Las compras récord de maíz de China han dejado a los comerciantes preguntándose si el bache puede continuar


Las compras récord de China han elevado los precios del maíz desde fines del año pasado, lo que ha hecho que los agricultores y analistas reflexionen sobre cuánto puede durar el aumento.

La demanda desenfrenada de la segunda economía más grande del mundo ha provocado un fuerte aumento de los precios de los cereales en los últimos meses. China siempre ha confiado en los mercados extranjeros donde la soja podría alimentar a sus rebaños de animales. Pero el aumento de las importaciones de maíz, donde anteriormente el país apuntaba a la autosuficiencia, ha sorprendido a analistas y comerciantes.

China compró un récord de 11,3 millones de toneladas de maíz el año pasado, más de un tercio de las cuales provino de Estados Unidos. A fines de enero, el Departamento de Agricultura de EE. UU. Anunció que China había comprado otros 2,1 millones de toneladas, la venta única más grande del país en la historia y la segunda más grande de la historia.

En respuesta, los precios mundiales del maíz se han disparado por encima de los 5 dólares el bushel, un máximo de casi ocho años.

«Este es un punto de inflexión para los mercados de granos donde no se esperaba una demanda nueva e imprevista de este tamaño», dijo Kevin McNew, economista jefe de Farmers Business Network, una plataforma en línea para agricultores estadounidenses. Agregó que a estos precios «los agricultores verán la mejor rentabilidad que han tenido en los últimos ocho años».

Dado que China se convertirá este año en el mayor comprador de maíz e importador de soja del mundo, la gran pregunta para el sector es si el país estará un paso por delante de otros compradores de maíz líderes como Japón y Corea del Sur.

Las grandes compras de maíz de China se producen cuando el país reconstruye su hato de cerdos después de que una ola devastadora de peste porcina africana golpeara a su población porcina hace unos años. Además, la industria nacional del maíz reflejó una disminución en las plantaciones hace unos años cuando Beijing suspendió su programa de almacenamiento de maíz y los precios mínimos de compra. Estos se establecieron originalmente para fomentar la autosuficiencia, pero resultaron en un aumento de las reservas del gobierno.

Gráfico de líneas de maíz CBOT (USD por bushel) que muestra que el maíz está aumentando debido a la demanda desenfrenada de China

Juan Luciano, director gerente del comerciante agrícola estadounidense ADM, dijo a los analistas a fines de enero que China importaría 25 millones de toneladas de maíz en los próximos años. «Creemos que … las reservas son mucho más bajas de lo que informa el mercado allí», dijo.

Sin embargo, otros en la industria ven el aumento de las importaciones chinas como temporal, especialmente si persisten las tensiones comerciales con Washington, y predicen que las compras podrían disminuir una vez que se repongan las existencias de maíz agotadas del país.

Algunos agricultores y analistas de China ven la demanda como un problema cíclico más que estructural. Creen que la cosecha de maíz de China en 2020 podría estar hasta una cuarta parte por debajo de la cifra oficial de 261 millones de toneladas en Beijing debido a los tifones y las sequías que azotaron gran parte del noreste de China, un área de cultivo líder para el cultivo.

«No hay forma de mantener la producción estable frente a tantos factores negativos», dijo Wang Shanli, propietario de una granja de maíz de 15.000 acres en la provincia de Heilongjiang, quien dijo que la producción de su granja se redujo en una quinta parte desde 2019 durante el año pasado. .

Gráfico de columnas de millones de toneladas que muestra el aumento de las importaciones chinas de maíz

Otros culpan al estrecho mercado de maíz de China de ser acaparado por los agricultores con la esperanza de nuevas subidas de precios. Están apostando a que el agotamiento de las reservas del gobierno jugará a su favor, al tiempo que corren el riesgo de que más importaciones grandes alivien los precios internos.

«Cometí el error de vender mi cosecha de 2019 de una vez», dijo Liu Deli, propietario de una granja de maíz en Jilin. «Esta vez, aceptaré ofertas gradualmente, ya que hay una deficiencia tan obvia».

Los distribuidores también se han abastecido. Wang Yi, un comerciante de Jilin, dijo que compró cosechas a los agricultores por Rmb 2.200 (US $ 340) la tonelada y planeaba deshacerse de su inventario cuando los precios locales alcanzaran Rmb 2.900 (actualmente están en Rmb 2.800). «Si vendo mi inventario ahora, ¿qué puedo hacer con mi dinero?» Wang preguntó, y agregó que «muy pocas empresas pueden obtener ganancias casi garantizadas especulando con el maíz».

Estimar las existencias de granos estatales y privadas de China siempre ha sido un juego de adivinanzas para los analistas. Sublime China Information, una firma consultora, estima que los comerciantes privados poseen al menos 100 millones de toneladas de maíz. Si comienzan a vender, podrían alterar el mercado alcista.

El gráfico de barras de millones de hectáreas que muestra la superficie cultivada de maíz en China ha disminuido desde 2015

Sin embargo, existe un déficit estructural de maíz dada la creciente demanda de carne de res y forrajes y la capacidad limitada de aumentar la demanda interna, dijo Pete Meyer, jefe de análisis de granos y semillas oleaginosas de S&P Global Platts. La brecha entre la producción y el consumo de maíz de China se ha ampliado constantemente durante los últimos años de cosecha, y predice que aumentará a 30-32 millones de toneladas entre 2021 y 22.

Pekín está preocupado por el aumento asociado de los costos de los piensos y ha señalado los subsidios para fomentar la producción de maíz, mientras que es probable que los altos precios internos también fomenten el cultivo. Sin embargo, podrían pasar algunos años antes de que la superficie vuelva a los niveles que tenía hace unos años, dicen los analistas.

Michael Magdovitz, analista senior de Rabobank, es optimista sobre las perspectivas para las importaciones chinas de cereales forrajeros y soja. Él predice que la demanda continuará hasta 2030 y está impulsando las importaciones a niveles récord, así como a los precios.

«El impacto estructural y la reposición de proteínas animales en China está creando un programa de importación que nunca antes se había visto», dijo.

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