Menlo Micro, una startup que lleva la tecnología de semiconductores al humilde switch, está lista para su primer plano – TechCrunch


Hace dieciséis años Un grupo de científicos e ingenieros de materiales de General Electric se ha unido para reinventar el interruptor automático. Ahora Menlo Microsystems, la empresa derivada que comercializa esta tecnología, está lista para lanzar sus nuevos y revolucionarios conmutadores, con un gran impacto en todo, desde tecnologías 5G hasta computadoras cuánticas.

Menlo Micro, con sede en Irvine, California, toma su nombre del laboratorio de investigación en Menlo Park, Nueva Jersey, donde Thomas Edison patentó el primer interruptor de luz en 1893 y donde los lazos de la empresa con GE estaban profundamente arraigados.

Los investigadores de GE pasaron más de una década trabajando internamente en la tecnología central de Menlo Micro, un proceso novedoso que aplica técnicas de fabricación de semiconductores a la fabricación de sistemas microelectromecánicos, antes de convertirlo en un nuevo negocio hace cinco años.

Con una aleación novedosa, Menlo Micro puede reducir el tamaño de los interruptores a 50 micrómetros por 50 micrómetros, o aproximadamente el ancho de un cabello humano. Esta miniaturización puede permitir a los fabricantes de hardware crear diseños completamente nuevos para una amplia variedad de productos que anteriormente requerían componentes mucho más grandes.

«El sistema microelectromecánico que estamos usando para hacer esto … no es nuevo», dijo Russ García, gerente general de la compañía. «El problema era que la innovación de primer nivel es cómo tomar un interruptor mecánico, como un interruptor de luz o un relé, y reducirlo a una oblea».

Muchas empresas han intentado convertir MEM en interruptores de contacto y han gastado cientos de millones de dólares en el proceso, pero García dijo que la confiabilidad y durabilidad del interruptor siempre son un problema. La ciencia de los materiales detrás de los interruptores de Menlo resuelve el problema, dijo.

Los interruptores de Menlo incluyen muchos, muchos relés MEMS en un solo chip que puede funcionar como un relé mecánico masivo, reduciendo algo del tamaño de un puño a algo del tamaño de un microchip.

Los fundadores de la empresa opinan que, gracias a la enorme reducción del tamaño y la mayor vida útil de los interruptores, los posibles usos son prácticamente ilimitados.

Primer plano de un microinterruptor Menlo. Crédito: Menlo Micro

Primeros mercados de comercialización

«Una forma de ver esto es a través de las aplicaciones Edge e IoT», dijo Chris Giovanniello, cofundador, ex vicepresidente de desarrollo empresarial de GE Ventures y actual vicepresidente senior de marketing global en Menlo Micro. «Lo que pensamos, y en lo que piensa la mayoría de la industria, es Bluetooth y WiFi que ahorran energía, así como procesamiento de bajo consumo para la toma de decisiones. Una vez que lo haya sentido, lo haya comunicado y haya tomado una decisión, debe hacer algo al respecto. «

Inicialmente, Menlo Micro se separó de GE con Giovanniello y sus cofundadores, incluido el Director de Tecnología. Chris Keimel y Jeff Baloun, vicepresidente senior de operaciones. García, quien vio el primer lanzamiento de la compañía en una conferencia de semiconductores que promocionaba la tecnología en GE, fue incorporado por uno de los primeros inversores de Menlo Micro, Paladin Capital Group.

«Paul Conley de Paladin Capital me envió este mazo y dijo: «Vaya, podría haber algo». Conocimos a Chris y luego nos reunimos con el otro Chris que querían que les ayudara con la estrategia ”, dijo García. Se incorporó como miembro fundador.

Las tecnologías de estado sólido actuales, diseñadas para marcar la diferencia en función de los datos, utilizan actualmente más energía que el resto de los sistemas a los que están vinculados. Los chips de Menlo Micro reducirían significativamente la pérdida de energía y mejorarían la eficiencia de sistemas completos, dijo.

“Cuando piensas en el interruptor de luz de tu casa, dos contactos de metal se unen. Si ese contacto es realmente bueno y limpio, la corriente fluirá a través de él de manera muy eficiente y si lo apaga, no habrá corriente a través y fluirá [nothing] sucede en absoluto ”, dijo García, un gerente de larga data en la industria de MEMS. “Este contacto se pierde en un semiconductor. Cuando hace funcionar un transistor, la energía puede fluir, pero parte de esa energía se pierde con el calor, y cuando lo apaga, parte de esa energía puede fluir. Si toma los miles de millones de interruptores, toda esa energía incremental se pierde por completo. «

Los beneficios de la tecnología se traducen en la demanda de la industria de defensa para implementar los nuevos conmutadores en redes de radar, radio y satélite. Las aplicaciones comerciales incluyen conectividad Wi-Fi, redes celulares 5G para radiofrecuencia y conmutación de microondas. Los consumidores han podido ver los interruptores en los teléfonos celulares, lo que significa menos llamadas interrumpidas, velocidades y capacidad de datos más altas y una mayor duración de la batería.

Menlo ya ha enviado muestras desde su línea de producción a 30 clientes líderes en las industrias aeroespacial y de defensa, telecomunicaciones y pruebas y medición. La compañía ha recaudado $ 44 millones en nuevos fondos de inversionistas, incluido Future Shape Group, del fundador de Nest, Tony Fadell, para aumentar su capacidad de fabricación y satisfacer la demanda potencial.

«El concepto de un ‘interruptor ideal’ era teórico, algo en lo que las empresas han estado trabajando durante décadas, hasta Menlo Micro», dijo Marianne Wu, ex directora de GE Ventures y actual directora general de 40 North Ventures que dirigió Menlo Micro en la última ronda. «Estamos encantados de trabajar con un equipo tan dinámico y experimentado en una tecnología central que revoluciona casi todas las industrias».

Serie de microinterruptores Menlo en placa de circuito impreso. Crédito: Menlo Micro

Piense más allá de 5G, defensa e IOT industrial

En los últimos 30 meses, Menlo Micro ha completado la transferencia y calificación de sus productos Proceso de fabricación, transición de una fábrica de investigación de 4 pulgadas a una nueva línea de producción de alto volumen de 8 pulgadas.

Esto significa que la empresa puede incrementar la producción de sus primeros productos y aumentar su capacidad. Con la calificación actual, la compañía espera aumentar la producción a más de 100,000 unidades por mes para fines de 2020 y alcanzar la capacidad de producción de millones de interruptores por mes en 2021.

Más allá de las telecomunicaciones y la defensa, existen mercados objetivo en las áreas de almacenamiento de energía, automotriz y aeroespacial debido a la miniaturización, mientras que las empresas de computadoras cuánticas están interesadas en la tecnología debido a su longevidad.

«El relé es un gran dispositivo mecánico que se puede sostener en la mano y que se usa en muchas aplicaciones para encender y apagar un dispositivo industrial para su automóvil y para motores que necesitan ser alimentados», dijo Giovanniello. “Son muy difíciles de integrar porque son muy grandes. Podemos asumir las propiedades eléctricas de un metal a metal real con una conexión de baja pérdida y luego, cuando está abierto, hay un espacio de aire a través del cual no puede fluir corriente... Podemos integrar [the switches] en arquitecturas completamente diferentes. »

En última instancia, Giovanniello dijo que la estrategia de comercialización es centrarse en la «regla del 99».

“Podemos reducir el tamaño, el peso y el rendimiento de la caja [the switch] se recibe hasta en un 99%. Esa es una gran mejora en la infraestructura y los costos ”, dijo.

Para las empresas que desarrollan computadoras cuánticas, no se trata solo del tamaño del MEMS, sino también de la durabilidad de la aleación desarrollada por Menlo Micro. “Para los cuantos, debe haber dispositivos que funcionen cerca del cero absoluto. Los semiconductores no funcionan a estas temperaturas, por lo que utilizan relés mecánicos anticuados. [which] Puede llevar horas volver a levantarse ”, dijo Giovanniello. “Nuestros materiales son tan robustos que funcionan [at temperatures] a excepción de algunos Milikelvin. «

Esta flexibilidad, y el potencial de remodelar tecnologías industriales antiguas que no se han actualizado en casi un siglo, le ha permitido a la compañía financiar $ 78 millones de inversionistas como Piva, Paladin Capital Group, Vertical Venture Partners, Future Shape y Strategic. Inversores como Corning y Microsemi.

«Durante más de 40 años, la industria ha estado buscando un interruptor que ofrezca la combinación perfecta de un relé electromecánico y un transistor de silicio», dijo Tony Fadell en un comunicado. «[This technology] yoUn interruptor micromecánico diminuto, eficiente y confiable con un rendimiento de RF inigualable y un rendimiento intuitivamente alto con una salida de 1000 vatios. A medida que nuestro mundo se enfoca en la electrificación y la comunicación inalámbrica de todo, la profunda innovación de Menlo Micro ya está causando una gran agitación en la industria. «

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