El activo más importante en el caos económico del Líbano: el dólar estadounidense


BEIRUT –
Las líneas serpentearon alrededor de la manzana. Luego se hincharon para llenar toda la calle antes de convertirse en una multitud salvaje de hombres empujando a la cima de la línea. Allí, en la oficina de cambio, podían comprar dólares racionados, los productos más populares en el Líbano.

El colapso financiero del pequeño país mediterráneo ha llevado a los libaneses a una búsqueda agitada de dólares a medida que el valor de su moneda nacional está disminuyendo. Para obtener la preciada moneda fuerte, tienen que navegar a través de regulaciones laberínticas y aprovechar todas las brechas para ahorrar sus ingresos.

Cada transacción, desde honorarios médicos hasta compras y alquileres, se negocia día a día, con la caída de la libra libanesa y el malabarismo con varias tasas de cambio de dólares. Aquellos que pueden comprar bienes de lujo o bienes raíces intentan usar sus dólares en cuentas bancarias congeladas por las autoridades con problemas de dinero.

La agitación agudiza el resentimiento de la élite política y el próspero sistema bancario, y alimenta la desesperación.

"Nos golpeará contra una pared", dijo Chris Georgian, un estudiante de 25 años, e intentó comprar $ 600 en una oficina de cambio para obtener su matrícula en Armenia.

La semana pasada, un hombre de 61 años, aparentemente angustiado por su situación económica, se disparó en una calle comercial en Beirut, uno de los varios suicidios durante la crisis.

A pesar de las tensiones políticas, la supervivencia y la guerra, nada preparó a los libaneses para hacer cola para comprar dinero.

Durante la guerra civil de 15 años y la invasión y ocupación de Israel en el sur y Beirut, podría haber habido colas de agua o pan, pero el Líbano siempre estaba lleno de dólares.

Desde 1997, la moneda local era la libra, estaba vinculada al dólar en torno a 1.500, y los libaneses las usaban indistintamente.

Esta estabilidad se basó en lo que dicen los expertos, esencialmente un esquema Ponzi que permitió que los bancos y la élite se beneficiaran mientras que los libaneses podían vivir por encima de sus posibilidades.

Los sucesivos gobiernos han tomado préstamos de bancos privados para financiar una deuda pública masiva y pagar importaciones importantes como combustible, pero también bienes de lujo, que van a las cuentas en dólares de los depositantes. La mayoría de estos depósitos provienen de expatriados libaneses atraídos por las altas tasas de interés.

Se derrumbó cuando las transferencias y la inversión extranjera directa colapsaron en los últimos años.

En la posterior crisis de liquidez, la libra perdió casi el 85% de su valor. Decenas de miles han caído en la pobreza, los salarios son solo una fracción de lo que solían ser y los precios están en alza, lo que está reduciendo la vitalidad y la vitalidad del Líbano.

Los vendedores de cadenas han cerrado, no pueden importar ni alabar productos con las tasas fluctuantes. Algunos proveedores han cerrado o solo aceptan pagos en dólares.

Las cuentas en dólares se congelaron y estos dólares incluidos se convirtieron en "fondos de monopolio" sin valor fuera del Líbano, dijo Dan Azzi, ex banquero y analista. Él acuñó un nombre para esta moneda, el "Lollar" o el dólar libanés.

La gente comenzó a acumular dólares en efectivo y hacer que parientes en el extranjero transfirieran dólares que, a diferencia de las cuentas locales congeladas, pueden retirarse del banco.

Algunos venden oro por dólares. "Compramos oro al precio más alto de $ 39 a $ 55 y en efectivo", dice el mensaje de marketing de un joyero.

El bono permanece oficialmente, incluso si el precio del mercado negro de un dólar ha aumentado al menos cinco veces. Mientras tanto, las autoridades han racionado la oficina de cambio para limitar la cantidad de dólares que una persona puede comprar y establecer una tasa más alta que el bono pero más baja que el mercado negro.

Eso encendió las líneas ruidosas. Algunos compraron dólares para vender en el mercado negro. Han surgido nuevas aplicaciones telefónicas para rastrear múltiples tarifas.

"¿No es todo humillante?" dijo Elie, un guardia de seguridad que mantiene el orden en una oficina de cambio. “Cuando los altos funcionarios hicieron dinero, obtuvimos algo de eso. Ahora ya no están, así que rehúsanos ”, dijo, negándose a dar su apellido debido a su trabajo.

Muchos están buscando formas de usar sus "lolar" capturados por temor a perderlos por completo.

Las líneas se formaron fuera del minorista de lujo Louis Vuitton porque se vendía a un ritmo de la mitad del mercado negro. Otros usan dólares atascados para pagar préstamos bancarios que todavía se valoran con el bono oficial. Azzi estima que ya se han pagado préstamos de hasta $ 15 mil millones.

Ghassan Frem, un dentista, usó sus "Lollars" para pagar el préstamo de un amigo por más de $ 30,000. Ella le pagó el dinero en una cuenta en el extranjero. Es una situación en la que todos ganan: él usa sus dólares "muertos" y la novia paga su préstamo con un descuento.

Mientras tanto, Frem compró un nuevo aire acondicionado de $ 950 en su tarjeta de crédito. El truco es: paga la factura de su tarjeta de crédito al precio oficial en libras, que compró en el mercado negro por mucho menos dólares.

Muchos están aprovechando esta brecha, comprando bienes o haciendo trabajos de renovación, ya sea que lo necesiten o no, para ahorrar prisioneros de dólares.

"Cualquiera que pueda regresar a los bancos está haciendo algo bueno", dijo Frem. "Les estamos haciendo lo que nos hicieron a nosotros".

En las redes sociales, algunos sugirieron organizar una plataforma punto a punto para evitar el uso de bancos.

Según la Dirección General de la Propiedad, las transacciones inmobiliarias aumentaron en más del 16% en el primer trimestre de 2020. Solidere, una de las compañías inmobiliarias libanesas más grandes, reportó ganancias por primera vez desde 2018.

Para su clínica dental, Frem negocia compras de consumibles por hora. Pidió un producto un lunes por la tarde y cuando llegó al día siguiente, el precio del dólar había aumentado un 20%. "El repartidor recibió un SMS con el nuevo precio cuando llegó", dijo Frem.

Para el estudiante georgiano, su educación está en juego.

Como estudiante de psicología de tercer año en una universidad de Ereván, regresó al Líbano debido a un virus corona. Como los dólares de sus padres están bloqueados, tiene que buscar dólares para financiar su retorno.

En la oficina de cambio, le pidió al guardia de seguridad que lo guiara a través de los documentos requeridos. Según las nuevas reglas para frenar las ganancias, debe demostrar que necesita dólares racionados para pagar las tarifas de educación, alquileres, tarifas médicas o salarios para los trabajadores extranjeros. Nadie recibe efectivo: los dólares que compra se envían directamente a su destino.

Sin embargo, Georgian se sintió aliviado. Sus cuotas escolares son de $ 600 y el costo en la bolsa de valores es aproximadamente la mitad del precio del mercado negro, lo que le ahorra suficiente dinero para vivir en Ereván durante meses.

"Si el dólar continúa subiendo, nunca volveré", dijo. "Perderé mi educación".

Georgian cuestionó la decisión de sus padres de quedarse en el Líbano a pesar de las constantes quejas sobre corrupción.

"Dijiste que no creías que iba a ser tan malo", dijo, sacudiendo la cabeza.

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