El costo humano de prohibir WeChat: romper cien millones de conexiones


En enero de 1989 mi padre de 26 años desarraigó su vida para mudarse al otro lado del mundo. Nunca había estado en un avión, y mucho menos fuera de China. Pero un profesor estadounidense le había ofrecido un posdoctorado, una oportunidad que no podía rechazar.

Cuando aterrizó, llamó a un teléfono público del aeropuerto solo una vez para anunciar su llegada: no a su casa, sino a su universidad. Tenía $ 100 a su nombre y las llamadas internacionales eran demasiado caras. Sus padres, que todavía vivían en su ciudad natal rural, no tenían teléfono de todos modos. Los costosos vuelos a casa estaban fuera de discusión durante los siguientes siete años. En cambio, se mantuvo en contacto escribiendo cartas a su familia: escribió sobre los Estados Unidos, sobre su programa y, finalmente, sobre su nueva esposa, mi madre.

Sólo después de mi nacimiento los teléfonos estuvieron disponibles en la aldea de mis abuelos. Mi padre les pidió que instalaran uno para poder llamar a casa. Por exorbitantes que sean las llamadas internacionales, la promesa de una comunicación más fluida ha dado sus frutos. Entonces comenzó un ritual semanal; Llamaría a sus padres, les daría actualizaciones y estaría feliz de escuchar los de ellos.

No es exagerado decir que WeChat cambió la vida de mi padre. Cuando la aplicación se hizo popular como un centro de noticias, redes sociales, pagos y otros servicios diarios a mediados de la década de 2010, les pidió a sus padres que le instalaran Internet para poder realizar videollamadas en sus teléfonos sin necesidad de datos. Finalmente tuvo la oportunidad de mantenerse en contacto con sus hermanos y volver a conectarse con viejos amigos. WeChat se convirtió en un enlace digital esencial que podría penetrar el gran firewall de China.

La continuación de esta conexión es ahora una cuestión abierta. El 6 de agosto, el presidente Trump emitió dos órdenes ejecutivas que prohíben al pueblo de Estados Unidos "realizar transacciones" con WeChat y TikTok en un plazo de 45 días. Nadie sabe realmente hasta dónde llegarán las restricciones, si son definitivas o permiten soluciones; si solo se aplican a los EE. UU. o eliminan WeChat de las tiendas de aplicaciones de Apple y Google en todo el mundo.

Aunque mi padre es optimista de que no serán tan malos, quizás por necesidad, teme que algún día se despierte sin su acceso a WeChat. "Si WeChat está prohibido, básicamente desapareceré del grupo familiar de WeChat", dice. "Todo va a cambiar. Tendría un gran impacto en mi vida. “

Una pérdida de comprensión

Se estima que 19 millones de personas en los EE. UU. Usan WeChat a diario, según la firma de análisis Apptopia. Esos 19 millones de usuarios representan al menos un orden de magnitud más de relaciones: relaciones con familiares y amigos, con compañeros de trabajo y fuentes. A nivel geopolítico, una prohibición de WeChat sería solo el último paso en la continua escalada de la disputa de la administración Trump con China. Pero a nivel humano, sería el debilitamiento o la desconexión de cientos de millones, tal vez miles de millones, de conexiones, una pérdida que es innegable, aunque difícil de cuantificar.

No afectaría solo a personas como mi padre que perderían su canal principal por la cercanía a la familia. Esto también afectaría a empresas, periodistas e investigadores que confían en la plataforma para hacer su trabajo con personas y organizaciones en China. Estos eslabones ahora débiles son, en última instancia, la base de las relaciones entre Estados Unidos y China: permiten a ambos países entablar un diálogo abierto y desarrollar el comercio y la cooperación.

Graham Webster, un investigador de la Universidad de Stanford que estudió para China, ha utilizado WeChat ampliamente durante más de una década para comprender lo que está sucediendo en el país. Lo usa para llamar a expertos chinos que trabajan en temas que quiere comprender y para mantenerse en contacto con sus colegas. Desde la pandemia, estos canales solo se han vuelto más importantes para reemplazar las interacciones cara a cara. Ya ha notado cuánto la pérdida de la conversación cara a cara ha disminuido su capacidad para escudriñar a las personas sobre temas delicados como los políticos.

Sería trágico como comunidad de investigación perder el acceso a él.

Graham Webster

Si también perdiera WeChat, sería mucho más difícil restaurar estas líneas directas de comunicación: los correos electrónicos no son confiables, tanto porque la gente en China rara vez revisa sus bandejas de entrada como porque los correos electrónicos a menudo se envían a través de las fronteras desaparecer misteriosamente. Zoom, una de las pocas plataformas que sigue en pie, también se encuentra en un territorio inestable ya que los usuarios chinos no pueden vender directamente el servicio.

Pero incluso si hubiera alguna otra forma de mantener las conversaciones, no haría nada para salvar su acceso a las cuentas públicas de WeChat, blogs que a menudo existen exclusivamente en el ecosistema WeChat y son importantes. Sirve como fuente de información primaria. "Cuando pierdo el acceso a las cuentas públicas de WeChat, pierdo mucha información sobre lo que piensan los legisladores chinos y qué pautas están implementando, cómo explican y discuten el chino para una audiencia china", dice. “Perder el acceso a él como comunidad de investigación sería trágico. Definitivamente afectaría la capacidad de Estados Unidos para tomar decisiones inteligentes sobre cómo tratar con China en el futuro. “

Jeffrey Ding, un investigador estadounidense de la Universidad de Oxford que estudia la estrategia de inteligencia artificial de China, también usa WeChat para mantenerse en contacto con familiares, amigos y académicos. Más del 80% de los blogs y documentos que traduce como parte de su trabajo provienen de cuentas públicas de WeChat y los grupos de mensajería de WeChat, que incluyen investigadores chinos.

"Hay alternativas y si tengo que ajustarme, lo haré", dijo. Por ejemplo, volverá a las llamadas telefónicas para reemplazar sus videollamadas semanales con su abuela. Aunque tiene más confianza en encontrar reemplazos para sus relaciones más cercanas, está preocupado por las conexiones más débiles que perderá en su red. "No debemos ignorar la importancia de estos lazos 'más delgados'", dice. "A veces, la conexión más delgada puede conducir a una comprensión mucho más profunda y abrir puertas cuando surge la oportunidad".

Estados Unidos se está perjudicando

Hay una razón por la que WeChat es la única plataforma que queda para comunicarse con la gente en China. Eso es porque el gobierno chino ha prohibido todo lo demás. Primero fue Facebook y Google, luego Telegram y WhatsApp. "No es que no haya ningún error del lado chino para esto", dice Webster.

Pero las medidas de represalia tampoco son la solución. "Cuando piensas en lo que está haciendo Estados Unidos, básicamente estás aprendiendo de China", dice Youyou Zhou, un ciudadano chino que trabaja como periodista en Estados Unidos y confía en WeChat para hablar con fuentes y seres queridos. "Crea soberanía cibernética y pretende proteger los datos de los usuarios en Estados Unidos mediante el uso de medios políticos y legales para evitar la competencia". Simplemente no es lo que cabría esperar de un país liberal y libre. “

Cuando piensas en lo que está haciendo Estados Unidos, básicamente estás aprendiendo de China.

Youyou Zhou

Con el tiempo, tanto Webster como Zhou están preocupados de que esta división perjudique a Estados Unidos. Lo que está sucediendo actualmente en China es "con razón muy oscuro", según Webster, incluida la creciente represión de los musulmanes uigures en Xinjiang y la aprobación de la Ley de Seguridad Nacional en Hong Kong. Sin embargo, las acciones de la administración Trump van en contra del interés propio de Estados Unidos. "Si nos preparamos para una nueva Guerra Fría y no es posible monitorear lo que realmente está sucediendo en China, creo que es muy posible que estemos perdiendo oportunidades para lograr mejores resultados a largo plazo". En esencia, romper todos los lazos entre los dos lugares es una receta para un conflicto permanente. “

Zhou descargó recientemente todos sus datos de WeChat para lidiar con el peor de los casos. Webster toma las cosas un día a la vez. Ambos todavía esperan más claridad sobre si las órdenes ejecutivas de Trump son incluso legales.

Mi padre siguió haciendo videollamadas a sus padres en WeChat todo el tiempo que pudo y enviando mensajes sobre su vida al grupo familiar. "El huracán Isaías arrasó la costa este de Estados Unidos y arrancó un pequeño árbol frente a mi casa", escribió recientemente para acompañar una foto. "Este año ha sido realmente un desastre sin fin", escribió su hermana en China. "Espero que todo termine pronto".

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