La reapertura de las escuelas estadounidenses es complicada.


Las escuelas de todo el país están lidiando con la difícil decisión de reabrir y cómo hacerlo con un riesgo reducido. En Kalamazoo, Michigan, no muy lejos de uno de los principales lugares donde Pfizer fabrica febrilmente vacunas, planean permanecer virtuales hasta el final del año escolar. En Iowa, un estado sin un mandato de máscara, los niños pueden volver a estudiar cara a cara todo el día. En un distrito escolar en el condado de San Mateo, California, que limita con Silicon Valley, no hay una decisión clara, y los padres ricos y de bajos ingresos discuten sobre qué hacer.

Fue un viaje difícil. Desde marzo de 2020, cuando la mayoría de las escuelas estaban cerradas, se les ha pedido a los distritos que sigan ajustándose a los nuevos conocimientos científicos sobre el comportamiento del virus, las nuevas recomendaciones de políticas y las diferentes necesidades de las familias, los niños, los maestros y el personal.

Ahora que el presidente Biden está impulsando su promesa de reabrir la mayoría de las escuelas dentro de sus primeros 100 días, los debates parecen más complicados que nunca y ofrecen un vistazo a muchas de las dificultades que enfrenta la sociedad en su conjunto.

Los límites del «liderazgo»

Las escuelas de todo el país se han comunicado con los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades para obtener orientación sobre cómo combatir la pandemia. En sus últimas recomendaciones, los CDC dicen muchas cosas que hemos escuchado a lo largo del año: todos en un edificio escolar deben usar máscaras, mantenerse al menos a un metro de distancia y lavarse las manos con frecuencia. Pero las escuelas han descubierto que incluso cuando las pautas parecen relativamente simples en el papel, a menudo son mucho más difíciles o incluso imposibles de poner en práctica.

«Hay una diferencia entre las medidas de mitigación de salud pública cuando las pensamos detenidamente y las escribimos y luego tratamos de ponerlas en acción», dijo Theresa Chapple, epidemióloga en Washington, DC. «Vemos que hay obstáculos».

Chapple señala un estudio reciente de los CDC que analizó las escuelas primarias en Georgia. Después de solo 24 días de aprendizaje cara a cara, los investigadores encontraron nueve grupos de casos de Covid-19 que podrían estar relacionados con la escuela. Un total de 45 estudiantes y profesores dieron positivo. ¿Cómo pasó esto? La distribución de las aulas y el tamaño de las clases significaban que no había distancia física, por lo que los estudiantes estaban a menos de tres pies de distancia y solo separados por divisores de plástico. Y aunque los estudiantes y profesores llevaban en su mayoría máscaras, los estudiantes tenían que almorzar en sus aulas.

Los investigadores también encuentran que los profesores y los estudiantes pueden haberse infectado entre sí «durante las lecciones en grupos pequeños donde los educadores trabajaban muy cerca de los estudiantes».

Seguir las mejores prácticas de los CDC puede ser intrínsecamente difícil, pero se dificulta por el hecho de que son solo pautas: los estados y otras jurisdicciones establecen las reglas, y estas a menudo entran en conflicto con las instrucciones de los CDC. A partir del 15 de febrero, las escuelas de Iowa deben ofrecer opciones de aprendizaje totalmente personales, lo que, según algunos funcionarios escolares, hace imposible el distanciamiento. Dado que el estado ya no tiene un mandato de máscaras, los estudiantes no tienen que usar máscaras en la escuela.

Las jurisdicciones que siguen todas estas pautas diferentes tienen una cosa en común: aunque el número total de casos ha disminuido desde su pico en enero, la gran mayoría de los EE. UU. Todavía tiene una prevalencia comunitaria significativa o generalizada. Un hallazgo clave de la guía reciente de los CDC es que los altos niveles de transmisión comunitaria están asociados con un mayor riesgo en las escuelas.

«Cuando abrimos escuelas», dice Chapple, «decimos que hay una cantidad aceptable de difusión que tomaremos para que los niños puedan criarse».

Satisfacer diferentes necesidades

Algunas escuelas están probando tácticas alternativas que esperan reducirán los riesgos asociados con el aprendizaje personal.

En Sharon, una ciudad de Massachusetts al sur de Boston, donde alrededor del 60% de los estudiantes de escuelas públicas todavía estudian de forma remota, grupos de estudiantes y personal reciben pruebas voluntarias de Covid-19 en una ubicación central en el edificio de su escuela dos veces por semana. Uno a uno, los niños de cinco años aparecen, se desinfectan las manos, se bajan la mascarilla, se limpian las fosas nasales y colocan su hisopo en un solo tubo de ensayo destinado a toda su cohorte. A veces, incluso la oficina del director se convierte en un campo de pruebas para dar cabida a todos: una persona dentro, una fuera. Luego, los tubos se envían a un laboratorio llamado Pruebas agrupadas.

Después de solo 24 días de aprendizaje cara a cara, los investigadores encontraron nueve grupos de casos de Covid-19 que podrían estar relacionados con la escuela.

Las pruebas agrupadas permiten analizar un pequeño grupo de muestras para detectar Covid al mismo tiempo. En Sharon, cada tubo contiene de 5 a 25 muestras. Si la prueba para este pequeño grupo es negativa, se elimina todo el grupo. Si es positivo, se realiza la prueba a cada miembro del grupo hasta que se encuentra a la persona positiva. Meg Dussault, superintendente interino del distrito, dice que cada prueba de grupo le cuesta a la escuela entre $ 5 y $ 50 y más de un tercio de los estudiantes y el personal de las Escuelas Públicas de Sharon participan.

«He visto los beneficios de eso», dice. «Y creo que es importante».

Debido a que las escuelas están financiadas de manera desigual y en gran medida con impuestos, el acceso a los recursos es un tema común en las discusiones sobre la reapertura de las escuelas. El estado pagó la fase piloto de Sharon, pero no todos los distritos o escuelas tienen el dinero o el personal para ejecutar programas a gran escala, y Dussault dice que el distrito tendrá que pagar la factura de todas las pruebas una vez que el programa finalice en abril. Debe seguir confiando en la buena voluntad de los padres voluntarios que luchan contra los estudiantes y los hisopos para realizar pruebas cada semana.

En las siete semanas desde que comenzaron las pruebas conjuntas, solo un lote ha dado positivo, según Dussault. Le ha dado tranquilidad.

E incluso con las medidas de mitigación implementadas, existen fuertes desacuerdos demográficos sobre la reapertura. Un estudio reciente de Pew encontró que los adultos negros, asiáticos e hispanos eran más propensos a apoyar la moderación hasta que los maestros tengan acceso a las vacunas. Estos grupos también son más propensos que los adultos blancos a decir que el riesgo de transmisión de Covid-19 «debe considerarse seriamente» al sopesar la reapertura.

Chapple teme que se estén pasando por alto las preocupaciones de estos padres o que los recursos de educación a distancia estén disminuyendo porque algunos distritos optan por aprender en persona.

Ella dice: «Los distritos escolares deben recordar que si vuelven a abrir pero un pequeño porcentaje de los estudiantes de las minorías regresa, ¿qué hay de la equidad?»

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