La I + D financiada por el gobierno es demasiado importante para desperdiciar startups indignas


Estados Unidos sigue a la vanguardia de la innovación tecnológica debido a los emprendedores que asumen riesgos. Combinados con el acceso al capital, estos riesgos permiten un ecosistema emprendedor que le da a los Estados Unidos una ventaja competitiva. Pero, ¿dónde recurre un empresario al capital cuando la empresa es demasiado temprana, conlleva demasiado riesgo tecnológico y / o apunta a un mercado de tamaño insuficiente para justificar la inversión privada (es decir, sin el potencial de tener un ROI> 10x para lograr dentro de? tres años)?

El programa de Investigación de Innovación en Pequeñas Empresas (SBIR, por sus siglas en inglés) del gobierno de los Estados Unidos, establecido en 1982, ha sido un salvavidas para este tipo de empresa en las últimas décadas. La misión de SBIR es "apoyar la excelencia científica y la innovación tecnológica mediante la inversión de fondos federales de investigación en prioridades estadounidenses críticas para construir una economía sólida". En resumen, es un programa de empleo diseñado para crear las empresas del mañana que posicionan a los Estados Unidos como el líder mundial en innovación tecnológica. Es un programa increíblemente poderoso del que los contribuyentes estadounidenses deberían estar orgullosos.

A pesar de sus puntos fuertes, el programa SBIR sufre abusos que hacen que los críticos lo vean como un bien corporativo. Dado que los acuerdos de semillas de capital riesgo han caído significativamente desde el año pasado, según CB Insights, el financiamiento inicial de SBIR es actualmente crítico, ya que esta puede ser la única opción de financiamiento para empresarios que son demasiado pronto o demasiado altos para el capital de riesgo tradicional tener riesgo tecnológico Así como advierte a los medios de comunicación los fondos de cobertura y otras compañías contra el uso de préstamos PPP, me gustaría educar a los empresarios sobre el mal uso completo del programa y promover prácticas más responsables por parte de aquellos que eligen participar durante estos tiempos críticos. Tiempo en nuestra historia.

Por qué importa SBIR

El Congreso creó el programa SBIR y su primo STTR para hacer crecer las pequeñas empresas, promover su participación en el proceso de adquisición federal y facilitar la comercialización de tecnologías innovadoras en universidades y laboratorios nacionales de EE. UU. La financiación está gestionada por 11 agencias federales que asignan un pequeño porcentaje de sus presupuestos de I + D (3,2% desde 2017) al programa. Según la SBA, los programas SBIR y STTR en 2019 donaron más de $ 3.5 mil millones a pequeñas empresas, ciertamente no una cantidad insignificante de capital semilla.

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La ​​característica obviamente atractiva de SBIR es que los fondos no son dilutivos. A diferencia de un inversor privado tradicional, el gobierno federal no recibe capital en la empresa ni toma asiento en la junta directiva. En muchos casos, el gobierno federal es el cliente final. Puede ser como si su cliente le pagara para desarrollar un producto que necesita. Luego puedes venderlo a él. Similar a las inversiones privadas, donde solo una de cada diez inversiones puede ser extremadamente exitosa, el programa SBIR también puede referirse a varios jonrones, incluidos Qualcomm, 23andMe e iRobot. "Suena genial", se podría decir: ¿cuál es el problema?

El abuso: "molinos SBIR"

Una vez recibidos, los premios SBIR pueden convertirse en una fuente constante de ingresos incluso sin un producto comercial que genere ventas. Puede ser difícil para algunas empresas apartarse de lo que parece dinero simple una vez que han aprendido este "juego". El resultado es una empresa comercialmente irrelevante, cuyo único propósito es crear grandes propuestas SBIR y concluir con éxito contratos de investigación de productos sin que lleguen al mercado productos reales.

Este abuso es tan frecuente que las empresas que solo dependen de las ganancias de SBIR a menudo se denominan "ganancias de SBIR". SBIR molinos. “Por cada Qualcomm e iRobot hay al menos varias docenas de fábricas SBIR. Han recaudado diez, si no cientos de millones de dólares SBIR, a menudo durante varias décadas. Cuando un producto se comercializa ocasionalmente, los ingresos asociados con SBIR serán y siempre constituirán la mayoría de los ingresos de estas empresas. La práctica es inexcusable. Roba a los contribuyentes y consume valiosos fondos mutuos que podrían catapultar a nuevas empresas más legítimas a través de la difícil fase de puesta en marcha. En el clima actual, donde necesitamos personas inteligentes con ideas Moonshot más que nunca, la práctica es particularmente escandalosa.

La solución: presentar una prueba de tornasol

Permítanme ser claro: el programa SBIR es algo de lo que los contribuyentes estadounidenses deberían estar orgullosos. Es un programa único que proporciona el capital semilla muy necesario para lanzar empresas e ideas que de otro modo podrían no ser adecuadas para un modelo de inversión privada. Si se hace bien, puede crear compañías de crecimiento futuro y permitir la "tecnología dura" que las inversiones privadas ignoran debido al lento retorno de la inversión, pero es imprescindible garantizar la ventaja competitiva futura de los Estados Unidos.

Entonces, ¿qué debe hacer un empresario responsable? ¿hacer? Utilice el programa SBIR principalmente como fuente de capital semilla, pero de manera responsable. Por ejemplo, las dos compañías que cofundé en 2012, Roccor y Solid Power, deben su existencia al programa SBIR. Hoy, ninguno de ellos depende de los fondos SBIR como su principal fuente de ingresos.

En el caso de Solid Power, que comercializa todas las baterías de estado sólido de próxima generación para futuros mercados de electromovilidad, se han utilizado fondos de programas como SBIR y ARPA-E para reducir el riesgo de la tecnología para justificar la inversión privada. Esta transición de la inversión pública a la privada es necesaria para las tecnologías con procesos de desarrollo costosos y largos que no pueden simplemente "iniciarse". El tamaño masivo del mercado futuro y el impacto social positivo justifican estas inversiones.

Similar a Solid Power, Roccor tuvo que depender de los fondos SBIR desde el principio para desarrollar y establecer la cartera de productos de la compañía. Si bien la compañía todavía usa el programa SBIR hoy para desarrollar nuevos productos y / o como un vehículo contractual para la adquisición, esta fuente de financiamiento se ha convertido cada vez más en una pequeña parte de los ingresos de la compañía.

¿Cómo podemos racionalizar el programa SBIR? para hacerlo más efectivo? Simple: limite la cantidad de fondos que una empresa puede recibir del programa SBIR, ya sea acumulativa o anualmente. Una prueba de fuego importante es la respuesta a la siguiente pregunta: ¿Estará la empresa fuera del negocio si el programa SBIR desaparece mañana? Si la respuesta es afirmativa y la empresa tiene más de 10 años, claramente tiene un modelo de negocio basado en el subsidio de los contribuyentes estadounidenses y se le debe permitir abandonar el negocio para dejar espacio para la próxima generación de nuevas empresas.

Douglas Campbell es CEO de la compañía de baterías con sede en Colorado Solid Power y cofundador y miembro de la junta de la compañía aeroespacial Roccor.

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