«Ella vio algo en mí»


Al escuchar a Angelika Amon, quien impartió mi curso de biología del cáncer en la primavera de 2001, me sentí como si estuviera sumergiéndome en las profundidades de una novela viviente, con momentos dramáticos y detalles elaborados. De alguna manera, dio vida a todas las áreas de la célula y convirtió la historia de su función en una historia convincente.

En esta etapa crucial de la historia de la biología, justo antes de que Eric Lander y sus colegas publicaran el genoma humano en 2003, se clonaron genes humanos y de levadura seleccionados. La mayor parte de la investigación, sin embargo, solo se documentó en cuadernos. Cuando estaba en clase, estaba lleno de conocimientos que no habían aparecido en un libro de texto o incluso en Internet.

El profesor Amon, uno de los pocos científicos que había conocido, abordó la biología, y la vida, con confianza y un sentido del humor seco, siempre yendo directo al grano. Como estudiante en Austria, arrojó luz sobre cómo las proteínas conocidas como ciclinas impulsan el ciclo celular. Años después de comenzar su laboratorio como Whitehead Fellow en el MIT, ella y la becaria postdoctoral Rosella Visintin descubrieron que una sola enzima detiene la división de las células y promueve la transición a un nuevo ciclo celular para que la célula pueda crecer nuevamente. Y aquí nos guió a través de los detalles de cada experimento y nos ayudó a comprender cómo demostró alguna actividad o función celular, o en cambio demostró que no podía ocurrir. A menudo usaba palabras como “notable” y “genial” y hacía que la biología fuera tan fácil de identificar, tan accesible. Mientras describía el núcleo y el nucleolo con su distintivo acento austríaco, su rostro se iluminó con una gran sonrisa, incrustando aún más los conceptos en mi corazón y cerebro. Me aferré a cada palabra.

Para mi clase de biología de tercer año, vine al “laboratorio de proyectos” de la profesora Amon, lo que significaba que me reunía con ella dos o tres veces por semana y me asignaban tareas detalladas. Mi compañera de laboratorio Leslie Lai y yo recibimos un piloto de salida mitótica, el punto de transición en el que una célula deja de dividirse y luego entra en una nueva fase de crecimiento. «Nunca había hecho esto antes», dijo, «pero en teoría debería funcionar».

La clase de amón
La profesora de biología Angelika Amon (extrema derecha), miembro del Instituto MIT Koch para la Investigación Integrativa del Cáncer, era conocida por su investigación sobre el ciclo celular y las anomalías cromosómicas, así como por su exuberante atención. En esta foto de 2002 de Amon Lab, Georgette Charles está en el extremo izquierdo.

Cortesía de Brian Lee

El gen. SPO12 es conocido como el regulador clave de las fugas mitóticas; Sin embargo, cuando está mutado, las células muestran solo defectos leves en la mitosis, lo que sugiere que también está involucrado otro gen. La tarea consistía en intentar encontrar este otro gen. Entonces lo quitamos primero SPO12. Luego usamos un transposón (una secuencia de ADN que puede saltar y alterar otras secuencias en el genoma) para buscar el otro gen. Al controlar las condiciones de los nutrientes, podríamos encender y apagar el transposón como un interruptor, buscando un crecimiento celular atrofiado cuando termina en diferentes partes del genoma. Encontrar esta pérdida de crecimiento sugeriría que el gen en el que aterrizó el transposón también puede desempeñar un papel en la salida mitótica. ¡Sorprendentemente, nuestro experimento funcionó! No tuvimos tiempo de validar nuestros resultados en el Project Lab. Pero Angelika, como la llamaban todos, nos dio la oportunidad de seguir trabajando en su laboratorio.

En poco tiempo habíamos secuenciado la mutación y clonado el gen en el punto donde había aterrizado el transposón. Resulta que LTE1y lo volvemos a colocar en las células mutadas originales para que puedan volver a crecer normalmente. Luego, realizamos varios otros experimentos para confirmar su papel en la salida mitótica. Y así, me enganché.

Angelika nos veía caminando por el pasillo – ¡muy fuerte! – “¡Georgette, eres una superestrella! ¡Leslie, eres una superestrella! Pronto se convirtió en su saludo de rutina. ¿Te imaginas? Fue transformador cuando esta científica estrella de rock me llamó ‘estrella’. Así fue en su laboratorio, rodeada de estudiantes de doctorado y postdoctorados excepcionales, todos los cuales Angelica inspiró y alentó. Mientras trabajábamos duro, nos divertíamos juntos. Aprendí que esto debería ser un equipo. Ella llevó al laboratorio de viaje y habló sobre su esposo Johannes y su hija Theresa (Clara aún no había nacido), lo que creó un sentido de familia en ella. Los estudiantes recogimos su ética de trabajo y decidimos quedarnos mucho tiempo, llegar temprano y trabajar los fines de semana, y todos estábamos orgullosos y dedicados.

Fue transformador cuando este científico estrella de rock me llamó «estrella». Así fue en su laboratorio, rodeada de personas extraordinarias que todos nos sentimos inspirados y alentados por Angelika.

Al comienzo de mi último año en la escuela, escuché a Angelika gritar alegremente mi nombre en el pasillo, su método habitual de llamar a la gente a su oficina. Como siempre, fue al grano: «Georgette, entonces vas a la escuela, ¿no?» Lo he pensado, pero nadie en mi familia tiene un doctorado. Como mujer afroamericana que fue la primera en mi familia inmediata en graduarse con una licenciatura, encontré la idea tan extraña. Cuando le dije que no había explorado completamente esta posibilidad, ella dijo: “Bueno, ¿por qué no? ¡Deberías! «El color de mi piel era irrelevante para Angelika. Ella vio mis habilidades de investigación, mi tenacidad y mi voluntad de correr una milla hasta el laboratorio el sábado por la mañana o correr a verter placas de agar para mantener a todos en los experimentos del día. Vio mi rigor al escribir todos mis métodos y describir exactamente qué colonias habían sido seleccionadas, cada una con firmas genéticas individuales, y cada una tenía que ser cultivada, preparada para PCR y genotipada. Vio algo en mí, de eso no No tuve la experiencia o la historia para conocerme a mí mismo.

Angelika me animó a ir a UCSF a hacer mi doctorado, que ella describió como «progresista». Estudié cromatina en el laboratorio de Geeta Narlika porque todavía había muchas incógnitas sobre el núcleo y el nucleolo, y ayudé a llevar la levadura a su laboratorio como un sistema modelo. Mantuve a Angelika al tanto de mi progreso y seguí el de ella. Se mudó al nuevo Instituto Koch para la Investigación del Cáncer y recibió numerosos premios. (Cuando ganó el prestigioso premio Biosciences Breakthrough Award en 2019 por exponer las consecuencias de la aneuploidía, un desequilibrio en el número de cromosomas después de la división celular, estaba emocionada, pero no sorprendida en lo más mínimo). En medio de mi carrera como graduada, la recomendó como portavoz de UCSF. ¡Lo hice en secreto para presentarle a mi amiga, a quien ella pronunció «Guardiana»! (Ella tenía razón; ahora es mi esposo). Angélica era el tipo de mentor que todos necesitamos: alguien que comparte (o incluso abruma), se preocupa, llega más allá de lo que creíamos posible y celebra con nosotros profesional y personalmente. Así que traje a mi primer hijo, Gregory, para que pudiera conocerlo cuando regresara al campus en 2016. Ella ha demostrado que una mujer, una científica y una madre pueden y deben ir juntas.

Tenía planeado visitarla con mi segundo hijo, Gabriel, que nació en febrero de 2020, pero desafortunadamente Covid intervino. Cuando Angelika murió en octubre, yo estaba sufriendo como muchos otros. Tenía mucho más para compartir con ella. Su primer nombre era apropiado para alguien que era un mentor y un amigo acérrimo, y un ángel para muchos.

Georgette Charles ’03 es directora asociada de investigación de mercados en UCB. Para obtener más información sobre la notable carrera de Angelika Amon, haga clic aquí.

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