Los 5 mejores lugares del sistema solar, junto a Marte


Con el lanzamiento de tres misiones a Marte este verano (incluido un nuevo rover de la NASA, Perseverance, que buscará signos de vida), nuestra exploración del Planeta Rojo pronto alcanzará nuevas alturas. Y hay buenas razones por las que deberíamos estar obsesionados con él: Marte es el único mundo extraterrestre además de la luna al que los humanos podrían llegar en una generación. Si soñamos con visitar otros mundos, Marte es realista. Esto también tiene sentido desde un punto de vista científico. Suniti Karunatillake, investigadora planetaria de la Universidad Estatal de Luisiana, sostiene que es el único otro planeta rocoso del sistema solar que tiene evidencia de la mayoría de los principales procesos geológicos de la Tierra, como volcanes, formaciones rocosas sedimentarias y casquetes polares hechos de agua.

Pero podría ser el momento de reconsiderar si nuestra obsesión nos lleva a ignorar el resto de nuestro sistema solar. El entusiasmo por Marte tiende a crear un circuito de retroalimentación donde se dedican más recursos a explorar el planeta. Esto revela nueva evidencia que solo agregará interés e impulsará a los sectores público y privado a gastar más dinero explorando Marte, y así sucesivamente.

Ciertamente es importante estudiar Marte, pero hay muchas razones de peso para seguir explorando otros mundos relativamente cercanos. Aquí hay cinco ubicaciones alternativas que deberíamos explorar, desde el más cercano al más lejano.

Una imagen compuesta de datos recopilados de la nave espacial Magellan de la NASA y el pionero Venus Orbiter.

NASA / JPL-CALTECH

Venus

] Venus es una advertencia sobre el destino de la Tierra, si las cosas hubieran sido un poco diferentes. Los planetas son similares en tamaño, masa y composición geológica. También parecen tener historias geológicas similares, especialmente cuando se trata de actividad volcánica (algunos datos sugieren que Venus todavía tiene volcanes activos). Como Marte, Venus parece haber crecido y evolucionado en un camino similar al nuestro.

Hoy, sin embargo, Venus tiene una de las atmósferas más densas de todos los planetas que jamás hayamos examinado y consta de más del 96% de dióxido de carbono. La presión superficial es equivalente a 3,000 pies bajo el agua en la Tierra. La temperatura del suelo es de 464 ° C, que es más caliente que la del mercurio. Los gases de efecto invernadero se han vuelto locas y la han vuelto completamente inhóspita, tal vez una versión extrema de cómo se vería la Tierra en un futuro muy lejano.

El misterio rodea a Venus porque es difícil de estudiar. Nubes de ácido sulfúrico cubren la superficie de la observación desde el espacio, y el calor y la presión extremos destruyen la mayoría de los dispositivos electrónicos y trenes de aterrizaje en muy poco tiempo. Eso significa que el radar fue una de las pocas formas de examinar la superficie. La misión Venus Express de la ESA, lanzada en 2005, fue la última misión importante en examinar con éxito el planeta en detalle, y las misiones Vega de 1985 de la Unión Soviética fueron los últimos grandes módulos de aterrizaje enviados a Venus. "Por esta razón, la literatura es comparativamente menos detallada en comparación con Marte", dice Karunatillake. "Ha impedido que los científicos estudien el planeta en profundidad y se preocupen por las generaciones futuras para continuar con la misma investigación".

Quizás eso cambie pronto. En los últimos años ha habido nuevas propuestas para explorar Venus. Los más conocidos fueron DAVINCI + (una sonda que estudiaría la atmósfera) y VERITAS (un orbitador que usaría nuevos instrumentos para mapear la superficie). Una de estas propuestas podría aprobarse el próximo año y convertirse en una misión real más adelante en la década. Dado el costo de construir instrumentos fortalecidos frente a los desafíos del planeta, realmente podría reducirse a si los legisladores creen que hay suficiente dinero.

Cráter Occator de Ceres.

NASA / JPL-CALTECH / UCLA / MPS / DLR / IDA

Ceres

Ceres es un mundo que desafía las expectativas. Es el asteroide más grande del sistema solar, tan grande que está clasificado como planeta enano. A pesar de ser un asteroide, su geología es convincente y diversa. Hay una corteza que puede ser un 30% de hielo y puede ser un océano subterráneo salado (o varios). Tiene una atmósfera débil creada por el vapor de agua expuesto a la luz solar. y hay criovolcanes (o volcanes de hielo) que escupen agua, hielo y sales. Un factor en la presencia de compuestos orgánicos y la idea de que Ceres alguna vez fue habitable o podría serlo ahora está fuera de discusión.

El único esfuerzo importante para explorar Ceres a corta distancia fue la nave espacial Dawn de la NASA, que viajó a Ceres en 2015. Dawn observó a Ceres desde la órbita durante tres años hasta que se quedó sin combustible en noviembre de 2018. Los científicos están analizando los datos que aún provienen de esta misión, por lo que todavía no es realmente urgente realizar una nueva visita. Sin embargo, las lecciones aprendidas significan que probablemente habrá nuevas presiones para regresar con instrumentos más avanzados. Un grupo internacional de científicos ya está proponiendo una misión llamada Calathus, que tomará una muestra del cráter Occator de Ceres para evaluar qué tan habitable es realmente el planeta enano.

  Europa vista anti-joviana
Europa vista desde la nave espacial Galileo de la NASA.

NASA / JPL-CALTECH / SETI

Europa

Seamos francos: Europa, la cuarta luna más grande que orbita Júpiter, es probablemente el mejor lugar del sistema solar para buscar vida extraterrestre. Es probable que albergue un océano subterráneo de agua líquida que se mantiene caliente por las fuerzas de las mareas, y aunque Europa seguiría siendo un mundo muy extremo, podría albergar vida de la misma manera que las fuentes hidrotermales en las profundidades de los océanos de la Tierra. Se han encontrado minerales arcillosos en Europa, a menudo asociados con materia orgánica en la Tierra, lo que genera aún más esperanzas de que podamos detectar actividad biológica en curso en la luna de Júpiter.

Hace mucho que estamos atrasados ​​para una visita real. Hemos realizado numerosos sobrevuelos de naves espaciales que pasaban, y la nave espacial Galileo, que orbitó Júpiter de 1995 a 2003, proporcionó una cantidad decente de observación desde la distancia. Con muchos descubrimientos recientes avanzando para resaltar el potencial astrobiológico de Europa, una misión para explorar este potencial es más importante que nunca.

Afortunadamente, ahora tenemos dos nuevas misiones que esperamos. El Jupiter Icy Moon Explorer (JUICE) de la ESA está programado para comenzar en 2022 y realizar dos vuelos de sobrevuelo desde Europa en el camino a Ganímedes. La misión principal, sin embargo, es Europa Clipper de la NASA, que se lanzará en 2024. Clipper orbitará a Júpiter, pero realizará unos 45 sobrevuelos de Europa y utilizará una variedad de instrumentos para caracterizar la superficie y el subsuelo lo mejor posible. Si hay vida en este océano, entonces Clipper puede encontrar la evidencia que estamos buscando.

Una recopilación de titanio a partir de imágenes tomadas por Cassini.

NASA / JPL / UNIVERSIDAD DE ARIZONA

Titán

Cuando se trata de lunas emocionantes, Titán, la segunda luna más grande de Saturno, es subcampeona de Europa. Es la única luna en el sistema solar con una atmósfera densa rica en nitrógeno como la Tierra, y el único lugar además de la Tierra donde hay evidencia clara de lagos en la superficie. Pero estos lagos no están hechos de agua, en Titán están hechos de metano. Es posible que la vida primitiva pueda prosperar en estos entornos, así como en cuerpos con agua líquida. Esto requeriría inhalar hidrógeno en lugar de oxígeno, metabolizar con acetileno en lugar de glucosa y exhalar metano en lugar de dióxido de carbono. Los científicos también creen que la atmósfera probablemente promovió la formación de compuestos orgánicos en Titán, otro impulso a las esperanzas de vida.

Sin embargo, nunca hemos podido probar exactamente cuán habitable podría ser el titanio y si posee otros compuestos orgánicos que contribuirían al desarrollo de la vida. Algunos de nuestros mejores datos para Titán provienen de la sonda Cassini, que estudió el sistema de Saturno durante aproximadamente 13 años. Esa misión incluyó el módulo de aterrizaje Huygens, que proporcionó observaciones de la atmósfera y la superficie de Titán antes de desconectarse solo 90 minutos después del aterrizaje.

La NASA está planeando una nueva misión llamada Dragonfly para 2026, en la que un avión no tripulado volará alrededor de Titán y examinará la hospitalidad potencial de la luna para la vida con más detalle.

Una vista de Plutón desde New Horizons.

NASA / JHUAPL / SWRI

Plutón

El planeta que se convirtió en un planeta enano es prácticamente una bola de hielo con una superficie formada por un 98% de nitrógeno congelado y montañas formadas por agua helada. A pesar de todo esto, un sobrevuelo de 2015 de la sonda New Horizons de la NASA sugiere que es uno de los planetas más excéntricos e inesperadamente activos del sistema solar. Muestra una amplia gama de colores, desde el blanco helado hasta el negro carbón y el rojo intenso, y está más caliente de lo esperado en el interior, lo que podría significar que lleva un océano subterráneo de agua líquida debajo de la corteza. Tiene una atmósfera fina que contiene metano y los datos muestran que se encontraron algunas moléculas orgánicas en la superficie. Si bien la vida real en Plutón es muy poco probable, la presencia misma de los ingredientes para la vida es bastante notable.

Si estudiamos Plutón, “podemos tener una idea de lo que está sucediendo en el Cinturón de Kuiper y cómo puede producir estos cuerpos geológicamente activos que son tan pequeños y están alejados del Sol pero que aún tienen suficiente energía interna para para impulsar estos procesos ”, dice Karunatillake. Plutón podría ser una señal de que el hecho de que otro mundo esté lejos del sol no significa que esté completamente muerto.

Al igual que con Ceres, sin embargo, no ha habido suficiente tiempo desde la última misión para justificar la luz verde de una nueva. Es posible que tengamos que esperar otra década antes de que la NASA o alguna otra institución piense que es hora de lanzar otra nave espacial a Plutón.

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