Los científicos se toparon con el depredador dentudo de las profundidades marinas y lo nombraron en honor a los luchadores de sumo de élite


En un soleado día de invierno de 2016, el biólogo marino Yoshihiro Fujiwara estaba anclado frente a la costa del centro de Japón, midiendo anguilas regordetas, cuando de repente estalló un ajetreo a bordo de un barco. La tripulación del Shonan Maru acababa de desembarcar un pez grande y de aspecto extraño.

«¡Vaya! ¡Tenemos un celacanto!» Bromearon cuando sacaron un espécimen lo suficientemente grande como para parecerse a la legendaria especie «fósil viviente» que solo se encuentra en África e Indonesia.

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Una foto de la Agencia Japonesa para la Ciencia y Tecnología de la Tierra Marina (JAMSTEC) muestra un espécimen del pez cabeza resbaladiza yokozuna de aguas profundas recién descubierto.

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Fujiwara, cuya especialidad son las comunidades de «caída de ballenas», los ricos ecosistemas que surgen y se alimentan de cadáveres de ballenas, fue igualmente entusiasta y escéptica.

«Fue emocionante», dijo a CBS News. «Pero esta es una bahía muy bien estudiada».

Realmente es. Los investigadores han estado construyendo una taxonomía de especímenes de Suruga, la bahía más profunda de Japón, desde el siglo XIX.

La zona también es una de las más pescadas del mundo. Seguramente, pensó Fujiwara, alguien había descubierto antes a esta criatura colosal.

Sorprendentemente, nadie lo había hecho. Fujiwara y su equipo de la Agencia Japonesa de Ciencia y Tecnología de la Tierra Marina (JAMSTEC) revisaron libros de referencia y consultaron con colegas de todo el mundo antes de concluir que la criatura de color púrpura con forma de lanza de abajo era de hecho un buen hallazgo.

Este año, se engancharían tres especímenes más del pez monstruo, se conservarían rápidamente en formaldehído o se congelarían para su posterior revisión en el laboratorio.

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Una foto de la Agencia de Ciencia y Tecnología de la Tierra Marina de Japón (JAMSTEC) muestra a los técnicos de laboratorio preparándose para escanear un espécimen del pez yokozuna slickhead, una criatura de aguas profundas que solo se descubrió en 2016.

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La preparación, tomografías computarizadas y otros análisis ubicaron la muestra dentro del Alepocéfalo Familia, una especie de aguas profundas común en todo el mundo y conocida popularmente como «cabezas resbaladizas» por sus cabezas y branquias sin escamas. Pero a diferencia de sus parientes mucho más pequeños, que promediaban solo 14 pulgadas de largo, este era un animal: con 55 pulgadas de largo y 55 libras, tenía el tamaño y el peso de un niño pequeño.

Fujiwara y su equipo decidieron nombrar a la nueva raza «Yokozuna Slickhead» por el primer puesto en la lucha de sumo.

«No podía creerlo», dijo el biólogo Jan Yde Poulsen, investigador del Museo Australiano y autoridad en Slickheads, a CBS News desde su base en Dinamarca.

Poulsen, quien coescribió un artículo sobre el yokozuna slickhead con el equipo de JAMSTEC en enero, también tenía dudas cuando recibió la primera foto del equipo de Fujiwara.

«Es una foto muy granulada, casi como ver una foto del monstruo del lago Ness», dijo. «El hecho de que esté encontrando una nueva especie que pesa 25 libras es simplemente asombroso».

A pesar de su hostil mar profundo y su hábitat oscuro como la boca del lobo, la cabeza resbaladiza no solo era alta, sino también musculosa. Mientras que otras especies de cabeza resbaladiza devoran plancton y nadadores débiles como las medusas, el análisis de ADN del contenido del estómago del pez gigante reveló que estaba cazando otros peces y posiblemente complementando su dieta atrapándolo.

A diferencia de las otras 100 especies de cabezas resbaladizas conocidas en el mundo, el yokozuna es un nadador vigoroso que potencialmente puede viajar grandes distancias, como lo demuestran unos pocos segundos de videos poco frecuentes capturados con una cámara de cebo a una profundidad de casi 8.500 pies.

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Una foto de la Agencia Japonesa para la Ciencia y Tecnología de la Tierra Marina (JAMSTEC) muestra un espécimen del pez yokozuna slickhead, un depredador de aguas profundas «tipo ápice» descubierto por primera vez en 2016.

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La boca de «amplio espacio» de la cabeza resbaladiza alberga varias filas de dientes y evoca un monstruo alienígena. El equipo de Fujiwara trató de contar los colmillos apretados y su conclusión estrictamente no oficial: «80 a 100» dientes en esas mandíbulas.

Los rasgos físicos, además del análisis bioquímico, identificaron al yokozuna slickhead como un depredador supremo, la versión de las profundidades marinas de un león o una orca.

«Tenemos tantas inmersiones en todo el mundo», dijo Fujiwara. «Pero es raro ver un depredador superior».

La agencia marina, que cuenta con buenos recursos, posee varios sumergibles sofisticados y otros vehículos de exploración de aguas profundas, «pero estos son muy ruidosos y usan luces brillantes», dijo Fujiwara. «La mayoría de los principales depredadores son muy activos, lo que les facilita salir de nuestro barco de buceo».

Su equipo decidió que usar líneas largas hechas a medida, lo suficientemente largas para llegar al fondo del océano, equipadas con cientos de anzuelos con cebo de caballa, sería más efectivo, aunque requeriría más tiempo. El uso de estas líneas ultralargas, que permanecen en el agua durante la noche, tarda hasta cuatro horas.

Si bien cada año se identifican cientos de nuevas especies de peces, las profundidades marinas de difícil acceso aún encierran muchos acertijos.

«No tenemos idea de lo que hay ahí abajo», dijo Fujiwara.

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