Llevando la carga de la deuda del coronavirus


En 2010, cuando la economía mundial comenzó a recuperarse de la crisis financiera que había ocurrido solo dos años antes, el Reino Unido estuvo a la vanguardia de un cambio hacia la austeridad. La década de crecimiento débil e inestabilidad política que siguió significa que pocos están interesados ​​en repetir el ejercicio después de la pandemia de coronavirus. El canciller Rishi Sunak, quien presentó la última revisión de gastos del gobierno el miércoles, dijo durante el fin de semana que estaría de acuerdo con el primer ministro Boris Johnson en que no debería haber regreso a la era de los recortes de gastos.

Gran Bretaña no está sola en este dilema. Para sobrevivir a la pandemia de coronavirus que cerró gran parte de la sociedad y cambió las partes que aún estaban abiertas, el mundo se endeudó más que nunca. El Instituto de Finanzas Internacionales, un grupo comercial para la industria financiera, estima que el mundo aumentó el endeudamiento del 320 por ciento de los ingresos globales al 365 por ciento en los primeros nueve meses de 2020, un nuevo récord.

No es necesario que los gobiernos de los países ricos se apresuren a recortar las finanzas públicas. La sostenibilidad de la deuda pública no depende de su monto, sino de su costo. Con las tasas de interés a largo plazo en mínimos históricos en los países desarrollados, los gobiernos pueden endeudarse a bajo precio durante décadas. Los bonos del Reino Unido a 30 años ofrecen un rendimiento de solo 0,9 por ciento, lo que hace que el costo único de la pandemia sea fácil de manejar durante las próximas décadas. Difícilmente hubo un mejor momento para abordar déficits tan grandes.

Este préstamo tenía sentido; La deuda es una herramienta para afrontar estas situaciones con precisión. La capacidad de remitir y retrasar los pagos hasta que la economía mundial esté en mejor forma hará que la pandemia sea más manejable y las cicatrices económicas menos generalizadas. No asumir más deudas significa quiebras masivas y desempleo. Sin un apoyo efectivo, los trabajadores serían menos capaces de escuchar las noticias para «quedarse en casa», propagar el virus y causar más daños económicos.

Sin embargo, no todo el mundo tiene el mismo lujo que las economías avanzadas de solicitar y reembolsar préstamos a bajo precio durante décadas. Muchos países más pobres han dependido de la deuda con un costo mucho más alto y un vencimiento más corto. Los peligros son claros: hasta ahora Argentina, Belice, Líbano, Ecuador, Surinam y Zambia no han podido pagar sus deudas o han tenido que reestructurarlas durante la pandemia.

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Gran parte de la deuda que los países más pobres han utilizado para hacer frente al coronavirus terminará en los balances de los gobiernos de los países ricos. El grupo del G20, que se reunió durante el fin de semana, no acordó un nuevo marco común para el alivio de la deuda de los países pobres, pero siguió ofreciendo medidas para retrasar los reembolsos previstos. En última instancia, tal vez después de la toma de posesión del presidente electo de Estados Unidos, Joe Biden, los esfuerzos de ayuda deben ir más allá de los problemas inmediatos de flujo de efectivo y abordar la sostenibilidad de la deuda a largo plazo.

Una vez que la pandemia esté finalmente bajo control, los gobiernos de las economías avanzadas deberán reducir sus propios déficits a niveles más sostenibles, al menos en parte porque las sociedades que envejecen aumentarán el costo de las pensiones y la atención médica. El descubrimiento de vacunas aparentemente viables significa que pueden contar con que serán generosos ahora: la pandemia llegará a su fin y no es un compromiso perpetuo. Tiene sentido que los gobiernos planifiquen ahora cómo reducir los déficits en el futuro. Sin embargo, implementar estos planes demasiado pronto pondría en peligro la recuperación global y podría exacerbar el daño económico a largo plazo.

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