Freeport está haciendo un acto de equilibrio con COVID-19 por Reuters como la mina de oro más grande del mundo



© Reuters. FOTO DE ARCHIVO: Trabajadores de Freeport se reúnen alrededor de la puerta de seguridad en la mina Grasberg en Tembagapura

Por Fathin Ungku y Ernest Scheyder

SINGAPUR / HOUSTON (Reuters) – Cuando los mineros del gigante indonesio Grasberg Gold and Mine dieron positivo por coronavirus al comienzo de la pandemia, el complejo minero se cerró rápidamente y se utilizó una varilla esquelética para mantener la producción.

Pero a medida que se prolongaban los meses de restricciones de viaje, los trabajadores descontentos bloquearon la mina durante cuatro días en agosto hasta que el operador, una unidad de la minera estadounidense Freeport McMoRan Inc, cedió y les permitió reanudar las rotaciones semanales desde el sitio de construcción a través de una caminata de cuatro horas en teleférico y teleférico. Autobús a las ciudades siguientes.

Ahora los trabajadores están más contentos, pero los expertos en salud temen el mayor riesgo de un nuevo brote.

Las tensiones están exponiendo el acto de equilibrio para mantener la producción en pleno apogeo, mientras que COVID-19 está contenido en minas como Grasberg, la mina de oro más grande del mundo y la segunda mina de cobre más grande.

«Ponemos la prioridad y la salud de nuestra gente y nuestra comunidad en lo más alto de nuestra lista», dijo a Reuters Richard Adkerson, director ejecutivo de Freeport McMoRan. «Desde el principio reconocimos que (Grasberg) es un lugar particularmente en peligro debido al tamaño de la fuerza laboral de casi 30.000 personas».

Si bien Freeport ha cesado algunas actividades en todo el mundo debido a la pandemia, la producción en la mina Grasberg de 4.267 metros de altura continuó a pesar de que Indonesia enfrenta uno de los peores brotes de coronavirus en el sudeste asiático.

En mayo, Freeport anunció que trabajaría con un «equipo esquelético» a medida que los casos de coronavirus continúan aumentando en la región, incluso en los hogares de los trabajadores. Freeport dijo en ese momento que estaba restringiendo a los contratistas y removiendo a los trabajadores de «alto riesgo», pero no especificó cuántas personas estaban trabajando en la mina.

Pero el cierre afectó psicológicamente a los trabajadores que han estado atrapados por encima de las nubes en el sitio de construcción desde abril. Algunos dijeron que no podían asistir a los funerales de sus familiares.

«Estábamos frustrados, queríamos ver a nuestras familias. Así que tuvimos que protestar», dijo un trabajador de un dormitorio compartido con otros cuatro. Pidió no ser identificado porque temía perder su trabajo.

Los trabajadores disuadidos de trabajar en la mina también estaban descontentos debido a la pérdida de salarios.

¿RIESGO DE SEGUNDA ONDA?

Grasberg se encuentra en el reinado de Mimika de la provincia de Papúa, donde el número de casos de coronavirus ha aumentado constantemente. Al 8 de octubre, había 1.902 casos en una población de alrededor de 224.000, la segunda zona más infectada en la provincia más oriental de Indonesia.

Según Mining Industry Indonesia, la empresa estatal que tiene una participación mayoritaria en Freeport Indonesia, cinco personas murieron de COVID-19 en la mina el 29 de septiembre. 724 casos confirmados.

Desde las protestas, los trabajadores han regresado para un cambio de tripulación semanal, dijo la empresa local PT Freeport Indonesia. Aproximadamente 400-500 trabajadores salen y entran a la mina diariamente después de controles de temperatura y una prueba rápida de COVID-19.

Si una prueba rápida da positivo, sigue una prueba de reacción en cadena de la polimerasa (PCR), que los expertos creen que es mucho más precisa.

Antes de la pandemia, el doble de trabajadores entraba y salía de la mina todos los días, dijo Freeport Indonesia.

Según Adkerson, Freeport trata a sus empleados de forma gratuita contra el coronavirus en sus propias instalaciones médicas.

Tri Yunis Miko Wahyono, epidemióloga de la Universidad de Indonesia, dijo que los cambios de tripulación deberían ser menos frecuentes para limitar el riesgo de propagación del virus.

«El cambio de cuadrilla más corto debería ser de dos semanas, a menos que una empresa esté dispuesta a pagar por las pruebas de PCR para cada empleado cada semana», dijo.

Sin embargo, esta estrategia mantiene a los empleados en el sitio por más tiempo y aumenta la posible fricción con la empresa.

«Todos quieren que sigamos trabajando»

Para ayudar a resolver las protestas, Freeport Indonesia pagó a los trabajadores hasta 15 millones de rupias ($ 1,010) en compensación si trabajaban más de lo habitual, a pesar de no tener responsabilidad por los contratistas, que representan casi las tres cuartas partes de los 29,201 trabajadores.

Un contratista de Freeport dijo por teléfono que aún no había recibido el pago, pero que el tema se discutió con la gerencia y no había planes para más protestas.

Freeport es uno de los mayores contribuyentes de Indonesia. Según datos de la compañía, entre 1992 y 2015 se realizaron más de $ 16 mil millones en impuestos directos, regalías, dividendos y otros pagos.

La mina también es fundamental para Freeport McMoRan, el productor de cobre que cotiza en bolsa más grande del mundo, que registró ganancias en el segundo trimestre, en parte debido al aumento de la producción en Grasberg. Se espera que la actividad en la mina de Indonesia aumente aún más a medida que pasa de la mina a cielo abierto a la subterránea.

«Todos quieren que sigamos trabajando. El gobierno lo está haciendo, la comunidad lo está haciendo, es importante para todos los involucrados. Incluso en Estados Unidos, la minería se considera esencial», dijo Adkerson.



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