Los robots invaden el sitio de construcción


Theresa Arévalo estaba en la escuela secundaria cuando intentó por primera vez terminar paneles de yeso en la empresa de construcción de su hermano. «Es un arte fino», dice sobre la aplicación de barro y el alisado de paneles de yeso. «Como la guinda de un pastel, tienes que dar la ilusión de que la pared es plana».

Avance rápido unas décadas: Arévalo ahora trabaja en Canvas, una compañía que ha construido un robot de inteligencia artificial que puede hacer paneles de yeso con casi tanta habilidad como un trabajador humano calificado.

El robot se ha utilizado en varios sitios de construcción en los últimos meses bajo la supervisión de Arévalo, incluida la nueva Terminal Harvey Milk en el Aeropuerto Internacional de San Francisco y un edificio de oficinas conectado al estadio Chase Center en San Francisco.

El robot de cuatro ruedas tiene aproximadamente el tamaño de una estufa de cocina y utiliza escáneres láser y un brazo robótico conectado a una plataforma vertical para navegar a través de un edificio sin terminar. En una habitación, el robot escanea las paredes sin terminar con LIDAR y luego comienza a suavizar la superficie antes de aplicar una capa casi perfecta de compuesto para paneles de yeso. Los sensores ayudan a mantenerse alejado de los trabajadores humanos.

El robot de lona permite a las empresas realizar más trabajos con paneles de yeso en menos tiempo. Requiere supervisión humana, pero su operador no tiene que ser un operador de drywall experimentado o un ingeniero en robótica.

El uso de robots en las obras de construcción no ha sido práctico durante mucho tiempo porque el entorno es muy diverso, complejo y cambiante. Sin embargo, en los últimos años, avances como sensores láser económicos, brazos robóticos y pinzas más baratos y software de código abierto para navegación y visión por computadora han permitido la automatización y análisis de otros diseños.

Las máquinas más avanzadas que marchan en los sitios de construcción ayudarán a que la construcción sea menos derrochadora. Según McKinsey, la productividad en la construcción ha mejorado menos que cualquier otra industria en las últimas décadas. La introducción de una mayor automatización también puede cambiar la demanda de mano de obra en varios oficios de la construcción.

Kevin Albert, cofundador y director ejecutivo de Canvas, trabajó anteriormente en Boston Dynamics (una empresa conocida por sus robots andadores realistas) y en la industria manufacturera. Él dice que hay grandes oportunidades en la construcción, que genera alrededor de $ 1.4 billones anuales y representa alrededor del 7 por ciento del PIB de Estados Unidos, pero ha hecho relativamente poco uso de la informatización y la automatización. “Realmente vemos la construcción como una fabricación móvil”, dice. «Existe esta extensión natural de lo que las máquinas pueden hacer en el mundo real ahora».

Canvas es parte de un auge en la tecnología de la construcción, dice Alex Schreyer, director del programa de tecnología de construcción y construcción en la Universidad de Massachusetts, Amherst. Él dice que algunos de los mayores avances en la prefabricación de edificios se están logrando mediante el uso de procesos robóticos para construir grandes piezas de edificios que luego se ensamblan en el sitio. Cada vez más, dice, los robots y la IA también están encontrando su camino hacia los lugares de trabajo convencionales.

Vehículos autónomos fabricados con materiales y herramientas de ferry de Volvo en algunos lugares grandes. Gracias a la tecnología de la startup Built Robotics, con sede en San Francisco, la maquinaria de construcción, como excavadoras y topadoras, puede funcionar de forma autónoma. Un número creciente de dispositivos robóticos puede realizar tareas de construcción especializadas, como soldar, perforar y colocar ladrillos. «Están sucediendo algunas cosas realmente interesantes», dice Schreyer.

«Mucho potencial»

Un informe de IDC publicado en enero de 2020 predice que la demanda de robots de construcción aumentará en alrededor de un 25 por ciento anual hasta 2023.

Según Schreyer, existe una gran oportunidad en la industria de la construcción para utilizar la visión por computadora y otras tecnologías de sensores para rastrear el movimiento de materiales y trabajadores en un sitio de construcción. El software puede marcar automáticamente cuando un trabajo se retrasa o cuando se ha instalado algo en el lugar incorrecto. «Hay mucho potencial para hacer algo con la IA», dice Schreyer. «Más empresas se trasladarán a esta área de IA».

Doxel, con sede en Redwood City, California, fabrica un robot móvil que escanea lugares de trabajo en 3D para que el software pueda calcular el progreso del proyecto. Un robot Boston Dynamics de cuatro patas llamado Spot se está probando en varias ubicaciones con el mismo propósito. Varias empresas, incluidas Propeller, vHive, ABJ Drones y DJI, venden drones para la inspección automatizada de sitios de construcción.

Buildots, con sede en Tel Aviv, Israel, vende software que utiliza cámaras conectadas a los cascos de los administradores del sitio. Estos capturan automáticamente un sitio y procesan las imágenes para identificar discrepancias entre los planes y el trabajo en curso. La tecnología se utiliza en varios grandes proyectos de construcción europeos.

Roy Danon, cofundador y director ejecutivo de Buildots, dice que el objetivo es utilizar los datos recopilados de los sitios de construcción para ayudar a las empresas a planificar edificios y planificar mejor los planes de construcción. «Creemos que podemos tener un gran impacto en la planificación», dice, «cuando tenemos suficientes proyectos que muestran cómo se planifica y cómo funcionan las cosas».

«La adopción de tecnología en la construcción se ha retrasado en casi todo menos en la caza y la pesca en las últimas décadas», dijo Josh Johnson, consultor de McKinsey que sigue la industria de la construcción.

Entrar en la pandemia

Un informe de McKinsey del mes pasado predijo un gran impacto para toda la industria de la construcción en la próxima década a medida que las empresas adopten tecnologías y métodos del mundo de la fabricación. Gracias a los avances en tecnología y una fuerza laboral cada vez más conocedora de la tecnología, las cosas ya han cambiado, dice Johnson. La pandemia también está acelerando la reubicación al dificultar el traslado de los trabajadores a un lugar y obligando a las empresas a reevaluar los procesos y las líneas de servicios públicos. “Obliga a muchos de estos legados [construction contractors] y las grandes empresas están comenzando a invertir «, dice Johnson.

Arévalo, quien supervisa el despliegue del robot de Canvas, dice que el robot de paneles de yeso no puede sortear rincones y grietas como lo hace un humano. Ella dice que muchos aprendices ven trabajar con el robot como una oportunidad para aprender a usar máquinas robóticas más avanzadas.

La empresa también cuenta con el apoyo del sindicato local. «Es importante que los trabajadores calificados tengan un gran recurso en su kit de herramientas y estamos entusiasmados de estar a la vanguardia de la tecnología en nuestra industria al asociarnos con Canvas», dijo Robert Williams III, Gerente de Negocios, Consejo de Distrito 16 , Unión Internacional de Pintores y Artesanos Afines, dijo en un comunicado.

Pero esto aparentemente no abordó las preocupaciones de los trabajadores de la construcción que vieron al robot en acción. «Les encanta el hecho de que sea tan consistente que la pared sea hermosa», dice Arévalo. «Pero entonces la siguiente pregunta es, ‘¿Cuándo tomará mi trabajo?'»

Esta historia apareció originalmente en wired.com.

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