El director ejecutivo de Boston Dynamics habla sobre la rentabilidad y los próximos robots de la empresa


Boston Dynamics se fundó en 1992 y podría decirse que es la empresa de robots más conocida, también porque sus videos de demostración tienden a volverse virales. Ahora se está intentando pasar de una empresa de investigación y desarrollo a una empresa de robótica, con la primera rentabilidad en mente.

Cuando entrevistamos al fundador y ex CEO de Boston Dynamics, Marc Raibert, en noviembre de 2019, discutimos el potencial de los clientes de la compañía para aplicaciones, inteligencia artificial, simulación y esos videos virales. Sin embargo, resulta que Raibert dejaba el cargo de director ejecutivo en este momento; el actual director ejecutivo, Robert Playter, nos dijo en una entrevista a principios de este mes que asumió el mando en noviembre. Nos sentamos a discutir el primer año de Playter como CEO. Rentabilidad; Spot, Pick, Handle y Atlas; y la hoja de ruta más amplia de la empresa, incluidos los próximos robots.

Casi un año como director ejecutivo

Boston Dynamics contrató a Playter en 1994. Después de 18 años como vicepresidente de ingeniería, Playter se mudó a Google. Cuatro años después, se incorporó a Boston Dynamics como director de operaciones y se convirtió en director ejecutivo un año después.

"La empresa está cambiando", dijo Playter. "Ha habido muchos cambios. Y estamos tratando de hacer algunas cosas que son bastante difíciles. Nuestra historia es que somos una organización de I + D. Y realmente, somos los mejores del mundo cuando se trata de una para desarrollar un nuevo concepto para un robot y hacerlo funcionar tan bien que pueda hacer una demostración con él, y tratamos de ceñirnos a lo que nos hizo grandes allí: la capacidad de hacer desarrollo e investigación avanzados y básicos y Resolviendo problemas difíciles, pero también desarrollando nuestros músculos comerciales, aprendiendo a vender, fabricar, apoyar y, en última instancia, obtener ganancias con un producto. No siempre es fácil perseguir ambos objetivos al mismo tiempo ”.

Para Boston Dynamics una empresa comercial, Playter ha reclutado ejecutivos con experiencia en ventas, desarrollo comercial, marketing, recursos humanos y finanzas La dirección técnica proviene del departamento de investigación y desarrollo y volverá a mapear la producción de los robots. Sin embargo, la mayor parte del nuevo trabajo se lleva a cabo en el lado empresarial, donde la empresa "desarrolla los procesos y la disciplina para construir un negocio rentable".

Ventas al contado y rentabilidad

En junio, Boston Dynamics comenzó a vender su robot de cuatro patas Spot en Estados Unidos por 74.500 dólares. La semana pasada, la empresa amplió las ventas al contado a Canadá, la UE y el Reino Unido por el mismo precio. Boston Dynamics ha vendido o alquilado unos 250 robots hasta la fecha, según Playter, y el negocio se está acelerando. Como parte del programa de primeros usuarios, los primeros 120 robots tardaron unos siete meses en venderse. Le siguieron otros 120 en tres meses y medio, lo que básicamente duplicó la tasa de ventas. El próximo año, la compañía planea darle a Spot una estación de carga y un brazo robótico.

En comparación con los grandes fabricantes de robots, 250 robots no son muchos. Sin embargo, Playter señala que este es un gran logro "para un robot novedoso como Spot". A otras nuevas empresas de robots les gustaría recibir tal validación de mercado. "Invademos, establecemos un mercado y la gente empieza a ver valor. Adaptamos Spot para que sea una solución para algunas de las industrias a las que nos dirigimos", dijo Playter.

El éxito de Spot significa que la empresa está superando sus propios objetivos internos. "Estamos cumpliendo, incluso superando, algunos de nuestros objetivos de ventas para Spot", dijo Playter. "Teníamos objetivos ambiciosos este año, pero cumplimos nuestro objetivo del primer trimestre. Estamos alcanzando nuestro objetivo del segundo trimestre. Tenemos objetivos ambiciosos para el tercer y cuarto trimestre. Creo que probablemente los cumpliremos o superaremos este año. Para ser rentables, estos productos tienen que ser exitosos. Tienes que escalar. Pero creo que estamos superando el plan en este momento ".

La compañía ahora tiene una hoja de ruta hacia la rentabilidad." Creo que seremos rentables en aproximadamente dos años y medio ", dijo Playter." En 2023 hasta Espero que sea en 2024 que somos positivos en efectivo ”.

Robots de logística

Para alcanzar este hito, Boston Dynamics también está desarrollando robots para logística (piense en producción, embalaje, inventario, transporte y almacenamiento). "Y eso, francamente, está ganando mucha atención en la industria de la logística", dijo Playter. "Estoy seguro de que tendremos éxito. Este tipo de enfoque empresarial es algo nuevo para nosotros. Pero creo que esta parte va realmente bien. Pero, ¿podemos hacer eso y seguir haciendo que los atlas del mundo hagan volteretas hacia atrás, los límites ¿Ir más allá y dejar que todo eso coexista en una sola empresa? Hasta ahora, es bueno. Sin embargo, creo que este es el desafío que tenemos por delante para hacer que estas diferentes habilidades coexistan en una sola empresa ".

Griff planeó para 2022 [19659015] En nuestra entrevista con Raibert, clasificó los siguientes tres robots de la compañía por tiempo: hoy (Spot), mañana (Handle) y el futuro (Atlas). Raibert llamó a Handle el robot "mañana" porque estaba esperando en ese momento que se enviaría en 2021. La compañía ha pospuesto esa fecha por al menos otro año.

"Estamos construyendo una versión de Handle que comenzará en 2022", dijo Playter. Ben en una serie de clientes con los que hacemos pruebas piloto, esencialmente prototipos de estas máquinas. Sin embargo, estamos diseñando la versión para fabricación a escala y esperamos que estos primeros sistemas estén disponibles alrededor de 2022. “

La línea de tiempo parece haberse deslizado. pero el jugador no lo ve de esa manera.

"El agarre no se retrasó realmente", dijo el jugador. "Conseguimos un nuevo diseño de Handle. Decidimos cambiar el diseño antes de comercializarlo. Así que eso es lo que está pasando. Yo no diría que se retrasó. Diría que pensamos cuidadosamente en qué". queríamos hacer allí. Y ahora tenemos una iteración de ese diseño que estamos preparando para la fabricación. Y lleva tiempo. Se necesitan un par de años para conseguir algo construido para la fabricación y la fiabilidad que necesita ". 19659002] Boston Dynamics aún no está listo para compartir el mango rediseñado, y la compañía lo lanzará "en algún momento de 2021". Sin embargo, en general, el cambio de diseño hará que el robot sea "más rápido y más eficiente en un entorno logístico", prometió Playter. .

Boston Dynamics es el siguiente paso hacia la logística. “Las posibilidades en logística son grandiosas, y tendremos el primer robot de preparación de pedidos móvil, el Ki La mayoría puede recoger y estacionar, ya sea en la parte trasera de un camión, en su almacén o al final de una cinta transportadora ”, dijo el jugador. "Básicamente, creo que Handle puede manejar cualquiera de las tareas que son omnipresentes en un almacén al recoger cajas".

Seleccione por ahora

Pero eso es lo antes posible en 2022. Hasta entonces, Boston venderá Dynamics Pick, un sistema de procesamiento de imágenes despaletizado y una computadora, que cuesta 75 000 dólares estadounidenses. Pick no es un robot, debe estar conectado a los robots comerciales existentes. Las empresas venden configuraciones de robots integrados que utilizan la selección de Boston Dynamics por entre 200.000 y 400.000 dólares.

Handle es la versión móvil de Pick. Entonces, ¿el primero matará al segundo? "Creo que tendrá su lugar en el mundo, pero creo que a la larga, un robot móvil que pueda hacer lo que hace Pick reemplazará a Pick", dijo Playter. "La cuestión es que esa aplicación es necesaria ahora. En última instancia, el mercado de un robot de paletizado, despaletizado o de posición fija es limitado, ya que hay un número limitado de lugares por los que pasa suficiente flujo de producto para que un robot lo haga. Si Sin embargo, si tiene un robot móvil, ahora puede hacer este trabajo en varias ubicaciones ".

Un robot móvil es, por supuesto, superior a un robot estacionario, pero hay una compensación de costos." Sí, pero no creo que el costo sea finalmente así será mucho mayor ", dijo Playter." Lo nuestro es ciertamente más complejo. Pero creo que podremos manejar estos costos ".

Pick no es un robot, pero es el primer producto de Boston Dynamic en logística, y está ganando terreno.

“El propósito de Pick es que tenga un sistema avanzado de procesamiento de imágenes basado en aprendizaje automático con el que pueda recoger un palé para que un robot pueda recoger cajas que no ha visto antes, o los llamados pallets con números de artículo mixtos, pallets de diferentes tipos de productos ”, dijo Playter. “Y necesita un sistema de procesamiento de imágenes avanzado para manejarlo. Sin embargo, en algunas ventas anticipadas, vencimos a la competencia más establecida. Y lo bueno es que los sistemas de visión con Pick serán los mismos que usamos con Handle. “

Cuando se inicia Handle, hace el mismo trabajo en forma de robot móvil que atornilla Pick al suelo. De esa manera, Boston Dynamics con Pick crea credibilidad antes de que el robot móvil completo esté listo.

Atlas sigue siendo el robot del futuro.

El robot que probablemente atrae más la atención es Atlas, con el que Boston Dynamics prueba y construye ideas. Una vez comprobados, se extraen y se integran en robots existentes o se convierten en robots completamente separados. De hecho, las técnicas para que Handle mueva y equilibre su torso se desarrollaron por primera vez como parte de Atlas, aunque Handle tiene ruedas y Atlas es un robot humanoide con dos piernas. El equipo también construyó sus propias válvulas y sistemas de control de alto rendimiento para todos los sistemas hidráulicos de Atlas. Ese conocimiento se utilizó luego para construir una nueva pinza neumática para mangos que, según Playter, supera a los disponibles comercialmente en la actualidad.

"Atlas que realmente no imaginamos comercializar, al menos no todavía", dijo Playter. “Atlas sigue siendo un robot emergente que realmente nos obliga a avanzar en el estado del arte en el diseño de software y hardware. Así que todavía tenemos algunos atlas. Usamos esto para motivar realmente nuestro trabajo de investigación y desarrollo. La gente, obviamente, se identifica con el humanoide, que es lo que lo hace interesante. Es un robot complejo, por lo que te obliga a desarrollar técnicas para hacer frente a todos los grados de libertad que no son técnicas tradicionales. “

El equipo de Atlas hizo recientemente un trabajo para hacer que el software de comportamiento en Atlas sea mucho más rápido. Solía ​​llevar seis meses codificar, pero ahora el equipo se puede hacer en cuestión de días gracias a las herramientas de optimización avanzadas. "Y estas herramientas realmente estarán disponibles para todas nuestras máquinas, pero estamos usando Atlas para motivar el desarrollo", dijo Playter. "Pero Atlas es demasiado caro y complejo para comercializarlo pronto".

Desglose de los diferentes equipos

Están sucediendo muchas cosas en Boston Dynamics. Para ponerlo en perspectiva, preguntamos dónde se concentra la empresa. El jugador presentó su respuesta en términos del tamaño del equipo.

El equipo spot consta de entre 100 y 110 personas. Los equipos de Handle y Atlas tienen aproximadamente un 70% y un 20% de ese tamaño, respectivamente.

"Entonces Atlas es pequeño", dijo Playter. "Es un equipo de investigación, una especie de masa crítica, lo que se necesita para lograr estos comportamientos y logros interesantes. El agarre está creciendo rápidamente a medida que nos preparamos para lanzar un producto. Sigue una trayectoria similar [to the one] a Spot". "

Boston Dynamics necesita alrededor de 20 o 30 personas para crear el prototipo de un robot. Playter espera que el equipo de Handle" crezca "sobre el tamaño del equipo de Spot" durante los próximos dos años ".

En este punto, "nuestro éxito en el logro de la rentabilidad depende de nuestra capacidad para escalar este producto también", dijo el jugador. "Pero hay una gran oportunidad allí que creo que también conducirá al crecimiento de las ventas de este robot". Espero que para cuando lleguemos allí tendremos dos productos exitosos. Con suerte, comenzaremos a construir el tercero sobre el que preguntaste. “

The Next Robot

Boston Dynamics tiene un enfoque a corto plazo en aumentar las ventas de Spot y Pick / Handle. Sin embargo, a largo plazo, hay espacio para más robots.

"Nuestro objetivo es aplicar las lecciones que hemos aprendido de décadas de investigación y desarrollo en la construcción de máquinas de manipulación livianas y altamente móviles en una serie de industrias diferentes", dijo Playter. “Supongo que una vez que establezcamos a Spot como un producto exitoso, probablemente podamos redirigir a parte de ese equipo para construir el próximo producto que puede ser algo específico para la construcción o la silvicultura, no lo sé. Hay muchos usos potenciales para los que creo que podríamos construir otros robots a medida para los que todavía son robots de manipulación móvil universales, pero probablemente deban ser diferentes de los que tenemos. Me gustaría construir varias de estas cosas. “

Spot puede ser modular, pero incluso la modularidad tiene un límite. Por eso hay un asa. Playter cree que Boston Dynamics finalmente tendrá que construir más robots en varios factores de forma.

"En la industria de la construcción, hay muchas cosas grandes y pesadas que deben mantenerse en su lugar", dijo Playter. "Hay muchos trabajos de elevación de dos personas que potencialmente podrían ser una elevación de una persona con un robot ayudando a transportar parte de esa carga o algo así. Estos son espacios reducidos. Pueden ser grandes y pesados Puede ser un panel de yeso. Puede ser un equipo de HVAC. Puede ser conductor. Realmente no se puede usar la robótica en estos entornos en este momento porque los robots suelen ser robots de posición fija y son grandes y pesados Pero, ¿qué pasaría si pudieras construir un robot que fuera lo suficientemente liviano como para moverse en un sitio de construcción, pero lo suficientemente grande como para, no sé, levantar un pedazo de panel de yeso y sostenerlo mientras alguien más atornilla los tornillos? ¿O todo el proceso? Eso es lo que imagino, pero Spot no hará eso, ni actuará. Tiene que ser un robot más grande que pueda manejar cosas como esa, pero aún así ser móvil norte. “

Robots en la casa

En junio, Raibert anunció que a la empresa le gustaría vender un lugar para la casa" algún día ". Le preguntamos al nuevo CEO sobre su pensamiento allí.

"Realmente comenzamos con aplicaciones comerciales porque sabíamos que el robot todavía era una propuesta costosa para un consumidor personal, creo", dijo Playter. "No se puede construir un robot con las capacidades que tiene Spot por el precio de una aspiradora autónoma o algo así, no lo sé. Así que realmente nos metimos en el negocio porque sabíamos que probablemente tendría que ser más que el precio del consumidor. El valor del robot es claro y es el resultado de una aplicación de retorno de la inversión ”.

La gran tarea fue descubrir cómo construir un robot de manera confiable a gran escala, incluida la fabricación, el servicio y el soporte. mejora en eso, tiene que encontrar la manera de reducir los costos.

"Creo que la visión de tener un robot para el hogar en algún momento sigue siendo sólida", dijo Playter. "Creo que Tardaré un poco en llegar allí porque creo que el costo de una cosa de consumo personal debe ser de unos pocos miles de dólares. Y obviamente ahora estamos en el orden de decenas de miles de dólares. Pero creo que todo lo que aprendamos sobre las capacidades de las máquinas y lo que vamos a producir y brindar soporte sentará las bases para que podamos hacer algo a ese nivel de consumidor en algún momento. “

Precio y propuesta de valor

En cuanto a cada producto de consumo, el precio es la clave. Le preguntamos a Playter cuál sería su objetivo para un robot doméstico. “Bueno, ciertamente menos de $ 10,000. Eche un vistazo a sus aspiradoras robóticas, que cuestan $ 1,000. “Pero alcanzar ese precio sería más fácil decirlo que hacerlo. "Creo que podría ser difícil llevar a Spot a $ 1,000, pero creo que varios miles de dólares podrían ser factibles en una escala suficiente", dijo Playter.

La propuesta de valor, que puede ir desde entretener a la gente hasta ayudar, sigue siendo una cuestión abierta.

"Honestamente, todavía no lo sé", dijo Playter. "No estoy realmente enfocado en eso. Creo que todavía hay un largo camino por recorrer. Para ser honesto, me estoy enfocando en las aplicaciones industriales del robot que tenemos ahora y los otros robots que estamos construyendo para logística Aquí es donde estoy realmente concentrado. Parte del panorama general para nosotros es que queremos construir estos robots transformadores, y creo que es una gran visión imaginar la construcción de una versión de menor costo que la gente querría en su hogar. , pero para ser honesto, eso está un poco en el horizonte para nosotros ”.

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