Los astrónomos chinos quieren construir un observatorio en la meseta tibetana


Lenghu tiene más de 4 kilómetros de altura y «es conocido por tener cielos inusualmente despejados», dijo Licai Deng, científica de la Academia China de Ciencias y coautora del nuevo estudio. «Al mismo tiempo, el área de Lenghu tiene un paisaje espectacular similar a Marte». Deng dice que el gobierno local, que quiere atraer a turistas interesados ​​en astronomía y geografía, contrató a su equipo para inspeccionar el área y ver si sería un buen lugar para construir un observatorio.

Cuatro factores principales influyen en la idoneidad de un lugar para la investigación astronómica. La primera es si el cielo está bastante despejado, es decir, sin formaciones de nubes densas y muy poca contaminación lumínica. El segundo es la estabilidad del aire local y las condiciones climáticas, y qué efectos tendrá la atmósfera en las observaciones ópticas e infrarrojas durante la noche (incluso las partículas más pequeñas en el aire pueden ser perjudiciales). La tercera es si el sitio está conectado a alguna infraestructura (por ejemplo, electricidad) y es accesible sin demasiados problemas. Y finalmente, desea un área donde el cielo nocturno esté protegido de la actividad humana.

Los lugares de gran altitud como Lenghu son de gran interés para los astrónomos porque cuando se observan objetos en el espacio, simplemente hay menos atmósfera para mirar. Los investigadores monitorearon el área de Lenghu durante tres años, midiendo la oscuridad del cielo, el clima, las condiciones atmosféricas y más. Descubrieron que el área se desempeñó al menos tan bien en los cuatro factores como otras áreas potenciales exploradas en la meseta tibetana. En muchos sentidos, los investigadores creen que podría ser mejor que las ubicaciones existentes en Hawái y Chile. Hay menos variación en las temperaturas del aire y condiciones atmosféricas más estables, y el cielo está un poco más despejado. El contenido de vapor de agua del aire también es bajo, lo que es particularmente útil para observaciones infrarrojas cosmológicamente importantes. Aproximadamente tres décadas de registros meteorológicos muestran solo un promedio de 0,71 pulgadas de lluvia por año. «En este contexto, Lenghu tiene el potencial de albergar grandes instalaciones», dice Deng.

A largo plazo, Lenghu puede estar mejor protegido de los efectos de la actividad humana que Hawai o Chile. La ciudad emitió reglas en 2017 para preservar los cielos oscuros para que la contaminación lumínica se mantenga al mínimo.

«Los resultados presentados para el sitio de Lenghu son casi tan buenos como los de Mauna Kea, que es ampliamente reconocido como uno de los mejores sitios del mundo», dijo Paul Hickson, astrónomo de la Universidad de Columbia Británica en Vancouver, quien anteriormente realizó pruebas en el sitio en el Domo A en la Antártida. «Particularmente atractivo en esta ubicación es el enfoque en el control de la contaminación lumínica».

De alguna manera, esta nueva investigación confirma los planes astronómicos actuales de China para el área de Lenghu. Estos planes incluyen un telescopio de estudio de 2,5 metros construido este año, un telescopio solar infrarrojo de 1 metro que formará parte de una línea internacional de ocho telescopios, y dos metros más de 1,8 metros y 0,8 metros para investigación planetaria.

Como señala Deng, la Universidad de Tsinghua y la Universidad de Arizona están trabajando juntas para construir un telescopio de 6,5 metros para usar en la cima de la montaña Saishiteng. Allí también se instalará un telescopio de 12 metros. «Habrá mucha gente en la cima de la montaña», dice Deng.

Estos instrumentos llevarán a China lejos en lo que respecta a la astronomía infrarroja y óptica: son comparables a algunos de los telescopios «grandes» que operan en lugares como Chile. Pero aún palidecen en comparación con los observatorios «extremadamente grandes» que se están construyendo en todo el mundo, como el telescopio gigante Magellan de 24,5 metros en Chile, el telescopio de 30 metros en Hawai y el telescopio de 39,3 metros. Meter-Extremely Large Telescope en Chile . Es probable que el tipo de ciencia que podrían hacer estos instrumentos marque el comienzo de una nueva era en la astronomía. Si China se toma en serio el establecimiento de un programa de astronomía más ambicioso, debe ponerse al día con bastante rapidez.

Entonces es bueno que exista la meseta tibetana. «Las montañas altas, áridas y aisladas son generalmente los mejores lugares para la astronomía», dice Hickson. «Quizás haya otros sitios potenciales inexplorados, quizás incluso mejores, en la meseta tibetana».

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