Los Philadelphia 76ers necesitan que James Harden los lleve, pero ¿puede él?


Hay pocas cosas en la NBA que son más valiosas que el tiempo y el espacio. Hace cuatro años, parecía que los Philadelphia 76ers tenían una cantidad infinita de ambos cuando se enfrentaron al Miami Heat en una serie de playoffs de primera ronda con una configuración inquietantemente similar a la del Juego 1 de semifinales de la Conferencia Este del lunes por la noche: el centro superestrella Joel Embiid estaba fuera con un hueso de la cuenca del ojo roto y esperaba que sus compañeros de equipo pudieran extender la racha lo suficiente como para que él volviera a la acción con una máscara facial hecha a medida.

Ben Simmons fue el compañero de fórmula de Embiid en 2018, cuando parecía que el dúo incipiente tenía una década para descubrir cómo transformar «El Proceso», la visión entonces radical del exgerente general de los Sixers, Sam Hinkie, de construir un equipo campeón podría dar sus frutos.

El Heat se encontró en la posición opuesta, con poco tiempo y espacio, tratando de exprimir una carrera final de playoffs con un Dwyane Wade envejecido antes de reconstruirse alrededor de un novato en ese equipo llamado Bam Adebayo.

Cuatro años después, muchas cosas han cambiado.

La victoria de Miami por 106-92 sobre Filadelfia el lunes en el FTX Arena no solo fue una manifestación de lo lejos que ha llegado el Heat en su reinicio, sino también del poco tiempo y espacio que tiene este grupo de Sixers para descubrir cómo convertirse en un aspirante al campeonato.

Ahora con los Brooklyn Nets, Simmons todavía está lidiando con las consecuencias de su tiempo bajo la lámpara de calor de las expectativas que surgieron al ser una cara de los Sixers de la era Process.

Su reemplazo, el Jugador Más Valioso de 2018, James Harden, se vio esencialmente asfixiado por la falta de espacio el lunes por la noche cuando intentó cerrar la brecha para el lesionado Embiid, mientras que él y sus compañeros fallaron más del 82 % de los triples (28-28). tiros en 34 intentos) que emprendieron contra el calor.

Se hablará mucho sobre la falta de influencia de Harden en el Juego 1. Terminó el juego con 16 puntos en 5 de 13 tiros y continuó su racha de menos de 25 puntos en 11 juegos consecutivos de playoffs, la más larga desde que salió de la banca para el Oklahoma City Thunder para asegurar el comienzo de su carrera.

Harden, de 32 años, luchó notablemente para superar a los defensores durante su tiempo en Filadelfia, y ha generado preguntas en la liga: ¿Ha perdido un paso? ¿Su tendón de la corva lesionado sigue siendo un problema? ¿Puede recuperar su fuga a tiempo para justificar una extensión de contrato máxima de $223 millones este verano?

Después de que Embiid se perdió indefinidamente con una conmoción cerebral y una fractura orbital en el Juego 6 de la victoria de primera ronda de Filadelfia sobre los Toronto Raptors, la presión del tiempo se aceleró con esas preguntas girando en torno a Harden.

Pero la pésima actuación del lunes por la noche fue tanto un referéndum sobre el lamentable estado en el que se encuentran los Sixers sin Embiid como sobre la capacidad actual de Harden porque, literalmente, no tenía dónde actuar.

Según los datos de ESPN Stats & Information, 12 de los 13 intentos de gol de campo de Harden fueron denegados. También ha estado en el equipo de dobles nueve veces.

El defensor más cercano promedio en los intentos de tiro de Harden estaba a 3.7 pies de distancia, según Second Spectrum; Fue la tercera ruptura más pequeña en un solo juego para Harden esta temporada y el total más pequeño en un juego de playoffs para Harden en dos años.

Si has seguido la carrera de Harden aunque sea un poco, sabes por qué esto es un problema: necesita espacio para funcionar. Puede generar algo de eso él mismo, incluso sin la tanda de penales que solía tener, pero no cuando la defensa no tiene motivos para respetar los tiros de sus compañeros.

«Creo que puedo ser un poco más agresivo», dijo Harden cuando se le preguntó qué podría mejorar en el futuro. “Hicieron un muy buen trabajo simplemente mostrando cajas y codos, mostrando sus cuerpos y empujando la pelota cuando llegaban las pantallas de la pelota.

«Pero creo que el tiro es lo que abre la cancha para todo nuestro equipo».

La forma objetiva en que Harden entregó esa evaluación fue tan importante como el orden en el que diagnosticó claramente lo que salió tan mal para Filadelfia en el Juego 1.

Primero, se culpó a sí mismo. Luego rindió homenaje a la defensa del Heat. Luego dijo la parte que realmente cuenta, sin arrojar a ninguno de sus compañeros directamente debajo del autobús.

Ese es el lado positivo para los Sixers: para tener alguna posibilidad de volver a esta serie, deberán mostrar responsabilidad y liderazgo de parte de von Harden.

«Es un juego, pero las cosas pueden cambiar rápidamente», dijo Harden, tratando de poner una nota optimista en un vestidor relativamente joven al que lo llevaron después de la partida de Embiid.

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James Harden conduce hacia la canasta y le lanza el balón a DeAndre Jordan para una volcada.

Y hay cierto optimismo de que Embiid podría regresar en algún momento de esta serie, pero eso se debe principalmente a que ha estado muy decidido a superar las lesiones y el dolor esta temporada.

Embiid estaba en su casa en Filadelfia y todavía luchaba contra los síntomas de una conmoción cerebral a partir del lunes, dijeron las fuentes a ESPN. Para siquiera pensar en volver a jugar, tiene que pasar por los protocolos de conmociones cerebrales de la NBA y luego obtener un buen informe de una cuenca del ojo derecho rota en su cita el miércoles, el día del Juego 2 en Miami.

Si todo sale lo mejor posible, las fuentes dicen que existe la posibilidad de que Embiid pueda jugar con una máscara protectora personalizada en el Juego 3 o 4 en Filadelfia. Eso sucedió en 2018 cuando Embiid regresó en el Juego 3 de lo que resultó ser una racha ganadora de cinco juegos contra el Heat, llamándose a sí mismo el Fantasma de la Prueba.

Pero si bien las circunstancias son similares este año, el sentimiento es muy diferente.

Antes de Filadelfia todo parecía abierto en ese momento. Sus dos superestrellas eran jóvenes y adolescentes y estaban juntas.

Hay una sensación de urgencia ahora que Embiid está en medio de su mejor momento y Harden está tratando de aferrarse a lo que queda de él. También hay un peso que antes no estaba por todo lo que pasó en el camino.

Todavía hay tiempo para averiguarlo. Todavía hay espacio para crear. Pero ahora hay mucho menos de eso.

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