La pandemia nos ha enseñado a no afrontar el cambio climático


Hay que justificar que, a pesar de todos los sacrificios y tragedias exigidos, 2020 podría al menos significar un punto de inflexión para el cambio climático.

Ahora es posible demanda mundial de petróleo y las emisiones de gases de efecto invernadero pueden haber alcanzado su punto máximo ya en 2019, ya que la pandemia podría ralentizar el crecimiento económico durante años, acelerar el declive del carbón y provocar caídas permanentes en la demanda de energía a través de cosas como el trabajo remoto continuo.

Además, un número creciente de grandes empresas y naciones, incluida China, se han comprometido a reducir a cero sus emisiones para mediados de siglo. La elección de Joe Biden traerá a la Casa Blanca a un presidente que se ha comprometido a tomar medidas audaces contra el cambio climático. Las tecnologías limpias como la solar, la eólica, las baterías y los vehículos eléctricos son cada vez más baratos y están ganando terreno en el mercado.

Y en los últimos días del año, el Congreso de los EE. UU. Logró aprobar decenas de miles de millones de dólares para proyectos de energía limpia bajo un proyecto de ley integral de alivio del coronavirus (aunque aún no de manera adecuada). El paquete también incluía límites más estrictos para los fluorocarbonos, gases de efecto invernadero muy potentes que se utilizan en refrigeradores y acondicionadores de aire. (Después de que el presidente Trump criticara el proyecto de ley como una «desgracia», lo firmó el 27 de diciembre).

Pero finalmente llegar a un punto de inflexión décadas después de que los científicos nos advirtieran sobre los peligros es menos importante que la rapidez y la constancia en la reducción de las emisiones del otro lado. Y aquí es donde me preocuparon algunos de los signos más oscuros de 2020.

Demasiado lento

Incluso si tenemos emisiones máximas, solo significa que ya no empeoramos el problema a un ritmo más rápido año tras año. Pero todavía lo estamos empeorando. El dióxido de carbono permanece en la atmósfera durante cientos de años, por lo que cada tonelada adicional que emitimos exacerba aún más el cambio climático y la promesa de más o peores olas de calor, sequías, incendios forestales, hambrunas e inundaciones.

No necesitamos reducir las emisiones, tenemos que deshacernos de ellas lo antes posible. Incluso entonces, tenemos que lidiar con el daño permanente que hemos causado.

Algunos argumentan que los cambios radicales en el comportamiento y las prácticas que han tenido efecto con la propagación del coronavirus por todo el planeta son una señal prometedora de nuestra capacidad colectiva para abordar el cambio climático. Para ser honesto, eso es una tontería.

Grandes sectores de la población ya no conducían para trabajar; ir a bares, restaurantes y teatros; y volar alrededor del mundo. El crecimiento económico colapsó. Cientos de millones de personas han perdido sus trabajos. Cientos de miles de empresas han cerrado de forma permanente. La gente se muere de hambre. Y el mundo se está volviendo mucho más pobre.

Nada de esto es una forma viable o aceptable de frenar el cambio climático. Es más, toda esa devastación salvó solo alrededor del 6% de las emisiones de gases de efecto invernadero de Estados Unidos este año, según estimaciones de BloombergNEF. Las estimaciones globales son aproximadamente las mismas. La reducción de la contaminación tuvo un costo económico enorme, según estimaciones anteriores del Rhodium Group, que oscilan entre $ 3,200 y $ 5,400 por tonelada de carbono.

Tendríamos que hacer recortes sostenidos a este nivel año tras año durante décadas para evitar un calentamiento mucho más peligroso del que ya estamos viendo. En cambio, es probable que las emisiones se recuperen cerca de los niveles de 2019 una vez que la economía se recupere.

Es difícil encontrar un ejemplo más claro de cuán profundamente la contaminación climática está incrustada en el buen funcionamiento de nuestra sociedad y cuán drásticamente necesitamos revisar cada parte de nuestra economía para reducir las emisiones de manera significativa y sostenible.

Necesitamos transformar la economía, no cerrarla. Y esta transformación está sucediendo con demasiada lentitud.

Política polarizada

Es una gran noticia que las tecnologías limpias sean cada vez más baratas y competitivas. El problema es que todavía representan una fracción del mercado en la actualidad: los vehículos eléctricos representan alrededor del 3% de las ventas de automóviles nuevos en todo el mundo, mientras que las energías renovables generaron poco más del 10% de la electricidad mundial el año pasado.

Apenas hemos comenzado a cambiar industrias como el cemento, el acero, el transporte marítimo, la agricultura y la aviación, que son mucho más difíciles de limpiar. Y la parte “neta” de los planes nacionales y corporativos de emisiones gratuitas se basa en enormes esfuerzos de eliminación y compensación de carbono que no hemos demostrado ni remotamente que podamos hacer de manera confiable, económica, permanente y a gran escala.

Apenas podemos esperar a que los mercados libres se centren en productos ecológicos. Y los objetivos de altas emisiones de mediados de siglo que las naciones se fijaron significan poco en sí mismos. Necesitamos políticas gubernamentales agresivas y pactos comerciales para traer o apoyar tecnologías limpias y ayudar a desarrollar las herramientas que aún no tenemos o que son demasiado caras en la actualidad.

El solo hecho de que Estados Unidos esté en el camino correcto para compensar las emisiones en toda su economía requerirá inversiones masivas y comenzar ahora, según un estudio de investigadores de Princeton publicado el mes pasado. Solo en la próxima década, EE. UU. Tendrá que invertir $ 2.5 billones, poner 50 millones de vehículos eléctricos en las carreteras, cuadriplicar los recursos solares y eólicos y aumentar la capacidad de las líneas de transmisión de alto voltaje en un 60%, entre otras cosas.

El análisis encontró que si esperamos expandir una gama de nuevas tecnologías más allá de 2030, como la captura y eliminación de carbono, combustibles neutros en carbono y procesos industriales más limpios, la nación también tendrá que gastar mucho más dinero en investigación y desarrollo de inmediato.

La elección de Biden es ciertamente una buena noticia para el cambio climático después de que la administración Trump pasó cuatro años tratando de descifrar todo tipo de regulaciones climáticas y ambientales. La Casa Blanca de Biden puede avanzar a través de ordenanzas ejecutivas, proyectos de ley de infraestructura bipartidistas y medidas de estímulo adicionales que liberen fondos para las áreas mencionadas. Sin embargo, dados los resultados mixtos de las elecciones del Congreso y nuestro clima político altamente polarizado, es difícil ver cómo puede hacer cumplir las duras políticas climáticas necesarias para acercar las cosas al ritmo requerido, como los altos precios del carbono o las reglas. que estipulan reducciones rápidas de emisiones.

La buena noticia es que, a diferencia de la recesión que comenzó en 2008, las encuestas indicaron que las preocupaciones de la gente sobre el cambio climático persistieron hasta la pandemia y la recesión. Pero después de un año de miedo, pérdida y aislamiento, me pregunto qué tan rápido los votantes de todo el mundo tomarán medidas que requerirán más de ellos en los próximos años, ya sea un impuesto a la gasolina, tarifas aéreas más altas. o actuar como una solicitud para cambiar a electrodomésticos más limpios en sus hogares.

Recuerde que el mundo, y muchos de sus ciudadanos, saldrán de la pandemia mucho más pobre.

Departamento de siembra

Pero eso es lo que más me asusta de lo que pasó en 2020.

Los investigadores y defensores han asumido o esperado durante mucho tiempo que la gente se tomaría el cambio climático en serio porque está causando un daño real. Después de todo, ¿cómo podían seguir negándolo y negarse a actuar cuando los peligros eran para ellos y sus familias?

Pero lo que vimos en la pandemia no lo confirma. Incluso después de que más de 300,000 estadounidenses murieron a causa de Covid-19, grandes segmentos de la población continúan negando la amenaza y se niegan a seguir las medidas básicas de salud pública, como usar máscaras y cancelar viajes de vacaciones. A pesar de las olas de infección asociadas con las reuniones de Acción de Gracias, millones llenaron los aeropuertos el fin de semana antes de Navidad.

Eso es terrible en sí mismo, pero particularmente amenazante para el cambio climático.



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