Es posible que Marte no haya sido el planeta cálido y húmedo que pensábamos que era


Hoy en día, Marte es un páramo frío y seco, pero hace miles de millones de años las cosas probablemente eran muy diferentes. Desde que comenzamos a lanzar misiones robóticas a Marte en la década de 1970, los científicos han acumulado evidencia que sugiere un pasado más cálido y húmedo para el Planeta Rojo, donde la superficie estaba llena de lagos y océanos que pueden haber albergado vida. Esta es una de las razones por las que la NASA construyó y lanzó un nuevo rover que se lanzó la semana pasada para buscar signos de extraterrestres antiguos.

Sin embargo, no existe un consenso completo sobre cómo era realmente Marte en el pasado. "La controversia sobre el clima temprano de Marte es antigua", dice Anna Grau Galofre de la Universidad Estatal de Arizona. Ella es la autora principal de un nuevo estudio publicado en Nature Geoscience que pone patas arriba los sueños de un Marte acuático. Ella presenta nueva evidencia que sugiere que el paisaje antiguo del planeta está más cerca de la Antártida que de los trópicos. Muchas de las características geológicas que se cree que fueron esculpidas por ríos y vías fluviales que han sido reabastecidas por lluvias frecuentes pueden deberse a glaciares masivos y capas de hielo que se han derretido con el tiempo.

El nuevo estudio se centra en la historia de los valles de las tierras altas del sur de Marte. "Trabajos anteriores señalaron a los ríos como el origen de las redes de valles marcianos", dice Grau Galofre. En su estudio, sin embargo, se identificó por primera vez una fracción de sistemas con características que son “típicas de los canales subglaciales”. Es decir, fue el hielo derretido, no el agua corriente, lo que excavó estos valles hace casi 3.800 millones de años.

Yendo con el río

El equipo de investigación examinó 10 276 valles individuales encontrados en 66 redes de valles en Marte y utilizó algoritmos a medida para agruparlos e inferir qué tipo de procesos de erosión formaban. Esto luego se comparó con los valles terrestres formados por canales subglaciales en el Ártico canadiense.

La principal diferencia entre las redes de ríos y las redes de hielo derretido se debe a la forma en que fluye el agua. Los ríos solo pueden forjar valles cuando el agua corre cuesta abajo. Sin embargo, los canales subglaciales están presurizados para que el agua derretida también pueda fluir cuesta arriba. Los modelos de los investigadores pueden detectar e identificar signos reveladores de la dirección del agua y evaluar la causa probable.

Los investigadores encontraron que 22 de las redes de valles parecían haber sido excavadas por agua de deshielo subglacial, 14 por agua de río y el resto por otros procesos de erosión. Si los autores están en lo cierto, "esto sugeriría que Marte estaba mayormente frío al comienzo de su historia", dice Jay Dickson, un científico planetario de Caltech que no participó en el estudio. Algunos modelos climáticos han llegado a la misma conclusión, contradiciendo la imagen predominante del antiguo Marte como un planeta cubierto por océanos y lagos.

Sin embargo, los nuevos hallazgos no significan que Marte fuera una bola de hielo gigante en el pasado. Joe Levy, un geólogo de la Universidad de Colgate que no participó en el estudio, cree que la investigación de los glaciares invita a la reflexión, pero señala que "es difícil señalar un proceso único que se aplicará a la formación de cada uno de ellos. Valley es el responsable ".

"Esta contaminación en los datos podría deberse a que no hay un solo proceso que haya resultado en la talla de todos los valles de Marte", dice. "Si tiene unos pocos miles de millones de años para trabajar con él, es probable que todos los valles hayan visto de todo, desde erosión glacial hasta flujos de lava e inundaciones bajo cielos plateados. Cada uno de estos procesos cambia la forma de la red de valles y deja uno atrás Serie de características sobreimpresas ".

Las buenas noticias

Afortunadamente, el frío Marte no significa malas noticias para la posibilidad de vida antigua marciana." El entorno subglacial podría haber proporcionado un entorno estable – con agua fácilmente disponible, temperatura sin grandes Vibraciones y protección de partículas de energía solar y radiación sin la necesidad de un campo magnético ”, dice Grau Galofre.

Ya sabemos que la vida puede sobrevivir en ambientes tan fríos, como muestran los organismos que viven bajo la capa de hielo antártica. Vivir en un lugar como el lago Vostok, pudo haber sido posible en Marte, incluso en estos s canales subglaciales.

Dickson cree que los nuevos hallazgos llevarán a los investigadores a comparar otras partes de Marte. “Hay cientos de lagos secos muy grandes en Marte de este período que contenían grandes cantidades de agua de deshielo de estas redes de valles”, dice.

Esto incluye el lugar de aterrizaje del rover Perseverance de la NASA que llegará al cráter Jezero el próximo febrero, y esta misión podría potencialmente crear espacio para buscar tal evidencia.

"Es un desafío emocionante para toda la comunidad científica de Marte", dice Dickson.

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