La fusión de Aurora con SPAC se produce en medio de retrasos en los vehículos autónomos


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La startup de automóviles autónomos Aurora está lista para salir a bolsa en una fusión inversa con Reinvent Technology Partners Y, una empresa de adquisición especializada (SPAC).

La fusión le da a Aurora una inyección de efectivo para desarrollar camiones autónomos y luego automóviles autónomos.

Una oferta pública inicial no es la regla para las empresas sin un modelo de negocio rentable y funcional. Lo que hace que la OPI inversa de Aurora sea aún más inusual es que la industria automotriz autónoma está lidiando con plazos incumplidos, proyectos cerrados, desafíos técnicos no resueltos, tasas crecientes de quema de efectivo y pérdida de confianza pública.

La carrera por inyectar dinero en nuevas empresas de automóviles autónomos puede indicar confianza en un avance tecnológico a corto plazo o un intento desesperado por mantener las operaciones hasta que alguien descubra cómo superar uno de los mayores desafíos de la inteligencia artificial.

¿Qué está tramando Aurora?

Tecnología de conducción autónoma Aurora

Aurora fue fundada en 2017 por tres veteranos de la industria de la conducción autónoma: Chris Urmson, ex director de tecnología del proyecto de conducción autónoma de Google antes de que se convirtiera en Waymo; Sterling Anderson, ex director de Tesla Autopilot; y Drew Bagnell, exjefe del equipo de conducción autónoma de Uber.

Aurora desarrolla hardware y software para la conducción autónoma y llama a su pila Aurora Driver. La tecnología de conducción autónoma de la empresa utiliza lidars, visión por computadora y mapas de calles de alta resolución. La compañía comenzó con la autonomía para automóviles y se involucró en camiones autónomos en 2018. Aurora dice que su tecnología ha acumulado hasta ahora 4.5 millones de millas de pruebas físicas en carretera y 10 mil millones de millas de conducción simulada (en comparación con Waymo ha conducido más). más de 20 millones de millas en vías públicas, incluidas casi 11 millones de millas solo en Arizona).

La compañía ha incorporado y probado su tecnología en automóviles y camiones de Volvo, PACCAR y Toyota, todos los cuales son socios y han invertido en la compañía. También se asocia con Uber (otro de sus inversores), a quien compró su unidad autónoma, Advanced Technology Group (ATG), en 2020. La adquisición le dio a Aurora acceso al talento y la experiencia de Uber y llevó a Uber a la junta directiva de Aurora.

Según los documentos que ha publicado Aurora, planea lanzar camiones comerciales autónomos a fines de 2023. El objetivo declarado es el nivel 4 de conducción autónoma, en el que la IA se hace cargo de la mayor parte de la conducción y el conductor humano solo asume el control en entornos complicados.

Aurora también planea perseguir la tecnología de automóviles autónomos con servicios de entrega y viajes compartidos en la última milla en 2024.

El SPAC

Un SPAC es una empresa fantasma que cotiza en bolsa con el único propósito de una fusión inversa. No tiene negocio ni operación. A veces se la denomina una empresa de «cheques en blanco» porque los inversores básicamente confían en sus propietarios para realizar una buena adquisición sin saber de antemano qué empresa es. Después de la fusión, el nombre de la SPAC se cambiará por el de la empresa adquirida.

Para que la empresa sea adquirida, un SPAC alivia la complejidad del proceso de OPI, el roadshow y el examen previo a la OPI. Esto es particularmente beneficioso para empresas como Aurora, que cotizan en bolsa con la mera promesa de entregar un producto en el futuro y no pueden mostrar un modelo de negocio que funcione.

Básicamente, los SPAC ofrecen a las empresas una nueva ronda de financiación del mercado de valores sin las complicaciones habituales. La fusión inversa con Reinvent proporcionará a Aurora más de $ 2 mil millones en efectivo para continuar sus negocios costosos y no rentables durante varios años.

Pero los SPAC no están exentos de compromisos. Como empresa que cotiza en bolsa, Aurora está bajo control público y debe ser completamente transparente y publicar todos los detalles de sus operaciones y gastos, lo que puede ser inconveniente si gasta dinero de los inversores sin obtener ganancias.

Reinvent fue fundada por el cofundador e inversor de LinkedIn, Reid Hoffman, el fundador de Zynga, Mark Pincus, y el inversor Michael Thompson. Los inversores de Reinvent incluyen a otros financieros y socios de Aurora, incluidos Sequoia Capital, T. Rowe Price Associates, Index Ventures, Uber, Baillie Gifford, Index Ventures, Volvo y PACCAR.

Hoffman también es socio de Greylock, una compañía de capital riesgo que se asoció con Index Ventures para invertir $ 90 millones en Aurora en 2018. La ronda de financiación convirtió a Hoffman en miembro de la junta directiva de Aurora. (Según una declaración de Aurora, Hoffman «no es miembro del Comité de Transacciones, no se le ha permitido asistir a las reuniones del Comité de Transacciones y se ha retirado de las discusiones y decisiones de la Junta Directiva de Reinvent con respecto a la transacción propuesta». Hoffman también se ha retirado de las discusiones de la Junta Directiva y la administración de Aurora sobre la transacción propuesta y la votación sobre asuntos relacionados con la transacción propuesta retirada «.)

El plan de negocio se basa en vehículos autónomos

Camión autónomo Aurora

La decisión de Aurora de comenzar con la fruta madura de los camiones autónomos tiene un buen sentido comercial. Hasta ahora, el transporte autónomo ha demostrado ser un hueso duro de roer. Tanto Uber como Lyft vendieron sus unidades autónomas y cancelaron planes a corto plazo para lanzar sus propios servicios de robo-taxi. Y Waymo, que tiene acceso al suministro virtualmente ilimitado de efectivo de Google, solo ha lanzado su servicio de conducción autónoma (con copias de seguridad remotas) en jurisdicciones limitadas y sin ganancias.

Sin embargo, se informa que lograr la conducción autónoma L4 con camiones es mucho más fácil (aunque todavía no existe ninguna empresa con un producto completamente funcional y rentable). Los camiones pasan la mayor parte de su tiempo en autopistas y autopistas, donde no tienen que lidiar con peatones, giros sin protección y otras situaciones delicadas. Waabi, otra startup de automóviles autónomos que recientemente salió de la cobertura con $ 85 millones en fondos, también se ha enfocado en camiones autónomos a corto plazo.

Si Aurora logra su objetivo, el producto de camión autónomo le dará acceso a un enorme mercado en el que Volvo y PACCAR tienen una participación significativa. Las ganancias se pueden utilizar para financiar su investigación y desarrollo en curso de tecnologías de conducción autónoma para áreas urbanas.

La gran carga financiera

Pero en este momento, Aurora está perdiendo dinero cada vez más rápido ($ 214 millones en 2020 frente a $ 94 millones en 2019), y el respaldo financiero que obtenga a través de la fusión de SPAC será vital durante los próximos años.

Según sus documentos, Aurora no espera volverse rentable hasta 2027, tres años después de enviar su producto de camión autónomo. Y dado el historial de plazos incumplidos en la industria de vehículos autónomos, no será sorprendente ver algunos ajustes en el horario de Aurora.

(Aurora reconoce esto en su presentación para inversionistas: «Es posible que nuestra tecnología tenga un rendimiento más limitado o dure más de lo que se proyecta actualmente. Esto podría afectar materialmente nuestros mercados a los que nos dirigimos, nuestra competitividad comercial y nuestras perspectivas comerciales»).

Si el plan funciona, los inversores de Aurora obtendrían tremendos beneficios. Pero hay muchos Si en la hoja de ruta de Aurora, incluidas cuatro diapositivas que detallan 68 factores de riesgo, algunos de los cuales pueden significar un desastre para todo el modelo comercial, lo que lo hace parecer un juego muy arriesgado.

En este punto, es difícil decir si la fusión de SPAC resultará ser un gran éxito comercial o el esfuerzo final de los inversores originales y nuevos de Aurora para mantener a flote la empresa de vehículos autónomos con la esperanza de que su lista sea más experimentada. e ingenieros talentosos pondrán en marcha las cosas antes de que los inversores se queden sin dinero o paciencia (o ambos).

Ben Dickson es ingeniero de software y fundador de TechTalks. Escribe sobre tecnología, economía y política..

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