El futuro de los productores de caucho liberianos es inestable debido a los problemas económicos


GBARNGA, Liberia –
Christopher Reeves ha cultivado caucho en Liberia durante más de tres décadas y vende su cosecha al fabricante internacional de neumáticos Firestone, que también opera aquí la plantación de caucho más grande del mundo.

Ahora en el trabajo, Reeves, de 61 años, y miles de otras industrias del caucho que operan en Liberia han sido víctimas de la recesión económica mundial causada por COVID-19.

Incluso antes de la pandemia, Firestone había impuesto una moratoria sobre la compra de caucho a pequeños propietarios independientes como Reeves. Lo que la mayoría pensaba habría resultado ser casi seis al mes, con la compañía citando precauciones de COVID-19 y un exceso de oferta de caucho. Ahora, la empresa planea despedir a cientos de empleados que trabajan en los terrenos de su plantación.

Sin trabajo permanente en la industria del caucho, algunos liberianos se dedican a trabajar en su lugar: triturar piedras para la construcción.

"El sector del caucho se ha vuelto tan malo que la gente está talando sus árboles de caucho y plantando palmeras (aceiteras)", se quejó Reeves. “Los agricultores sufren. No puedo mentirte “

Como resultado de la moratoria, muchos agricultores independientes como Reeves no han hecho casi nada en 2020, dijo.

Ahora la empresa, que ha estado aquí desde 1929, tiene que despedir a cientos de sus empleados. La legislatura liberiana intentó detener la medida, pero no tuvo éxito.

Don Darden, gerente general de Firestone en Liberia, dijo a los legisladores en julio que la decisión de la compañía era difícil pero "críticamente necesaria en este momento". Se dice que unas 374 personas fueron despedidas dos años después de que se eliminaran más de 600 puestos de trabajo en Liberia.

"La decisión que debemos tomar ahora es necesaria para mantener sostenibles las operaciones de la empresa aquí en Liberia", dijo.

Darden citó “pérdidas insostenibles desde 2012, los precios persistentemente bajos del caucho natural y los efectos de la crisis económica mundial del COVID-19. “También notó los altos costos generales en la gran granja de caucho.

Algunos legisladores liberianos se sintieron particularmente ofendidos por el plan de despido, ya que originalmente se suponía que entraría en vigencia el 26 de julio el Día de la Independencia de Liberia. El país comenzó como un asentamiento para esclavos liberados de Estados Unidos en 1822, pero se declaró una nación independiente 25 años después. Los despidos aún no se han producido porque los empleados de la empresa están completando los trámites necesarios con el Ministerio de Trabajo de Liberia para reducir la plantilla.

Moses Acarous Gray, miembro de la legislatura liberiana en el Congreso gobernante para el Cambio Democrático, dice que el momento de Firestone no podría ser peor.

"La acción de Firestone es explotadora y socava la agenda de desarrollo de la República de Liberia". Los legisladores le dijeron recientemente a la estación de radio privada OK FM. "Y Firestone gana millones y miles de millones de dólares con Liberia".

Mientras tanto, los agricultores independientes dicen que no hay nadie más que compre todo el caucho que esperaban que pudiera alimentar a sus familias.

Richard Johnson Dennis, 55, Las granjas en la ciudad rural de Gbartala dijeron que los compradores de caucho locales se habían aprovechado de la situación. Sabiendo que Firestone no estaba comprando, ofrecieron muy poco porque era bien sabido que los granjeros estaban desesperados.

Las malas carreteras dificultan que los agricultores transporten sus cosechas de caucho para venderlas en otros lugares, dijo Wilhelmina G. Mulbah Siaway, presidenta de la Asociación de Plantadores de Caucho de Liberia.

La situación mejoró levemente el 15 de julio cuando Firestone dijo que reanudaría la compra de caucho a fabricantes independientes, pero las nuevas compras aún no han generado los beneficios que muchos esperaban. Firestone advirtió contra la compra de solo una carga de vehículos por agricultor por día.

"Esto se debe a factores inevitables causados ​​por la pandemia mundial de coronavirus", dijo.

Los productores de caucho dicen que no saben qué hacer

“Si un agricultor trae de tres a cuatro camiones de caucho crudo a la venta, se quejará de que esto es demasiado. ¿A dónde nos dirigimos? ", dijo un agricultor, que habló bajo condición de anonimato por temor a represalias dentro de la industria.

Muchos aquí desean que el caucho de Liberia se procese en el país y se convierta en neumáticos y otros productos para crear puestos de trabajo bien remunerados en las fábricas. En cambio, el caucho en bruto se envía al extranjero. Sin embargo, Firestone insiste en que esa medida no es económicamente viable.

Benjamin Juakormee tiene un taller de reparación de neumáticos en el centro de Liberia, que está a solo 500 metros de una granja de caucho, pero los neumáticos, los que él repara han sido removidos en un continente

“Me duele especialmente cuando veo llantas Firestone”, dijo el hombre de 30 años. “Las miro y digo:" Dios mío, esta goma viene desde aquí y nos regresa en productos terminados ".

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