«La primera semana fue un caos»: cómo esta vida estadounidense revolucionó la radio | Esta vida americana


S.Llegar a Ira Glass a través de Zoom es una experiencia algo confusa. Su voz única y su estilo de hablar, conversando intensamente con muchas pausas embarazosas y curvas cada vez mayores en lugares improbables, ahora son tan reconocibles que es fácil creer que en realidad estás escuchando un episodio de su programa.

Hablamos porque este mes han pasado 25 años desde que Glass fundó This American Life, el programa del que su voz se ha convertido en sinónimo. Originalmente pensado como un escaparate de narración de historias para artistas de audio y nuevos escritores de Chicago, ahora gana regularmente premios, incluido un Pulitzer, por su profunda cobertura internacional, y tiene varios derivados, incluido el exitoso podcast Serial. El vidrio es una cosa que se ha mantenido constante. Sus repetidas palabras introductorias («Cada semana en nuestro programa elegimos un tema …») son lo que la radio pública más se acerca a un eslogan.

El programa, que ahora tiene 2,2 millones de oyentes por semana y otros 3,1 millones descargan el podcast, nació de la incomodidad de Glass con la forma en que sonaba en el aire. En 1995 trabajó como productor para National Public Radio. Quería más tiempo en el aire, pero pensó que era un entrevistador más débil que un productor. Así que dio un paso atrás y comenzó un programa llamado The Wild Room con algunos amigos en una estación local de Chicago.

Mini Warfare… Ira Glass, en la parte de atrás, hizo una versión para televisión de This American Life en 2007.
Mini Warfare… Ira Glass, en la parte de atrás, hizo una versión para televisión de This American Life en 2007. Foto: Colección Everett / Alamy

“Trataría de contar una historia en vivo en el aire”, dice, “e incluir citas, música y todo en vivo, y tratar de contar la historia de la otra persona en el estudio. Fue una forma de practicar el ser yo mismo ”, dice. “Quería hacer una historia documental que permitiera diferentes colores: algo más divertido, más emocional que la música usa como una especie de partitura en una película. Todo esto fue una partida consciente. «

Estos primeros experimentos en vivo dieron como resultado la creación de Your Radio Playhouse, el programa que se convertiría en This American Life. Una de las primeras personas que Glass contrató fue Nancy Updike, quien ha estado con TAL desde entonces. «La primera semana fue un caos», dice. “Cuatro personas armaron un show en vivo que inventamos esta semana. Pero fue emocionante. «

El espectáculo sonaba más en tu cara en ese entonces. Updike recuerda una de las primeras historias en las que trabajó sobre cómo ella y su joven amiga irlandesa dejaron de usar condones porque ya no le tenían miedo al SIDA. También hubo piezas de artistas de audio y jóvenes talentos de la escritura. Aspirantes a autores de no ficción como David Sedaris se convirtieron en colaboradores habituales. «Hubo un, ‘¡Hagamos un espectáculo!’ Sentir «, dice Sedaris.» Realmente influyó en mi carrera y me enseñó a escribir para la radio: no abarrotar el escenario, la cabeza de un oyente, con personajes. La mención de cuatro nombres en la primera oración es en una Reserva bien, pero no en la radio, donde la gente no puede volver atrás y pensar, ‘¿Cuál es Martin?’ «

Con el tiempo, el programa comenzó a lidiar con problemas más importantes: contratistas privados en Irak, segregación en las escuelas estadounidenses, la política de inmigración de Donald Trump. Dos desarrollos contribuyeron al éxito en todo el mundo. La primera fue una decisión de ventas aparentemente menor en 2006 para publicar TAL como un podcast, un formato que era nuevo en ese momento. “No parecía que hubiera una fuente de ingresos aquí”, dice Updike. “Fue solo que Seth, nuestro gerente de operaciones, dijo que deberíamos hacer eso. El podcasting se sintió como un nicho. No vi el potencial. “El programa rara vez ha estado en el Top 5 semanal de iTunes desde entonces.

Rompe récords ... Adnan Syed, el tema de la serie de podcasts, se ha descargado 340 millones de veces
Rompe récords … Adnan Syed, el tema de la serie de podcasts, se ha descargado 340 millones de veces Foto: Baltimore Sun / TNS a través de Getty Images

El otro cambio se produjo en 2014 cuando una historia que parecía demasiado compleja para contar en un solo episodio llevó al lanzamiento de Serial, que contó la historia de un posible error judicial en 12 episodios y uno impresionante. Información sobre el sistema legal de Estados Unidos. Esta serie se descargó 340 millones de veces, un récord mundial de podcasting. Las series posteriores, así como otras derivaciones de S-Town y Nice White Parents, han convertido a TAL en una potencia de podcasting y, junto con New Yorker, se ha ganado la reputación de dedicar enormes recursos a historias que tardan muchos años en llegar. Aire.

Jon Ronson, quien ha estado contribuyendo desde principios de la década de 2000, dice que gran parte se redujo a un enfoque riguroso y perfeccionista. “Tenemos conversaciones largas e intensas, a veces durante horas, sobre prácticamente cada palabra del guión. Podemos ser solo Ira y yo o una sala llena de productores. Puede ser vertiginoso: a veces me siento como un perezoso que se ha metido en una secadora de ropa. Pero el proceso sigue mejorando la historia. Y es difícil aceptar una historia, he rechazado muchas. Creo que Ira dijo que matan aproximadamente la mitad de sus historias, lo cual es genial. Matar historias que no funcionan debe verse como una alegría, no como un fracaso. «

Bim Adewunmi, quien comenzó como productora el año pasado, descubrió que necesitaba un enfoque igualmente completo para entrevistar a los sujetos: “Se siente como una terapia. ¿Cómo te sentiste al respecto? Que piensa tu madre ¿Y por qué? ¿Y por qué? Dejas que hablen y esperas por ellos. Y luego dicen algo y tú dices: ‘¡Ajá! ¡Exactamente ahí! Porque te hace sentir algo, crees que alguien más lo hará. «

Con el éxito, el estado ha cambiado fundamentalmente. Como la mayoría de los británicos, crecí creyendo que solo había una forma de contar una historia en la radio. Solo conocía documentales de BBC Radio 4 sobre la historia de la BT Tower, el punto y coma o la lluvia. El enfoque de esta vida estadounidense fue tan revolucionario que los resultados no parecían documentales en absoluto. Ahora todos los documentales de radio suenan un poco a TAL. «Nos han copiado en gran parte», dice Glass. “Una generación de podcasters escuchó lo que estábamos haciendo y trató de mejorarlo. Eso provino de Radiolab, Snap Judgment, 99% Invisible y The Daily of the New York Times. En cuanto a tono y estructura, puedes escuchar las lecciones que aprendieron de lo nuestro y se adaptaron a lo suyo. «

Según Updike, la transición del proyecto independiente externo a la antigua empresa de medios fue gradual. Lo sintió más cuando fue a una conferencia de radio en Chicago. “La gente dio conferencias y presionó abiertamente contra la hegemonía de esta vida estadounidense. Nos convertimos en un gran problema, pero en mi mente pienso: «Vete a la mierda, todavía estamos haciendo cosas, todavía tenemos movimientos». Pero también me doy cuenta de que nos hemos convertido en el hombre. «

Un lugar donde no se ha copiado el formato es el Reino Unido. Incluso con BBC Sounds, que se supone que va más allá del documental de Radio 4, hay poco sobre la vida de la gente común. A menudo siento que sé más sobre la vida de los trabajadores automotrices en Nueva Jersey o las camareras en Chicago que sobre las personas que viven en otras ciudades del Reino Unido. «Encuentro confusa la falta de programas en Gran Bretaña», dice Glass. “La BBC tiene un banco mucho más grande de cineastas de documentales de radio capacitados, mucho más grande que nosotros en los Estados Unidos. ¿Por qué no haces eso? Hay una versión israelí de nuestro programa, en hebreo, y es un éxito. No entiendo por qué no hay un británico inteligente que corte esto y haga historias sobre la vida allí. «

«Cada otro sueño que tengo es una nueva forma de hacer fracasar este espectáculo» … Glass en el estudio en 2006. Foto por: Jim Newberry / Alamy Stock Photo

Los productores argumentan que la forma de no volverse rancio es ignorar lo anterior y empezar de nuevo cada semana. «Curiosamente, hacer el programa no fue más fácil», dice Glass. «Hay cosas que sabemos que estamos haciendo bien, pero también nos hemos fijado metas más ambiciosas, por lo que las historias que hacemos son mucho más difíciles».

Todo el mundo parece estar bajo una presión razonable. Entre responder a mis preguntas, Glass está molesto con su lista de tareas pendientes. «¿Qué debemos hacer para la iniciación?» dice con un suspiro para sí mismo. “Podemos pensar en cosas que hacer, pero ninguna parece tener una conspiración. ¿Estamos haciendo algo contra Trump? ¿Sobre Biden? No lo sé. Todo se siente cansado. ¿Deberíamos tener una serie de entrevistas con la gente sobre lo que es este país ahora? ¿Cómo es tu preocupación hoy? ¿Cuál es su esperanza para los próximos cuatro años? Yo no sé. Eso también suena muy valioso. «

Claro, dice Glass, está orgulloso de haber hecho el programa durante 25 años y le encanta la sensación de crear un nuevo tipo de documental: “Se siente increíble. Pero también se siente como si nada. Cada otro sueño que tengo es una nueva forma de que este programa fracase. Anoche soñé que se suponía que íbamos a hacer una transmisión al aire libre y el equipo no funcionaba. «

Alcanza su famoso clímax antes de retroceder una octava, cansado por el peso de un cuarto de siglo de plazos. Es difícil mirar atrás, dice, cuando hay un espectáculo a la vuelta de la esquina. “Tengo nueve reuniones sobre una historia para averiguar en qué forma está y si podemos entrevistar a la madre. Todavía tengo que averiguar qué demonios haremos en la radio la semana que viene. «

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