La dicha autista de Zoom


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Rápidamente fui a una de las últimas reuniones que tuve en la oficina antes de que todos nos mudáramos al trabajo desde casa, no porque sea grosero sino porque soy autista. Esperaba evitar que Tyler viniera a contarme más sobre su proyecto de renovación de la terraza.

Tan pronto como me senté a salvo en un sofá de terciopelo llamativamente abarrotado en la sala de conferencias, apreté los dientes contra la cacofonía infernal de ruidos provenientes de nuestra cafetería en el pasillo. Un crujido silbante, los tonos oscuros de nuestra máquina de café expreso, funcionando con el gemido agudo de un martes por la tarde, chirrió por el pasillo. Los empleados se amontonaban en lugares buenos y chocaban las manos y los recortes se apiñaban a mi alrededor en grupos de esquina: «En realidad, espérame, no empieces, ¡tengo que correr al baño!» Y «¿Están todos aquí ahora?» y «Deberíamos empezar».

Mi colega Elaine se decidió por un nuevo perfume ese día, una mezcla ligeramente embriagadora de gardenia, almizcle y mandarina, y buscó comentarios abiertos sobre si la nota naranja era demasiado naranja o no. No estaba seguro de esto; En cambio, me incliné debajo del escritorio para acariciar a Bailey, un perro de agua portugués de 60 libras. Puso su cabeza en mi rodilla y sentí gotas frías correr por mi espinilla desde sus rizados bigotes. ¡Era conocido como el «chico malo» en la oficina! (Se acurrucó en un charco durante el almuerzo.) Markus lo empujó más debajo de la mesa y arrulló: “¿No es así? ¿No eres mi chico malo? «

Volvimos a encarrilar la agenda y estábamos en medio de una revisión trimestral de indicadores de desempeño cuando sucedió lo peor: entablamos una conversación sobre la variación genética. De alguna manera, mis colegas de repente estaban ansiosos por discutir los genes de los receptores olfativos. Algunos pensaron que el cilantro sabía a jabón, otros pensaron que no, y yo pensé: «Esta es mi versión personal del infierno en la tierra». Mi gerente golpeó el escritorio con los nudillos frente a mí. «¿Joni? ¿Estas prestando atención? «

Yo pago. He pagado. La atención es moneda corriente y, como la mayoría de las personas autistas, he tenido una ruta cara y humillante hacia el empleo. Este camino está marcado por una serie de vergüenzas debilitantes que llaman la atención. Mis éxitos profesionales se ven eclipsados ​​por el agotamiento emocional y mental de navegar en un mundo sensorial abrumador que primero exige nuestra atención y luego castiga a cualquiera que la dé en el momento equivocado o en la cantidad incorrecta de acuerdo con reglas sociales matizadas que rara vez se escriben. a menudo arbitrario.

Mi carrera ha sido moldeada por trabajos que perdí después de volverme no verbal (temporalmente perdí el acceso a la comunicación hablada, a menudo confundido con falta de atención). Durante varias horas todos los días laborales antes de la pandemia, manejé la política invisible de las sedes corporativas ruidosas, evitando averías autistas que podrían durar minutos u horas. A la mayoría de las personas autistas no les gusta cuando alguien se refiere a las crisis que siguen a la sobrecarga sensorial o de atención como «rabietas», pero no sé cómo cambiar el nombre de estos episodios conductuales. Estos incluyen quedarse dormido, caerse, vidriar, actuar, tirar cosas, enloquecer mientras me golpeo y (sí) morder. Si muerde a un compañero de trabajo, puede ser despedido. Es por eso que hago todo lo posible para evitar una colisión anormal de entradas sensoriales, la mayoría de las cuales están completamente fuera de mi control.

En marzo pasado, varias solicitudes de recursos humanos fueron rechazadas para aliviar el agotamiento «trabajando desde casa». Entonces COVID cambió todo. Si bien nunca podremos descartar las pérdidas y el trauma real que ha causado esta pandemia, debemos reconocer sus delgados y fugaces reflejos plateados, por más que sean. Los trabajadores autistas trabajan desde casa para ayudar a combatir la pandemia. Este año las personas neurológicamente típicas (“neurotípicas”) tuvieron que experimentar lo que las personas cuyo desarrollo neurológico es atípico (“personas neurodivergentes”) experimentan como una realidad cotidiana: menos oportunidades para pasar tiempo juntos y dificultades para encontrar conexiones sociales.

Un cambio repentino al trabajo remoto ha llevado a una explosión de innovaciones en tecnologías de transmisión en vivo, chats grupales e interfaces de videollamadas. La adopción generalizada de plataformas de comunicación digital normaliza lo que las personas autistas han estado pidiendo durante años: opciones de trabajo remoto accesibles, productivas e inclusivas. Las nuevas normas culturales y profesionales relacionadas con las tecnologías de videoconferencia como Zoom, Webex, Google Hangouts y Microsoft Teams abordan una amplia variedad de desafíos autistas y ayudan a evitar el bloqueo mental total que a menudo se asocia con el agotamiento.

El agotamiento es una de las razones por las que los adultos estadounidenses autistas tienen tasas más altas de desempleo y subempleo que los adultos con otras discapacidades y la población en general. Como persona autista, a veces puede ser imposible encontrar y mantener un trabajo. «Pero este año, los autistas que buscan trabajo están mejor que nunca», dijo el Dr. Kerry Magro, miembro de la junta de la Asociación Nacional de Autismo. “Llegar al trabajo es una de las barreras laborales más importantes para las personas autistas. La conducción y el transporte público pueden ser experiencias sensoriales abrumadoras. Nunca se sabe si llegará tarde un autobús, un tren o un Uber. Muchas personas en nuestra comunidad se enfocan en la estructura y la rutina, por lo que la capacidad de crear su propia estructura y rutina en casa ha sido increíblemente beneficiosa. La gente no sabe cuánto más extensa fue la cuarentena para los trabajadores autistas. La capacidad de apagar su cámara de video es maravillosa. Tener la oportunidad de hablar y no tener que preocuparse por el contacto visual perfecto es otro gran beneficio. «

Por supuesto, estos privilegios solo se aplican a aquellos que pueden encontrar y conservar empleados. Para el especialista en marketing de productos autistas Shringar Pangal, tener una manta con peso en su regazo mientras trabaja de forma remota ayuda a controlar el estrés y la ansiedad. “No podía caminar por la oficina todo el día con una manta enorme en la mano e ir a las reuniones. No estoy loca «. Usar herramientas cómodas y familiares (como mantas) y otras ayudas es mucho más fácil en la privacidad de su hogar.» Puedo estar dentro o fuera de la pantalla como quiera «, dijo la terapeuta autista Hillary Crow. me ayuda a regular mi energía a lo largo del día y evitar el agotamiento «.

La mayoría de las personas analizan personalmente una compleja red de señales visuales, acústicas y sensoriales para facilitar el intercambio de conversaciones. Este proceso, a menudo denominado «toma de turnos», es una característica universal de las interacciones sociales. Muchas personas autistas carecen de una comprensión básica de cómo y cuándo turnarse en una conversación, lo que puede tener consecuencias sociales devastadoras.

En el salvaje oeste de Zoom, donde las normas de conversación aún se están estableciendo y algunos de nosotros todavía estamos aprendiendo a usar nuestras herramientas, los moderadores de reuniones pueden otorgar acceso y especificar exactamente cuándo dejar de silenciar y hablar. Los anfitriones pueden modelar las normas sociales para girar y silenciar selectivamente a cualquiera que parezca estar rodando. Esta función puede hacer justicia a una conversación en la que algunos miembros del grupo pertenecen a un grupo social dominante y otros están más marginados.

Las llamadas de larga distancia facilitan el giro a la estudiante de medicina autista Laura Z. Weldon en Kentucky. «Me gusta no tener que navegar cuando tengo que hablar en 20 interacciones sociales diferentes antes de la clase mientras filtrado docenas de otros ruidos ambientales», dijo. «Ahora me siento con más poder para expresarme porque las reglas de participación son claras».

La comunicación profesional también puede volverse más clara ahora que los empleados aprenden a trabajar desde casa. Trabajar en múltiples zonas horarias y administrar a los empleados cuyas vidas se han visto afectadas por una pandemia, incendios forestales, accidentes económicos, enjambres de langostas y el estrés relacionado con las elecciones requieren una comunicación precisa y directa: esto es por lo que se conoce a las personas autistas. «Los mensajes sutiles no funcionan en Zoom», dijo Shringar Pangal. «De repente, por primera vez, me elogian por mis habilidades de comunicación».

De manera similar, Amy Root, que trabaja en el cuidado de la salud en Oklahoma, dice que el cambio de normas la ha animado a preguntar sobre el refugio que necesita desde hace mucho tiempo. “Me sentí más fuerte este año. Solicitaré una llamada de zoom de solo audio para poder moverme, lo que me ayudará a concentrarme, o solicitaré subtítulos en vivo en reuniones grandes. “Recientemente, la compañía de tecnología Otter.ai anunció la introducción de subtítulos en vivo para conferencias telefónicas y seminarios web para mejorar la accesibilidad en áreas en línea.

Sin lugar a dudas, se necesitarán décadas para desentrañar la interrupción que COVID ha causado en las normas de comunicación convencionales. Bienvenidos como son los últimos desarrollos, solo el tiempo dirá cómo afectarán la capacidad de los buscadores de empleo neurodivergentes para conseguir y mantener un empleo. Antes de la pandemia, el 85% de los graduados universitarios autistas no podían encontrar trabajo. Los autistas que buscan empleo y que están aún más marginados debido a su clase o raza pueden tener aún más dificultades para encontrar empleo y, por supuesto, muchas personas autistas tienen dificultades para comunicarse y trabajar con ejecutivos que les impedirían conseguir trabajo para encontrarlos. hogar.

Sin embargo, COVID puede cambiar eso. A medida que más industrias aprenden a convertir los roles en la oficina en trabajos desde casa, puede ser más fácil encontrar alojamiento. Los beneficios que los nuevos medios aportan a las personas autistas podrían trasladarse a otras comunidades marginadas, como las personas sordas y las familias monoparentales. El uso de medios digitales para la conexión humana puede constituir la base de estructuras sociales nuevas y más inclusivas. Las normas sociales de las comunidades en línea (por ejemplo, subtítulos en vivo) pueden retransmitirse a las comunidades fuera de línea después de la pandemia.

Solo podemos preguntarnos qué impacto podrían tener estos desarrollos en el futuro de la conexión humana. Quizás nunca necesitamos los lattes y las mesas de ping pong en la oficina. A menudo pensamos en la dicha como un exceso, quizás derivado de alegrías hedonistas, pero a veces nuestra dicha puede ser bastante simple. La comunicación es un bálsamo, un solvente y un derecho humano básico. Para aquellos que han estado excluidos de la sociedad durante tanto tiempo, qué alegría única para finalmente conectarse.

Joni Whitworth es productora y organizadora comunitaria, que trabaja en tecnología creativa.

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