Las focas, que experimentan una pérdida de peso espectacular con el aumento de las temperaturas, advierten un estudio


Como resultado del cambio climático, el Ártico ha experimentado cambios rápidos en los últimos años, con temperaturas en aumento y fluctuaciones considerables en el espesor del hielo marino. Estos cambios podrían hacer que tres tipos de focas pierdan masa corporal a un ritmo alarmante, según un nuevo estudio.

Investigadores pesqueros de la Administración Nacional Oceánica y Atmosférica (NOAA) estudiaron focas cinta, manchadas y de puerto en el Mar de Bering y las Islas Aleutianas desde 2007 hasta 2018. Hicieron un seguimiento de los cambios en la gravedad de las focas en relación con su longitud, una métrica conocida como «condición corporal».

Los investigadores encontraron que las focas en casi todas las clases de edad y sexo disminuyeron en todas las especies estudiadas. Solo dos grupos, subadultos y adultos de focas manchadas, no mostraron declive en la condición corporal.

«Nuestros resultados sugieren fuertemente un impacto relacionado con el clima. Notamos una disminución en el estado de las focas que coincidió con el reciente calentamiento severo», dijo el investigador principal Peter Boveng en un comunicado. «Las condiciones de calentamiento en el Ártico parecen estar afectando la condición de focas individuales de formas que podrían afectar a sus poblaciones».

En el caso de las cintas y las focas, la disminución de la condición corporal probablemente esté relacionada con su dependencia de un ambiente helado durante el embarazo y la lactancia, dicen los autores. Estas especies suelen reunirse al borde del hielo marino en primavera para dar a luz entre abril y mayo, y las madres tienen demandas de energía «muy altas» durante este tiempo.

Donde se congregan en el mar de Bering, ha habido mucha comida para ese tiempo en el pasado, dijeron los investigadores. Sin embargo, a lo largo del período de estudio, el hielo marino disminuyó en 47.000 kilómetros cuadrados por año, lo que obligó a las madres a buscar comida en áreas que podrían haber sido menos favorables.

Los investigadores solo recopilaron datos de focas entre 2014 y 2016; sin embargo, encontraron una disminución «notable» en la condición corporal. Un solo sello de tamaño promedio, dijeron los investigadores, vio una disminución en la composición corporal de alrededor de 13 libras por año. Según el Ocean Advocacy Group Oceana, las focas machos pesan un promedio de alrededor de 265 libras y las hembras alrededor de 220 libras.

El estudio encontró que la población de focas de las Aleutianas experimentó una «disminución a largo plazo» entre 1980 y 1999, cuando la población disminuyó en un 86%. Se desconoce la causa del declive.

Los investigadores dijeron que no creen que la disminución esté relacionada con la condición de la parte inferior del cuerpo.

«Sospechamos que la reciente disminución de la condición corporal durante nuestro estudio es una respuesta aguda a la ola de calor del mar muy fuerte en el Pacífico Norte», dijo Boveng, «y no una respuesta crónica sostenida a lo que causó la disminución a largo plazo en los números . » «»

Los resultados son particularmente alarmantes dada la posición de la especie en la cadena alimentaria. Los autores encontraron que el cambio climático a menudo ha demostrado afectar a los peces y otros animales en la cadena alimentaria que son menos capaces de cambiar entre las fuentes de presa cuando los ecosistemas cambian. Pero cuando animales como la cinta, las focas manchadas y las focas comunes, descritas como «depredadores resistentes y longevos que comen una amplia variedad de presas», experimentan un deterioro físico, escriben los autores, «probablemente refleje cambios ecológicos amplios en múltiples presas contrario . »

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Condición corporal promedio por año para cada grupo de edad y género de focas de puerto, focas y focas de puerto. Las barras de colores muestran los resultados de cada grupo de edad para cada tipo y género. El área sombreada representa intervalos de confianza del 95%.

Pesca NOAA


Durante el tiempo del estudio, hubo dos eventos de muerte inusuales en Alaska que afectaron a todas las focas de hielo en el área, incluida la cinta y las focas manchadas. El primer evento de 2011 a 2016 reveló focas con heridas, caída del cabello y comportamiento letárgico, pero se encontraban en buen estado nutricional. Según los investigadores, nunca se ha establecido una causa definitiva.

Un segundo evento comenzó apenas dos años después cuando un gran número de focas barbudas, anilladas y manchadas, la mayoría de las cuales eran jóvenes o demacradas, fueron encontradas varadas o muertas. Esta mortalidad masiva, dicen los investigadores, «sugiere fuertemente efectos relacionados con el clima».

La investigación muestra perspectivas nefastas para las poblaciones de focas en estas áreas si las temperaturas continúan aumentando y el hielo continúa derritiéndose, dijeron los autores.

El Ártico vio algunos de ellos temperaturas más altas Todavía en 2020. Desde la década de 1970, el volumen de hielo marino se ha reducido en dos tercios. La extensión del hielo marino, áreas del océano en las que al menos parte del hielo está presente, alcanzó sus valores más bajos en octubre.

En su estudio, las pesquerías de la NOAA informaron que estos cambios ambientales fueron «extremadamente rápidos» y que las olas de calor oceánico son más frecuentes e intensas en todo el mundo.

«Se espera que condiciones cálidas como las observadas en 2018 y 2019 sean más comunes», dijo Boveng. «Si es así, es probable que el impacto de la pérdida de hielo marino en el estado de las focas se vuelva más evidente».

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