mayoría de los hombres en el movimiento también aprenderían a encubrir a las mujeres ".

Además de las protestas, hubo sentadas en áreas separadas como paradas de autobús, sentadas en las cárceles, boicots y litigios. La clave siempre fue la no violencia. "Nuestras marchas fueron pacíficas. Si hubo violencia, fue de la otra raza. Tuvimos que violencia ser libres para lograr nuestras metas ”, dice Harris. Tu voz es tranquila, fuerte y llena de emoción. "La violencia no hace nada, aumenta la muerte". Ella recuerda a un oficial de policía que le apuntó con su arma durante una protesta. “Nunca supimos qué esperar. No sabíamos si nos dispararían o golpearían. Ahí es donde entraban las canciones, evitaban que me asustara. “

La policía respondió a las manifestaciones con detenciones masivas. Harris pasó un total de 14 días tras las rejas. Cuando fue arrestada, se quedó flácida, como le había enseñado su entrenamiento. "Me arrastraron escaleras arriba", dice, y explica que si insistían en arrestarlos, no se lo pondría fácil. "No hice nada malo. Solo luché por mi libertad".

Sorprendentemente, ella dice: "La pasé de maravilla en la cárcel. Cantamos canciones, oramos y tuvimos la iglesia. Éramos tantos allí que no teníamos dormitorios ”. Cuando la liberaron, se fue a su casa, se dio una ducha y participó en la siguiente protesta. "No pudieron arrestarnos a todos. Éramos demasiados, así que no nos detuvimos".

  Bob Dylan durante una actuación en el Festival de Folk de Newport en 1963. Detrás de él están (de izquierda a derecha) Peter Yarrow, Mary Travers y Paul Stookey (visto por Peter, Paul y Mary), Joan Baez (parcialmente oculto), Charles Neblett, Rutha Mae Harris y Pete Seeger.
Bob Dylan durante una actuación en el Newport Folk Festival en 1963. Los que se ven detrás de él son (de izquierda a derecha) Peter Yarrow, Mary Travers y Paul Stookey (de Peter, Paul y Mary), Joan Baez (parcialmente oculto), Charles Neblett, Rutha Mae Harris y Pete Seeger. Foto: Rowland Scherman / Getty Images [19659007] El movimiento también organizó Escuelas de Ciudadanía para ayudar a la comunidad negra local a votar. Harris recuerda haber ayudado a un hombre de 90 años que no sabía leer ni escribir. "Le enseñé a este hombre su Nam es, y lo llevó abajo para registrarse como votante. Estaba tan feliz cuando aprendió a escribir su nombre. Simplemente firmó X ”, dice Harris. "Votó en todas las elecciones hasta que murió".

Harris me canta por teléfono y es fácil ver por qué se convirtió en la voz de un movimiento. Poco ha cambiado en las últimas cinco décadas: su canto sigue siendo distintivo y cautivador. Pero cantar, como organizar, es mejor cuando terminas con otras personas, así que Harris insiste en darme una lección. Después de ofrecer mi pobre interpretación de This Little Light of Mine, Harris dice que todavía hay esperanza para mí. "Puedes cantar, no eres monótono, solo tienes que darme algunos consejos. Si estuviera cerca de ti, serías cantante".

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En 1963, Harris y los otros Freedom Singers intervinieron Los Ángeles cuando Reagon recibió una llamada pidiéndoles que fueran a Washington DC El cantante y actor Harry Belafonte había fletado un avión para ella y algunos otros invitados especiales: Charlton Heston, Sammy Davis Jr. y Rita Moreno El grupo tenía su propia suite en el avión. "Fue increíble estar en su presencia [the celebrities] y todos fuimos con el mismo propósito. Todos fuimos a la marcha a Washington".

Harris no sabía qué quería decir con la marcha esperar, pero tenía esperanzas. Cuando llegaron allí, se abrieron paso entre la multitud. Estaba asombrada por la cantidad de personas. Mientras el grupo esperaba para continuar, se les dio una copia del programa. Ossie Davis, Rub y Dee y Bob Dylan estaban todos allí. Harris se paró junto a Mary Travers del grupo étnico estadounidense Peter, Paul y Mary, que de repente comenzó a llorar. Le pregunté: '¿Por qué lloras, María? Ella dijo: "No creo que tengamos la oportunidad de cantar". Y dije: "¿No te invitaron a cantar?" Y ella dijo si. "Bueno, entonces cantarás, solo tienes que ser paciente". Cuando murió Travers, Harris fue invitada a cantar en su memorial en la ciudad de Nueva York.

  Martin Luther King en las escalinatas del Lincoln Memorial el 28 de agosto de 1963 durante la marcha en Washington durante la cual pronunció su discurso
Martin Luther King en las escalinatas del Lincoln Memorial el 28 de agosto de 1963 durante la marcha en Washington, donde pronunció su discurso "Tengo un sueño". Foto: HO / AFP vía Getty Images

Cuando King electrizó a la multitud con su discurso "Tengo un sueño" en la Marcha en Washington, Harris supo que estaba presenciando que se hacía historia. “Me di cuenta de que era parte de eso, gracias al Señor. Fue una gran bendición ser parte de tal movimiento y volver con el Dr. Ser rey juntos. Fue tan asombroso ”, dice ella. "Eso siempre me viene a la mente".

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Hoy Harris vive en la casa donde nació. Cuando regresó a casa después de su gira con los Freedom Singers, estaba lista para continuar su educación. Se matriculó en la Universidad Estatal de Albany en 1967. En 1973 obtuvo un aprendizaje permanente en una escuela local y enseñó durante 30 años. Se jubiló en 2003 y grabó su primer CD. En 2004, comenzó a recorrer el país nuevamente, a universidades y salones comunitarios.

Si bien el lugar al que ella llamaba hogar se ha mantenido igual, el mundo fuera de su puerta ha cambiado drásticamente. Pero Harris insiste en que el trabajo que comenzó hace casi 60 años aún no está terminado. Las cuestiones de segregación, aunque más ocultas, permanecen, y está alarmada por los esfuerzos de los conservadores por restringir el derecho al voto de las personas. "Hay una canción que cantamos que decía que la libertad es una lucha constante que todavía canto hasta el día de hoy", dice.

Casi 50 años después de ese momento, Harris y los Freedom Singers restantes, Neblett y Bernice Johnson Reagon, aparecieron ante Barack Obama y la primera familia. "Fue un gran honor poder asistir y cantar para el presidente y la primera dama", dice.

  Rutha Mae Harris habló con los votantes en un mitin en el condado de Hale, Alabama en 1965.
Rutha Mae Harris dirigiéndose a los votantes en un mitin en el condado de Hale, Alabama en 1965. Foto: Mary Swope / Cortesía de crmvet.org

Harris dice que el sueño de King aún no se ha realizado . "Todavía estamos luchando", dice, señalando las protestas contra Black Lives Matter. "Estoy muy orgullosa de ti y solo quiero que sigas haciendo lo que haces. No puedes parar ahora. Tienes que seguir adelante y hacer realidad su sueño".

Ella agrega: "Volveré en noviembre Tiene 80 años y todavía canta las canciones de la libertad y sigue viajando ”. Organiza dos grupos de cantantes en Albany; una continuación de lo que hizo en los años 60. “Contar la historia del movimiento por los derechos civiles a través de la canción. No quiero que esta canción se apague, así que la mantendré a flote. "

Ella cree que las próximas elecciones presidenciales serán una de las más importantes de su vida y dice que la elección de Donald Trump es" realmente dolorosa ". “Este hombre es taimado. Es un mal hombre. Pero tengo que amarlo porque la Biblia dice que tengo que amar a mis enemigos. Pero es tan malo que tengo que rezar mucho para amarlo. “Para Harris, marchar y votar van de la mano, y ella anima a la gente a hacerlo hoy. “Necesitamos a Estados Unidos de vuelta. Perdimos todo lo que teníamos y todo por culpa de Donald Trump. "Ella cree que el futuro del país depende de los manifestantes de Black Lives Matter." Estoy segura de que no se detendrán y rezo para que no se detengan porque si paran estamos condenados ". 19659008] ¿Tu única crítica? Las protestas de hoy no tienen suficiente música. Las canciones cuentan la historia, dice ella, y hay que cuidarlas y mantenerlas vivas. Tú eliges y enseñas las letras en función de lo que sucede en tu ciudad. Melodía. Así es como se hacen las canciones de libertad. “Hoy les digo a los jóvenes: No tienes que cantar las canciones que cantamos. Haces tus propias canciones, este es tu momento. "

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