«Lo imposible»: las misiones de rescate mortales y secretas de Ucrania


Kyiv, Ucrania — Como era su costumbre, el veterano piloto del ejército ucraniano pasaba la mano por el fuselaje de su helicóptero Mi-8 antes de cada vuelo, acariciando la piel metálica del pesado transportador para traer buena suerte a él y a su tripulación.

lo necesitarías Su objetivo, una planta siderúrgica sitiada en la brutalizada ciudad de Mariupol, era una trampa mortal. Algunas otras tripulaciones no regresaron con vida.

Aún así, la misión era vital, incluso desesperada. Las tropas ucranianas estaban inmovilizadas, sus suministros se estaban agotando, sus muertos y heridos se acumulaban. Su última etapa en Azovstal Mill fue un símbolo creciente de la resistencia de Ucrania a la guerra contra Rusia. No podían hundirse.

El piloto de 51 años, identificado solo por su nombre de pila Oleksandr, voló solo una misión a Mariupol y lo consideró el vuelo más difícil de sus 30 años de carrera. Se arriesgó, dijo, porque no quería que los luchadores de Azovstal se sintieran olvidados.

En el paisaje infernal carbonizado de esta instalación, en un búnker subterráneo convertido en una estación médica que ofrece refugio de la muerte y la destrucción de arriba, comenzó la noticia de que un milagro podría llegar a los heridos. Entre aquellos a quienes se les dijo que estaba en la lista de evacuación había un suboficial que había sido destrozado por proyectiles de mortero, descuartizado su pierna izquierda y obligado a amputarle por encima de la rodilla.

«Búfalo» era su nombre de guerra. Había pasado por mucho, pero otro desafío mortal se avecinaba: escapar de Azovstal.

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Una serie de misiones furtivas, contra viento y marea, de helicópteros todo terreno de alta velocidad para llegar a los defensores de Azovstal en marzo, abril y mayo están siendo aclamadas en Ucrania como una de las hazañas militares más heroicas de la guerra de cuatro meses. Algunos terminaron en desastre; cada uno se volvió cada vez más arriesgado a medida que prevalecían las baterías de defensa aérea rusas.

La historia completa de las siete misiones de reabastecimiento y rescate aún no se ha contado. Pero de entrevistas exclusivas con dos sobrevivientes heridos; un oficial de inteligencia militar que voló en la primera misión; y entrevistas con pilotos del ejército ucraniano, The Associated Press compiló el informe de uno de los vuelos recientes desde la perspectiva tanto de los rescatistas como de los rescatados.

Solo después de que más de 2.500 defensores que quedaron en las ruinas de Azovstal comenzaron a rendirse, el presidente ucraniano, Volodymyr Zelenskyy, arrojó luz por primera vez sobre las operaciones y su costo mortal.

La obstinación de los combatientes de Azovstal había frustrado el objetivo de Moscú de capturar rápidamente Mariupol e impidió que las tropas rusas se desplegaran allí en otros lugares. Zelenskyi le dijo a la emisora ​​ucraniana ICTV que los pilotos desafiaron las «fuertes» defensas aéreas rusas al aventurarse más allá de las líneas enemigas, transportando comida, agua, medicinas y armas para que los defensores de la planta siguieran luchando y sacando a los heridos.

La inteligencia militar dijo que un helicóptero fue derribado y otros dos nunca regresaron y están desaparecidos. Dijo que se vistió de civil para su vuelo y pensó que podría mezclarse con la población si sobrevivía a un accidente: «Sabíamos que podría ser un boleto de ida».

Zelenskyj dijo: «Estas son personas absolutamente heroicas que sabían lo que era difícil, que sabían que era casi imposible. … Perdimos muchos pilotos”.

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Si Buffalo se hubiera salido con la suya, no habría vivido para ver la evacuación. Su vida habría terminado rápidamente para evitarle la agonía que soportó después de que proyectiles de mortero de 120 mm le destrozaran la pierna izquierda, le sangraran el pie derecho y le acribillaran la espalda con metralla durante los combates callejeros en Mariupol el 23 de marzo.

Hablando con The Associated Press con la condición de no ser identificado, el joven de 20 años dijo que no quería parecer que buscaba al público si miles de defensores de Azovstal estaban en cautiverio o muertos. Había estado siguiendo el rastro de un tanque ruso, solo para destruirlo con su misil NLAW perforador de blindaje lanzado desde el hombro el último día del primer mes de la invasión cuando se canceló su guerra.

Arrojado junto a los restos de un automóvil en llamas, se arrastró hasta cubrirse en un edificio cercano y «decidió que sería mejor arrastrarse hasta el sótano y morir en silencio allí», dijo.

Pero sus amigos lo evacuaron a Ilyich Steelworks, que luego cayó a mediados de abril cuando las fuerzas rusas reforzaron su control sobre Mariupol y su puerto estratégico en el Mar de Azov. Pasaron tres días antes de que los médicos pudieran amputar en un refugio antiaéreo en el sótano. Se considera afortunado: los médicos todavía tenían anestesia cuando le tocó pasar por el quirófano.

Cuando volvió en sí, una enfermera le dijo cuánto lamentaba que hubiera perdido su extremidad.

Rompió la incomodidad con una broma: «¿Me devolverán el dinero de 10 sesiones de tatuajes?».

«Tenía muchos tatuajes en la pierna», dijo. Uno permanece, una figura humana, pero sus piernas ahora también se han ido.

Después de la operación, fue trasladado a la planta de Azovstal. Una fortaleza que cubría casi 11 kilómetros cuadrados (más de 4 millas) y un laberinto de 24 km (15 millas) de largo de túneles subterráneos y búnkeres, el sitio era prácticamente inexpugnable.

Pero las condiciones eran sombrías.

«Había bombardeos constantes», dijo Vladislav Zahorodnii, un sargento de 22 años que recibió un disparo en la pelvis durante peleas callejeras en Mariupol y le rompió un nervio.

Evacuado a Azovstal, se encontró allí con Buffalo. Ya se conocían: ambos procedían de Chernihiv, una ciudad del norte que estaba rodeada y sitiada por las tropas rusas.

Zahorodnii vio la pierna que faltaba. Le preguntó a Buffalo cómo estaba.

«Todo está bien, pronto iremos a los clubes», respondió Buffalo.

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Zahorodnii fue evacuado de Azovstal en helicóptero el 31 de marzo después de tres intentos fallidos.

Era su primer vuelo en helicóptero. El Mi-8 se incendió al salir, matando uno de sus motores. El otro la mantuvo en el aire durante el resto del sprint matutino de 80 minutos hasta la ciudad de Dnipro, en el río Dniéper, en el centro de Ucrania.

Marcó su liberación con un tatuaje de mortero en el antebrazo derecho: «Lo hice para no olvidarlo», dijo.

Fue el turno de Buffalo la semana siguiente. Era ambivalente acerca de irse. Por un lado, estaba aliviado de que su parte de la comida y el agua cada vez más escasos ahora iría a otros que todavía estaban en condiciones de luchar; en cambio «había un sentimiento de dolor. Allí se quedaron y yo los dejé».

Aún así, casi pierde su vuelo.

Los soldados lo sacaron a rastras de su profundo búnker en una camilla y lo cargaron en un camión, que retumbó hasta una zona de aterrizaje previamente acordada. Los soldados lo envolvieron en una chaqueta.

Primero se descargó la carga de municiones del helicóptero. Luego subieron a bordo a los heridos.

Pero no búfalo. Dejado en una esquina trasera del camión, de alguna manera lo habían pasado por alto. No podía hacer sonar la alarma porque los proyectiles de mortero le habían degollado, y todavía estaba demasiado ronco para hacerse oír por encima del chillido de los rotores del helicóptero.

«Yo estaba como, ‘Bueno, entonces no hoy'», recuerda. «Y de repente alguien gritó: ‘¡Olvidaste al soldado en el camión!'».

Dado que la bodega estaba llena, Buffalo se colocó frente a los demás que habían sido cargados uno al lado del otro a bordo. Un miembro de la tripulación lo tomó de la mano y le dijo que no se preocupara, que llegarían a casa.

«Toda mi vida», le dijo al miembro de la tripulación, «he soñado con volar un helicóptero. No importa si llegamos, mi sueño se ha hecho realidad”.

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En su cabina, la espera le pareció interminable a Oleksandr, los minutos se sintieron como horas.

«Muy aterrador», dijo. «Ves explosiones y la próxima granada podría alcanzar tu ubicación».

En la niebla de la guerra, y con la imagen completa de las misiones secretas aún por surgir, no es posible estar absolutamente seguro de que Buffalo y el piloto que habló con los periodistas en una entrevista en video grabada y compartida por los militares estaban en el mismo avión. . Pero los detalles de sus cuentas coinciden.

Ambos dieron la misma fecha: la noche del 4 al 5 de abril. Oleksandr recordó que un barco le disparó cuando cruzaban las aguas de Mariupol. Una explosión lanzó el helicóptero «como un juguete», dijo. Pero sus maniobras de escape la sacaron del apuro.

Buffalo también recuerda una explosión. Posteriormente se les dijo a los evacuados que el piloto había esquivado un misil.

Oleksandr aceleró el helicóptero a 220 kilómetros por hora y voló hasta 3 metros (9 pies) del suelo, excepto cuando saltaba sobre líneas eléctricas. Un segundo helicóptero en su misión nunca regresó; En el vuelo de regreso, el piloto le comunicó por radio que se estaba quedando sin combustible. Fue su última comunicación.

En su camilla, Buffalo había visto pasar los terrenos a través de un ojo de buey. “Volamos sobre los campos, bajo los árboles. Muy bajo”, dijo.

Seguro que llegaste a Dnipro. Al aterrizar, Oleksandr escuchó a los heridos llamar a los pilotos. Esperaba que le gritaran por tirarlos tan violentamente durante el vuelo.

«Pero cuando abrí la puerta, escuché a la gente decir ‘gracias'», dijo.

«Todo el mundo aplaudía», recordó Buffalo, que ahora se está rehabilitando con Zahorodnii en una clínica de Kyiv. «Les dijimos a los pilotos que hicieron lo imposible».

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Contribuyeron los periodistas de AP Sophiko Megrelidze en Tbilisi, Georgia, y Oleksandr Stashevskyi en Kyiv.

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