La crisis y la pandemia del Líbano golpearon la Universidad Americana en Beirut


Una de las universidades más antiguas y respetadas del mundo árabe, que ha visto la guerra civil, el secuestro de su personal y varias crisis económicas, se está preparando para lo que puede ser el mayor desafío en sus 154 años de historia.

BEIRUT –
Una de las universidades más antiguas y respetadas del mundo árabe, que ha sufrido guerras civiles, secuestros y diversas crisis económicas, se está preparando para quizás el mayor desafío en sus 154 años de historia.

La Universidad Americana de Beirut se enfrenta a una pandemia global, una recesión severa y el colapso de la moneda libanesa, y está planeando una serie de despidos y recortes extensivos en respuesta.

El presidente de AUB, Fadlo Khuri, dijo que la escuela, que se encuentra entre las 150 mejores del mundo, despedirá hasta el 25% de su fuerza laboral, cerrará los departamentos administrativos y finalizará un ambicioso proyecto para un nuevo gran centro médico.

"Los despidos son muy dolorosos", dijo Khuri The Associated Press en una entrevista en el extenso campus mediterráneo. "AUB nunca ha tenido que hacer esto, nunca nos hemos visto obligados a despidos".

La Universidad Americana de Beirut, que opera bajo una carta del Estado de Nueva York, fue la primera en introducir la educación estadounidense en el Medio Oriente. Durante generaciones, ha educado a la élite del mundo árabe, produciendo tres presidentes, alrededor de una docena de primeros ministros, incluido el actual primer ministro libanés, Hassan Diab, e innumerables ministros y embajadores del gabinete.

El campus vibrante también fue un pilar de la vida cultural e intelectual de Beirut con un cuerpo estudiantil diverso y una historia de activismo.

El anuncio fue un shock para los miembros de los 6.500 empleados de AUB y del Centro Médico de la Universidad Americana. Decenas de miles de libaneses ya han perdido sus empleos en una crisis económica cada vez más intensa que se ha exacerbado por el brote del virus corona.

La crisis tiene sus raíces en décadas de corrupción institucionalizada y mala gestión que se intensificó en octubre pasado y desencadenó protestas masivas. El colapso económico ha sumido al frágil país en una profunda inseguridad y amenaza con crear más disturbios y caos.

El desempleo aumentó al 35% y, según el Banco Mundial, casi la mitad de la población vive por debajo del umbral de pobreza.

La crisis también aplastó a la clase media. Los libaneses que durante mucho tiempo han usado el dólar y la libra libanesa de manera intercambiable han visto que la moneda local pierde casi el 70% de su valor. Con la disminución de los ingresos y los ahorros, muchos padres no podían pagar la escuela y las tasas de matrícula se calcularon en dólares.

Khuri describió por primera vez la dolorosa realidad en un memorando a los empleados el 5 de mayo, describiendo la situación como una "confluencia de desastres", que según él fue la "mayor crisis desde que se fundó la universidad en Año 1866 ".

Dijo que la universidad esperaba generar $ 609 millones en ingresos en 2019 y 2020, pero enfrenta pérdidas reales de $ 30 millones, una cantidad que está casi completa en los fondos de emergencia que ha acumulado desde 2015 se aniquilaría.

En una nota fechada el 15 de junio, anunció que habría una serie de despidos sin precedentes para enfrentar la crisis. Khuri le dijo a AP que la decisión fue "personalmente muy difícil" pero que tenía como objetivo hacer que el AUB sea más sostenible.

La universidad permaneció abierta durante gran parte de la guerra civil libanesa de 1975 a 1990, proporcionando un oasis de calma y verde incluso cuando varios trabajadores extranjeros fueron secuestrados o asesinados, incluido el presidente Malcom Kerr, asesinado en 1984, y David Dodge, el presidente de la universidad, actuó cuando fue secuestrado por pistoleros pro iraníes en 1982. Un año después, fue liberado en Irán. Facultades y estudiantes internacionales y locales se unieron a oleadas de libaneses que huyeron de los conflictos recurrentes del país.

La universidad cerró cuando ocurrió la pandemia de coronavirus en marzo, pero fue parcialmente reabierta para cursos de verano. Alrededor de 9,250 estudiantes están actualmente matriculados.

Khuri dijo que la crisis actual era muy diferente a la de la guerra civil, cuando el banco central y el gobierno todavía tenían recursos que podían estabilizar la situación.

"Lo que sucedió durante la guerra civil fue que el estado libanés se estaba desmoronando pero el gobierno libanés aún tenía recursos", dijo Khuri. "Tienes una tormenta perfecta en este momento".

Khuri, quien expresó su apoyo a las demandas del movimiento de protesta, dijo que el sistema en el Líbano tenía que cambiar fundamentalmente. Espera que se escuchen las aspiraciones de los jóvenes libaneses que salieron a las calles en octubre pasado.

"El veneno en la constitución estadounidense era la esclavitud, el veneno en la constitución libanesa es el sectarismo", dijo.

El sistema municipal de reparto del poder en el Líbano, que ha estado en vigencia desde que Francia obtuvo su independencia, distribuyó altos cargos seculares del gobierno y condujo a la corrupción generalizada y la parálisis política.

Khuri, que nació en Boston y creció en Beirut, donde asistió al AUB a principios de la década de 1980, dijo que le preocupaba que cuando el aeropuerto de Beirut reabrió sus puertas después del cierre del coronavirus, más de lo mejor y más brillante El Líbano emigraría.

Dijo que un AUB fuerte era la mejor esperanza para el pueblo del Líbano y el mundo árabe para desarrollar los futuros líderes de la región, otra razón para tomar medidas duras.

"Es una copa muy amarga para beber, pero no podemos elegir nuestras batallas en la vida, y desafortunadamente esta es la que heredé", dijo.

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