En la última ‘historia de fondo’: Manti Te’o y los problemas persistentes del bagre


Los periodistas, especialmente los que trabajan en televisión, suelen hablar de «The Get», una entrevista importante, difícil de conseguir y exclusiva. El «Backstory» de ESPN se creó con la idea de que si no siempre tenemos acceso a los temas principales, a través de informes concretos, aún podemos contar historias importantes con nuevos informes y nuevas perspectivas.

La dinámica fue un poco diferente en nuestro último episodio, «The Tale of Te’o» (se estrenó el domingo a las 8:30 PM ET en ESPN y la aplicación de ESPN).

La historia trata sobre el ex apoyador Notre Dame y finalista del Trofeo Heisman 2012 Manti Te’o, quien fue parte de un fraude de bagre durante su temporada senior con los Fighting Irish. Solo él podría responder algunas de las preguntas planteadas durante mi informe. Así que tener a Te’o frente a la cámara o al teléfono era una prioridad.

Un repaso rápido:

En septiembre de 2012, Te’o creyó saber que su amigo Lennay Kekua había muerto de leucemia. Dijo que su amigo enfermo le había dicho previamente que si ella moría, él debería seguir jugando en su memoria. Millones de personas estaban enamoradas de la historia de amor y pérdida, y Te’o apareció en la portada de Sports Illustrated y fue tema de un perfil universitario de GameDay.

Si tan solo la historia hubiera sido cierta.

Kekua fue en realidad la creación de un joven californiano llamado Ronaiah Tuiasosopo, quien ocultó su voz y fingió ser «Lennay» en una larga relación en línea con Te’o. El mariscal de campo de Notre Dame fue víctima de un «pez gato», el término utilizado para describir a una persona que se hace pasar por otra persona en línea para cometer un fraude.

Aunque Te’o habló con sus padres y con el entrenador en jefe de Notre Dame, Brian Kelly, sobre su vergüenza de ser un tonto el 26 de diciembre de 2012, la universidad y Te’o lograron mantenerlo en secreto en el período previo al juego del Campeonato Nacional BCS del equipo.

«Hubo un acuerdo general de que realmente no queríamos que esto fuera una distracción», me dijo recientemente John Heisler, exdirector deportivo asistente de Notre Dame. «Así que la esperanza era que, pasara lo que pasara con la historia, pudiéramos pasar el partido de fútbol sin que tuviera que ser parte de las noticias».

Te’o finalmente habló con algunos medios de comunicación, incluido ESPN, en ese momento y negó repetidamente que estuviera involucrado en el programa.

Sin embargo, las preguntas sobre la posible participación de Te’o persisten más de ocho años después, también debido a la manera cuidadosa y aparentemente preparada en la que inicialmente respondió a las preguntas sobre lo sucedido.

Hablé con Te’o por primera vez por teléfono un sábado por la mañana en octubre pasado. En ese momento, después de períodos anteriores en la NFL, estaba con los Saints y Chargers en Chicago, preparándose para un ensayo con el equipo de entrenamiento de los Bears.

A medida que la pandemia global empeoraba, asumí que una entrevista cara a cara era un largo camino por recorrer, especialmente cuando la pandemia de COVID-19 en Chicago se disparó y un cierre de la ciudad era una posibilidad creciente. Hice mi discurso durante una conversación de 45 minutos. Matthew Hiltzik, un experimentado especialista en comunicaciones de crisis que me ayudó a negociar mi entrevista con Te’o, escuchó la conversación cuando Te’o dijo que estaba vagamente al tanto de nuestro episodio «Backstory». Nos pusimos al día con su vida cuando me dijo que se había casado con su viejo amigo Jovi Nicole Engbino a finales de agosto.

Comenzamos a discutir sobre la fe y el perdón, los cuales son extremadamente importantes para el Te’o profundamente religioso. Me dijo que sus creencias lo habían sostenido de los efectos de la pesca de gatos.

«Fue un momento muy oscuro para mí después de pescar gatos», dijo. «He tenido grandes problemas y dificultades para procesarlo … Miro hacia atrás a este niño y lloro».

De nuevo negó haber jugado algún papel en el engaño: «¡Es indignante!»

Le dije que quería preguntarle sobre una creencia que había dado como parte de la obra de College GameDay en octubre de 2012. Te’o no dijo nada sobre mi deseo de preguntarle al respecto, pero resultó que pensaría mucho en esta pregunta en las próximas semanas.

Cuando terminó nuestra conversación, Te’o me dijo que pensaría en la entrevista. «Las hojas de otoño cayeron en Chicago ayer», dijo. «Miré una hoja que caía y me recordó que no sabía a dónde ir, no sabía en quién confiar … Estaba atascado».


A los pocos días, Hiltzik me informó que el apoyador había accedido a la entrevista frente a la cámara.

Te’o me envió un mensaje de texto más tarde.

«Wussup Don. Prefiero hacer la entrevista en persona … Mi esposa también estará en Chicago conmigo, así que sería perfecto».

Establecimos una fecha, hora y lugar, y esta vez no habría reglas básicas. Solo Te’o sabe exactamente cuándo sospechó por primera vez que lo estaban engañando después de creer que estaba en una relación por la que se sentía muy real.

Estaba encantado después de caminar de un lado a otro tratando de conseguir la entrevista, pero la sensación no duró mucho. A mediados de noviembre, Hiltzik me informó que Te’o se había inscrito en un proyecto documental con The Players ‘Tribune y Netflix, pero aún existía la opción de una entrevista más corta y formal con Te’o en Zoom. (Más tarde supimos que a Te’o se le pudo haber pagado para participar y tener cierto control sobre el proyecto).

El 16 de noviembre, Te’o y yo volvimos a hablar durante 45 minutos. Me dijo que quería explicar sus razones para retirarse de nuestra entrevista programada. «Tu historia es tu película. No es la mía», dijo Te’o. «El otro proyecto, yo sería la estrella del principio, del medio y del gol … quiero ser la estrella».

No creo que Te’o quisiera enfrentar mis preguntas difíciles, especialmente después de decirme en una de nuestras conversaciones posteriores que no consideraría con fe este comentario que hizo en la televisión nacional en octubre de 2012: » La creencia cree en algo que probablemente no puedas ver, pero crees que es verdad. Sientes en tu corazón y alma que es verdad «.

Era importante preguntar porque me preguntaba si sin darse cuenta se había referido a cualquier duda que pudiera haber tenido sobre Lennay Kekua en ese momento. De todas las preguntas que podría haber hecho, ¿por qué debería tocar un nervio? ¿Fue una forma conveniente de eludir su obligación de ser entrevistado en cámara?

«A menudo encuentro una similitud entre creer en un poder superior y creer en las relaciones de Internet», dijo Nev Schulman, coanfitrión y productor ejecutivo de la popular serie Catfish, que él mismo pescó en línea. «Creo que lo que dijo Manti en esta entrevista es una metáfora sorprendentemente precisa del comportamiento en su relación con Lennay. La gente quiere creer en el amor. La gente quiere creer que merecen ser amados y que lo hacen». Encontrará el amor «. . «

En las semanas posteriores a nuestra última llamada, seguí intentando que Te’o aceptara una breve entrevista sobre Zoom, pero Hiltzik (y tal vez Te’o) sabía que no iba a estar de acuerdo con ninguna regla básica que nos impidiera hacerlo. haga preguntas específicas. Así que me dispuse a terminar nuestro último episodio «Backstory».

«Tu historia es tu película», me dijo Te’o, y no sería suya. No volvimos a hablar.

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