El oeste americano se está preparando para un verano caluroso, seco y peligroso


En Nuevo México, donde la mitad del estado enfrenta una «sequía excepcional», los distritos de agua están retrasando la asignación a los agricultores y los instan a que simplemente dejen de plantar si es posible.

En general, casi el 85% de Occidente sufre actualmente condiciones de sequía, según el Monitor de sequía de EE. UU. Casi la mitad de la región se encuentra en una sequía extrema o extraordinaria después de años de condiciones secas y calurosas exacerbadas por el cambio climático.

La causa inmediata de la sequía de este año es un monzón de verano débil junto con las condiciones de La Niña, que dirigen las tormentas hacia el norte. Sin embargo, el problema va mucho más allá de la disminución de la lluvia y la nieve en los últimos meses. El suroeste ha sido testigo del período más seco desde el siglo XVI en dos décadas, según un estudio de Science.

El cambio climático representa el 46% de la severidad y está empujando una sequía moderada a lo que los científicos creen que es una «mega sequía». Numerosos otros estudios han encontrado que temperaturas más altas significarán «sequías más frecuentes y severas en el Suroeste» Evaluación Nacional del Clima 2018.

“La nieve se derrite más rápido. Hay más evaporación. Cambia el juego de muchas maneras diferentes ”, dijo Newsha Ajami, director de política de agua urbana de la iniciativa Water in the West de Stanford.

Campanas de alarma

Las regiones ya están haciendo esfuerzos para hacer frente a los crecientes peligros.

En California, el gobernador Gavin Newsom ha propuesto, entre otras cosas, más de US $ 5 mil millones para satisfacer las necesidades de agua de emergencia y respaldar la infraestructura hídrica regional. También declaró emergencias por sequía en 41 condados que cubren casi todo el norte de California y el Valle Central, la rica región agrícola del estado.

En Marin, un condado al norte de San Francisco que está en gran parte aislado de los sistemas de agua regionales, los reservorios se están agotando después de lluvias casi récord este año. El Distrito de Agua está discutiendo la posibilidad de construir al menos una tubería temporal a través del Puente Richmond-San Rafael para asegurar el suministro de agua, por primera vez desde la devastadora sequía del estado de 1976-1977.

Los investigadores, funcionarios y servicios de emergencia también se están preparando para otra terrible temporada de incendios que comienza temprano. El incendio de Palisades cerca de Los Ángeles ha quemado más de 1,000 acres de matorrales secos en los últimos días, obligando a más de 1,000 personas a huir de sus hogares.

“Algunos elementos del riesgo de incendio son predecibles. Algunos no lo son ”, dice Daniel Swain, investigador climático de la Universidad de California en Los Ángeles, que se centra en las condiciones atmosféricas que provocan sequías, inundaciones e incendios forestales. «Todas las campanas de alarma predecibles están sonando».

El nuevo normal

Algunos modelos climáticos encuentran que el calentamiento aumenta la variabilidad en los patrones de precipitación, lo que los investigadores que estudian las condiciones en California han descrito como un «latigazo» entre sequías e inundaciones más extremas.

Pero, por supuesto, los años de temperaturas extremas no se equilibran entre sí, incluso si la precipitación media sigue siendo la misma. Con demasiada frecuencia, si las regiones fallan en repensar fundamentalmente cómo administran el agua, significa simplemente pasar de un tipo de desastre a otro (ver la sequía de 2012-2016 en California, seguida inmediatamente por años de inundaciones que iniciaron deslizamientos de tierra y lavaron y empujaron las carreteras a una presa cerca del descanso).

«Necesitamos cambiar nuestra mentalidad a ‘la sequía es algo normal'», dice Ajami. «Y cuando tenemos años húmedos, deberíamos emocionarnos y hacer mil millones de cosas para recoger la mayor cantidad de agua posible para asegurarnos de almacenar suficiente cuando se seque de nuevo».

Para ello, el agua subterránea debe aprovecharse mejor limpiando los acuíferos contaminados y reponiéndolos en años con fuertes lluvias. Las regiones también necesitan usar el agua del sistema de manera mucho más eficiente y reducirla, reutilizarla y reciclarla siempre que sea posible.

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