El compositor gay-negro Julius Eastman se está abriendo camino en la corriente principal


El creciente resurgimiento de Julius Eastman en la nueva comunidad musical en los últimos años parece inevitable, especialmente en retrospectiva. Sería difícil encontrar un artista que encarne tantos problemas de nuestro tiempo: Black Lives Matter, derechos LGBTQ, personas sin hogar, desigualdad de ingresos, salud mental, adicción, lo que sea.

Un compositor, cantante, pianista, bailarín y coreógrafo excepcionalmente talentoso, Eastman tenía una presencia magnética y un apasionante sentido del teatro. Era negro y gay orgulloso y provocativo. Podría ser adorable e incómodo, personalmente y en su arte. Ya sea blanco o negro, heterosexual o gay: tenía algo bajo la manga para cada uno de nosotros. Nadie se libró fácilmente con Eastman. Ya sea a través de los títulos impactantes de muchas de sus piezas o de sus relaciones con amantes y colegas valiosos, ha desafiado tantas formas de prejuicio.

Eastman, que nació en 1940, se elevó como un cometa con un estilo espectacular y estalló de manera impresionante y murió en la oscuridad a la edad de 50 años, sin hogar y solo. Su música, lo que queda de ella (se pierde mucho, todo es un desastre), requiere esfuerzos de reconstrucción hercúleos. Su vida es un documental o una película biográfica que espera suceder.

Siempre ajeno y alienante, el inescrutable Eastman parecía destinado a permanecer ajeno a la nueva música. Es demasiado difícil y molesto. Los cometas van y vienen. ¿O lo hacen ellos? En una serie notable de eventos, el resurgimiento de Eastman ha tomado un giro sorprendentemente moderno.

El nuevo colectivo de música de Los Ángeles, Wild Up, lanzó el viernes una grabación sensacional de la repetitiva y seriamente desafiante «Femenine» de 1974 de Eastman en el sello de New Amsterdam. La majestuosa exuberancia de esta actuación es tal que barre el panorama instantáneamente cambiado y abre nuevas oportunidades aceptación generalizada de la música de Eastman.

Esto sigue al anuncio de la Filarmónica de Los Ángeles de ofrecer un programa gratuito de música de cámara que combine a Eastman con el popular minimalista espiritual estonio Arvo Pärt en Ford el 3 de agosto. Dos semanas después, Eastman se reunirá en un programa con otro místico minimalista de Europa del Este, Henryk Górecki, en otro festival, el Proms de Londres.

Lo más inesperado fue que la noticia fue que la Filarmónica de Nueva York ofrecerá la primera interpretación profesional de la inquietante Sinfonía No. II de Eastman, «El amigo fiel: El amor del amigo amante por el amado», que se encuentra en un cajón y se reconstruye. La sinfonía es parte de una serie de conciertos por suscripción regular en febrero, dirigida por el director musical de la orquesta, Jaap van Zweden, y comenzando con Beethoven y Berlioz.

Pero volvamos a “Femenine”, que Wild Up presentó hace tres años en los Conciertos de los lunes por la noche y el jueves por la noche al aire libre en el Centro Segerstrom para las Artes en Costa Mesa para promover el nuevo lanzamiento. Fue escrito durante los años más prometedores de Eastman, cuando era miembro de una nueva y próspera escena musical en el campus de la Universidad Estatal de Nueva York en Buffalo. Eastman, que creció en Ithaca, Nueva York y asistió al Instituto Curtis en Filadelfia, acudió a todos los lugares a los que fue y lo que hizo.

Fue un cantante excepcional que cantó en la serie New Music de la Filarmónica de Los Ángeles con Zubin Mehta. Ha actuado con Pierre Boulez y la Filarmónica de Nueva York. Fue nominado a un Grammy por su convincente interpretación de «Ocho canciones para un rey loco» de Peter Maxwell Davies. Hizo una gira por Europa ante las multitudes que lo aplastaban y vitoreaban con una obra, “Stay on It”, que le dio al minimalismo formalista del momento una improvisación irrespetuosa de jazz-pop que le dio una patada en las nalgas.

«Stay on It», que incluye una grabación apasionante de otra institución de Los Ángeles, Jacaranda, fue el gran avance de Eastman. Golpea agresivamente a un personaje melódico con una ferocidad que sugiere una sesión de insoportable irritación. En cambio, rompe tus defensas con gloriosas efusiones de material nuevo y te abre a lo que se convertirá en un nuevo tipo de espiritualidad musical.

“Femenino” continúa este proceso. Originalmente era parte de una dualidad que tocaba «Masculine» al mismo tiempo, pero esa es una de las muchas partituras perdidas de Eastman. Una vez fue desalojado de su apartamento mientras vivía en Nueva York por no pagar el alquiler. Nunca se molestó en acumular puntos. No le importaban las posesiones o, a menudo, lo mínimo. Estaba en una misión mesiánica y, en última instancia, autodestructiva.

La documentación que tenemos de “Femenine” es una partitura extremadamente esquemática y una grabación de archivo de 1974 del SEM Ensemble, del cual Eastman era miembro. No se sabe mucho sobre esta actuación en Albany, que incluyó a estudiantes locales. En el estreno de Buffalo un año antes, Eastman preparó y sirvió sopa y usó un vestido durante la actuación.

Queda demasiado para los actores. Hay margen para el elenco y el número de intérpretes. Armar una actuación requiere la creatividad necesaria para realizar una tabla de jazz o un manuscrito medieval. Tiene que ser reconocible para Eastman, pero también tener la identidad de un intérprete.

Wild Up, dirigida por Christopher Rountree, agrega narración que puedes usar para ver la actuación y da títulos a 10 secciones de «Femenino» como «Crea un nuevo patrón», «Sé tú mi visión» y «El pianista interrumpirá debe volver». Tómalos o déjalos como yo prefiera.

Esta no es la única grabación de «Femenine». Ahora hay algunos, y todos son valientes y poderosos. Sin embargo, Wild Up va más allá cuando se trata de capturar la pura extensión de la música de Eastman. El repetido tictac rítmico de que todo comienza y nunca se desvanece por completo se puede escuchar aquí como una invitación a soñar. Es el sonido de salir de ti mismo.

Lo que eso significa, lo que sigue (y, vaya, todavía hay mucho por seguir) no debería decirlo, pero cada oyente lo averigua individualmente. Se trata de la búsqueda. Y eso conduce quizás al aspecto más impactante del impactante Eastman. Su búsqueda de sí mismo y la transmigración espiritual de las almas lo llevó a su caída y debe convertirse en una historia de advertencia.

Eastman pudo haber sido recibido por ser un hombre negro gay en una nueva comunidad musical predominantemente blanca, aunque sexualmente fluida, pero eso solo pareció reforzar su condición de desvalido. Ser aceptado personalmente no era el punto. Para Eastman, una nueva cultura musical anodina que se enorgullecía de funcionar fuera de la identidad personal necesitaba un cambio.

Recuerdo bien a Eastman cuando trabajaba en Tower Records en el centro de Nueva York a fines de la década de 1980. Vivía en Nueva York y conocía regularmente a luminarias que venían a pasar el rato y charlar con Julius. El Julius que conocí era un hombre dulce, incluso angelical.

Pero los ángeles lo ven todo. Eastman demostró ser brutalmente directo y confrontativo. Tituló piezas salvajes para varios pianos con los títulos sediciosos con la palabra N («Crazy N—» y «Evil N—»). No quería ningún lugar donde esconderse, y tampoco había ningún lugar donde esconderse.

Una fuente importante sobre Eastman es el libro «Gay Guerilla», editado por Renée Levine Packer y Mary Jane Leach. En el libro, Ned Sublette, un amigo cercano de Eastman de Nueva York, compositor, guitarrista y musicólogo, señala astutamente que «Julius solo fue cedido al mundo de la música blanca».

Al final, simplemente fue prestado al mundo. No encajaba en ninguna parte. Terminó alienando a casi todo el mundo. Parece que ya no ayuda. Lo probé a pequeña escala. Le dije que tenía que escuchar su música. Necesitaba grabaciones. Le presenté a un editor que se interesó de inmediato. Como colaborador entonces del Wall Street Journal, sugerí escribir un perfil sobre él con la esperanza de llevar su trabajo y su historia a una audiencia más amplia que la del Village Voice (o, ocasionalmente, el New York Times), que él puede haz que te revisen. Dijo que sí, pero sin duda olía a ira.

Luego desapareció. Nadie sabía lo que le había pasado. Un año después nos enteramos de que había muerto de insuficiencia cardíaca, medio muerto de hambre, sin ayuda.

Ahora depende de nosotros juntar a Eastman y su música. “Femenine” de Wild Up es una revelación. Escucharlo es como escuchar «In C» de Terry Riley por primera vez. Tiene lo que se necesita para convertirse en una sensación popular en cualquier campo puramente musical. También es la primera de varias grabaciones de Eastman New Amsterdam realizadas por el conjunto. El cometa está a la vista de nuevo y tal vez para siempre.

Julius Eastman se sienta junto a otros miembros del conjunto SEM.

Julius Eastman, a la izquierda, con otros músicos del conjunto SEM: Roberto Laneri al clarinete, Jan Williams a la batería y Petr Kotík a la flauta.

(© Jim Tuttle / Bridgeman Pictures)

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