El impresionante debut de Pepi en la USMNT en la decisiva victoria clasificatoria para la Copa del Mundo contra Honduras releva al técnico Gregg Berhalter


La paciencia empezó a desaparecer. Después de dos empates decepcionantes al comienzo de la clasificación para la Copa del Mundo, la selección masculina de Estados Unidos entró en el medio tiempo el miércoles por la noche en San Pedro Sula con 1-0 contra Honduras. Fue una actuación inconexa y poco imaginativa que desafió la perspicacia táctica del entrenador en jefe Gregg Berhalter y la voluntad colectiva de los jugadores. Si el resultado se hubiera mantenido, el estado laboral de Berhalter, justo o no, habría sido objeto de debate.

Después de que el equipo se perdió la última Copa del Mundo, el botón de pánico para toda la comunidad del fútbol americano está a su alcance. Salió tan mal que Berhalter hizo tres cambios en el medio tiempo y cambió la alineación. Tal vez él mismo limpió un desastre, los cambios funcionaron muy bien y Estados Unidos rugió y ganó 4-1.

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Los tres nuevos fichajes en el entretiempo, Brenden Aaronson, Sebastian Lletget y Antonee Robinson, marcaron goles, pero la victoria será mejor recordada por el increíble debut del delantero de 18 años Ricardo Pepi. Apenas dos semanas después de inscribirse para jugar con Estados Unidos contra México, Pepi marcó el gol de la victoria y participó en los tres restantes. Fue una de las mayores hazañas que Estados Unidos recibió de un jugador en su debut considerando lo que está en juego. Y eso como el segundo jugador más joven en aparecer con Estados Unidos en una clasificación para la Copa del Mundo, detrás de Christian Pulisic.

«Gregg me dijo que tomaría un avión de camino aquí», dijo Pepi. «Fue algo muy especial, estaba preparado para el momento y lo aproveché».

Pepi ha sido tan influyente que será difícil convencer a nadie más que a él de que sea el número 9 cuando el equipo se reúna de nuevo en octubre. Especialmente después de otra actuación decepcionante de Josh Sargent, quien jugó de manera ineficaz en la banda derecha antes de ser reemplazado por Aaronson.

Los problemas de Sargent también se debieron, al menos en parte, a su juego fuera de posición, pero nadie en el campo parecía cómodo con el 3-4-3 contra Honduras y si Giovanni Reyna, Sergino Dest y Weston McKennie hubieran estado disponibles, podría ser eficaz sido. Era feo sin ella.

La formación vio a George Bello (izquierda) y Tyler Adams (derecha) como laterales, Kellyn Acosta se emparejó con James Sands en el mediocampo central, Pulisic y Sargent en las bandas y Pepi en la parte superior. Fue el XI inicial más joven que Estados Unidos había colocado en una clasificación para la Copa del Mundo. Las rotaciones fueron lentas y la falta de entrenamiento que este grupo había hecho juntos en este estilo fue evidente desde el principio. A Sands le fue bien como defensa central en una defensa de tres hombres en la Copa Oro, pero se vio completamente abrumado ante Honduras como parte de un mediocampo central de dos hombres. Sus luchas se hicieron aún más evidentes por el hecho de que Adams, el mejor jugador del equipo en los dos primeros juegos, fue sacado del mediocampo central y no pudo influir tanto en el juego por la derecha y el lateral.

«Básicamente jugó como lateral de Red Bull el año pasado», dijo Berhalter sobre Adams. «Así que está muy familiarizado con este puesto».

Berhalter dijo que el plan original era mantener a Adams en el centro, pero una lesión de Dest y la falta de aptitud para jugar de DeAndre Yedlin dieron como resultado un cambio en el plan. Estados Unidos abrió la segunda mitad con su habitual 4-3-3, y tres minutos después Robinson sustituyó a Bello y niveló el partido con su pie derecho no dominante. El impacto inmediato que tuvo se produjo después de una sólida actuación contra Canadá y probablemente consolidó su lugar como lateral izquierdo.

Poco después de que Yedlin entrara para terminar el juego, su centro golpeó la cabeza de Pepi y Estados Unidos tomó la delantera en el minuto 75. Aaronson selló el juego 11 minutos después antes de que Lletget agregara otro y despejara un rebote después de un disparo de Pepi en el tiempo de descuento.

A pesar del cambio de rumbo que marcó la remontada, Berhalter restó importancia a la derrota: «Incluso si hubiéramos perdido el partido, no hubiéramos salido de la clasificación: todavía quedarían 11 partidos por jugar». Elogió la franqueza de Sin embargo, el equipo, al rastrear nueve puntos en los que esta ventana podría haber contribuido a las expectativas externas, se sintió visiblemente frustrado con las afirmaciones de que perder habría puesto en peligro la clasificación.

Pulisic estuvo animado durante la mayor parte del juego, pero se salió con la suya con una lesión en el tobillo, presumiblemente menor, en el minuto 62. Berhalter dijo que aprenderían más sobre la gravedad después de que Pulisic regrese a Chelsea y será examinado allí.

Cuando se anunciaron las eliminatorias para la Copa del Mundo hace dos semanas, el optimismo sobre el potencial del equipo estaba en un nivel que rara vez se había visto antes, y por una buena razón. En el verano, Estados Unidos derrotó a sus rivales México en dos finales, en su mayoría con dos equipos diferentes. El equipo híbrido que Berhalter había convocado para comenzar la clasificación incluía a 10 jugadores de la Liga de Campeones de la UEFA de este año y estaba salpicado de jugadores de equipos que se espera que compitan por la plata nacional en toda Europa. Estas buenas vibraciones fueron en su mayoría de corta duración.

La inclusión de Pulisic en la lista se produjo a pesar de una reciente prueba positiva para COVID-19 y fue suspendido del primer juego contra El Salvador. El delantero Timothy Weah, que ayudó al Lille a ganar el título de la Ligue 1 en Francia el año pasado, sufrió una lesión y se quedó en su club. El portero Zack Steffen, suplente del Manchester City, luchó con calambres en la espalda, luego también dio positivo por COVID-19 y no pudo ser alcanzado. Los contratiempos continuaron al comienzo de los partidos cuando Reyna (Borussia Dortmund) sufrió una lesión en el muslo en la eliminatoria ante El Salvador y Dest (Barcelona) sufrió una leve lesión en el tobillo ante Canadá.

Todo esto se ha visto ensombrecido por las múltiples violaciones del mediocampista McKennie de los protocolos COVID-19 del equipo en Nashville, que lo dejaron prohibido jugar en Canadá y enviado prematuramente a la Juventus. Berhalter dejó en claro que McKennie sería bienvenido de regreso al equipo, pero no dijo si eso sería en la ventana de octubre.

Si ese primer set de tres juegos finalmente se define como un éxito, es porque sirvió como una llamada de atención y una lección en CONCACAF, especialmente para los 16 jugadores que debutaron en la clasificación. Con cinco puntos, la USMNT está empatada con Canadá y Panamá en el segundo lugar del grupo, con México en los dos primeros puntos por delante.

El equipo se reagrupará a principios del próximo mes para los próximos tres juegos: Jamaica en Austin, Texas (7 de octubre), Panamá (10 de octubre) y Costa Rica en Columbus, Ohio (13 de octubre).

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