Los trabajos de energía limpia deberían recibir un impulso del plan eólico marino de Biden


La red eléctrica en crisis de los Estados Unidos finalmente está recibiendo algunas mejoras importantes. La semana pasada, la administración de Biden anunció un plan que incluye poner en línea más fuentes de energía limpia e instalar más cables de alto voltaje en todo el país para llevar esa energía a donde se necesita.

En la superficie, puede parecer que el plan solo se basará en los cimientos que Biden puso cuando firmó el proyecto de ley de infraestructura bipartidista en noviembre. Partes del marco, publicado la semana pasada, se enfocan en el tipo de detalles esenciales que pueden hacer que tus ojos brillen, como: B. Mejorar la eficiencia de la verificación de proyectos de energía limpia en terrenos públicos y vagas menciones de apoyo al desarrollo de energía limpia en áreas rurales. Pero lo que realmente vale la pena señalar son los objetivos de Biden para la energía eólica marina, que es una fuente importante de energía para regiones como el noreste de los EE. UU. que carecen del espacio y la abundante luz solar de la que depende la energía solar. Aquí es donde el nuevo plan pasa de mundano a ambicioso y podría ser un indicador de cómo el gobierno pretende abordar simultáneamente los problemas relacionados con el cambio climático, la energía y el empleo.

La generación de energía eólica marina funciona de manera similar a las turbinas eólicas terrestres (el viento hace girar las aspas de la turbina alrededor de un rotor, que a su vez hace girar un generador para producir electricidad), excepto que las turbinas marinas están enraizadas en el lecho marino a decenas de millas de la costa. vientos Estos vientos son algo que el Atlántico Norte tiene en abundancia, razón por la cual la administración Biden está enfocando allí su esfuerzo inicial de energía eólica marina.

Hasta la fecha, EE. UU. tiene solo siete turbinas eólicas marinas: cinco en un parque eólico frente a Block Island en Rhode Island y dos más erigidas en Virginia con fines de prueba. Pero el 23 de febrero, el gobierno federal subastará arrendamientos de energía eólica marina a empresas de servicios públicos o desarrolladores de energía eólica marina en una región marina llamada New York Bight frente a las costas de Nueva York y Nueva Jersey. Esos arrendatarios podrán entonces construir parques eólicos en el área, generando hasta 7 gigavatios de energía, suficiente para alimentar alrededor de 2 millones de hogares, lo que requeriría de 600 a 700 turbinas

«La energía eólica marina en el hemisferio occidental nunca ha visto nada igual», dijo a Recode Mike Jacobs, analista senior de energía de la Unión de Científicos Preocupados.

La energía eólica marina ha sido históricamente responsabilidad de Europa, que ya ha construido 25 gigavatios de capacidad eólica marina en las últimas décadas. La próxima subasta de arrendamiento de 7 gigavatios trae generación de energía renovable al noreste de manera significativa, y es solo la primera de muchas: la administración Biden dijo que apunta a aumentar la energía eólica marina a 30 gigavatios para 2030, una fracción de los aproximadamente 1,000 los gigavatios que consumen los estadounidenses cada año seguirían siendo una contribución significativa, ayudando al país a alejarse de las centrales eléctricas alimentadas con carbón o gas natural.

Es importante destacar que el plan de Biden no se trata solo de aumentar la producción de energía limpia para reducir las emisiones de gases de efecto invernadero; también abre la puerta a una economía basada en energías limpias. Esas 600 o 700 turbinas eólicas requerirán que las personas construyan los componentes de la turbina, los envíen al mar y los mantengan una vez que estén en su lugar. Para llegar allí, la Casa Blanca y el Departamento de Transporte tienen como objetivo crear casi 80 000 empleos de energía eólica marina para 2030 invirtiendo en puertos de la costa este, algunos tan tierra adentro como Albany, Nueva York, desde donde se envían partes de turbinas por el río Hudson hasta la bahía de Nueva York.

«La administración parece entender que la energía está en el centro de un problema integrado», dijo Alexandra von Meier, directora del programa de red eléctrica del Instituto de Energía y Medio Ambiente de California en UC Berkeley. «Se trata del bienestar y el trabajo de las personas».

También es un movimiento político inteligente: vincular el destino de 80,000 empleos (casi el doble de la cantidad de empleos de carbón en el país) a la energía eólica marina podría proteger el plan de una victoria republicana en 2024, por ejemplo. Aún así, el plan de Biden podría quedarse corto dependiendo de los próximos resultados electorales. Si bien la venta del arrendamiento se llevará a cabo en febrero, el proceso de obtención de permisos por sí solo puede demorar hasta tres años, luego de lo cual la construcción de las turbinas demorará otros dos años. Es tiempo más que suficiente para que un ministro del Interior que niega el cambio climático y tiene agendas políticas divergentes frustre el plan.

Cuatro grandes turbinas eólicas marinas blancas están estacionadas en el agua de mar junto a los puntales de soporte amarillos de una quinta turbina.

Turbinas eólicas en el parque eólico de Block Island en Rhode Island, que produce suficiente energía para abastecer a 17 000 hogares.
Don Emmert/AFP vía Getty Images

La energía eólica marina tampoco está exenta de críticas. En Nueva Inglaterra, los pescadores locales unieron fuerzas con un grupo de presión de la industria petrolera en diciembre para oponerse a Vineyard Wind, un parque eólico de 84 turbinas propuesto en las aguas de Cape Cod, Massachusetts; una demanda de la industria pesquera sigue serpenteando en los tribunales. Las turbinas, dicen los pescadores, podrían afectar negativamente a la vida marina. También les preocupa que las torres de las turbinas puedan bloquear el radar, mientras que las zonas de seguridad sin navegación cerca de las turbinas podrían afectar su capacidad para llegar a las zonas de pesca. Los efectos a largo plazo de las turbinas eólicas en la vida marina aún no están claros, pero un estudio en el Mar del Norte de Europa mostró que las bases de las turbinas pueden actuar como arrecifes artificiales para animales como los mejillones. A fines del año pasado, el Departamento de Energía otorgó a la Universidad de Duke una subvención de $ 7.5 millones para estudiar el impacto de la energía eólica marina en la vida marina, cuyos resultados deberían proporcionar una imagen más amplia de cómo las turbinas están afectando a las pesquerías. Mientras tanto, la Oficina Federal de Administración de Energía Oceánica está buscando soluciones alternativas, por lo que el aviso de venta de New York Bight incluye disposiciones destinadas a ayudar a los pescadores, como carriles de tránsito de 2,8 millas de ancho para embarcaciones pesqueras.

Los desafíos no terminan ahí: incluso si se construyen las turbinas eólicas, e incluso si se minimiza su impacto potencial en la vida marina, la energía que producen tiene que ir a alguna parte. Las líneas de transmisión, esos cables de alto voltaje que se ven tendidos sobre puntales de acero en gran parte del país, generalmente son construidos por organizaciones regionales de transmisión, y Jacobs dice que es posible que no haya suficientes para transportar toda la energía generada por estas nuevas turbinas.

Este es exactamente el problema al que se enfrentó Alemania en 2020, cuando la región tuvo que enviar parte de su energía eólica a los países vecinos debido a la falta de capacidad de transmisión en el norte de Alemania. «Tenían una buena cantidad de viento en alta mar golpeando la playa», dijo Jacobs. «Y luego los proveedores alemanes dijeron: ‘Oh, realmente no nos habíamos preparado para eso'».

La administración Biden parece querer evitar una situación similar en Estados Unidos. Es por eso que el proyecto de ley de infraestructura bipartidista prevé la financiación de las líneas de transmisión, y la administración anunció que el Departamento de Energía está lanzando una iniciativa llamada «Construyendo una mejor red», que actuará como una especie de autoridad de planificación central para las mejoras de la red. Pero no está claro si esa transmisión se desarrollará cuando la energía eólica marina de la Bahía de Nueva York entre en funcionamiento, y la administración no menciona las líneas de distribución o los cables de bajo voltaje que alimentan los hogares y las empresas. Estos generalmente son construidos en los EE. UU. por empresas de servicios públicos locales, explicó Kyri Baker, profesor asistente de ingeniería en la Universidad de Colorado Boulder, y a menudo no se reemplazan hasta que se vuelven completamente inoperables.

«Puede tener toda la energía limpia y todas las líneas de alto voltaje que desee», dijo Baker a Recode por correo electrónico, «pero sin una red de distribución resistente, seguiremos teniendo cortes de energía que amenazan la vida debido al aumento del clima extremo». eventos.»

No obstante, von Meier se mantiene optimista. Combinar energía verde con empleos y nuevas líneas de transmisión que sean más resistentes al cambio climático es un primer paso emocionante, dice. La administración de Biden “comprendió que realmente existe esta triple necesidad de abordar el clima, la resiliencia y la justicia. Y creo que entendieron que abordar los tres juntos es una oportunidad de energía limpia”.

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