Donde el Reino Unido cometió un error con su aplicación de seguimiento de contactos COVID-19


( Reuters ) – Cuando las infecciones por COVID-19 aumentaron bruscamente en el Reino Unido en la primavera, el gobierno buscó un cambio de juego esperado: una aplicación de teléfono inteligente que automatizaría parte del trabajo del contacto humano podría rastreador.

El origen de la aplicación NHS COVID-19 se remonta a una reunión el 7 de marzo cuando tres científicos de Oxford se reunieron con expertos en NHSX, el brazo técnico del servicio de salud del Reino Unido. Los científicos presentaron un análisis que mostró que el seguimiento manual de contactos por sí solo no podía controlar la epidemia.

"Dada la infectividad del SARS-CoV-2 y la alta proporción de transmisiones de personas presintomáticas, la epidemia no puede controlarse mediante el seguimiento manual de contactos", concluyó el artículo científico de Oxford, publicado dos meses después en la revista Ciencia .

Los investigadores de Oxford creían que una aplicación de teléfono inteligente podría ayudar a encontrar personas que no sabían que estaban infectadas, y una alerta rápida podría reducir e incluso detener la epidemia, si suficientes personas lo usan. A los pocos días de la reunión, NHSX comenzó a otorgar contratos multimillonarios sin ofertas para el desarrollo de una aplicación, de acuerdo con los registros de adquisiciones del gobierno.

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En las siguientes semanas, los ministros utilizaron la tecnología como una forma de salir del bloqueo en Gran Bretaña que comenzó el 23 de marzo. En una reunión informativa sobre coronavirus en Downing Street el 12 de abril, el ministro de Salud, Matt Hancock, anunció que habían comenzado las pruebas para el "próximo movimiento del gobierno: una nueva aplicación de seguimiento de contactos del NHS".

Explicó que los usuarios podrían usar la aplicación para sentirse incómodos y alertar anónimamente a otros usuarios de la aplicación que han estado en contacto cercano con ellos recientemente. El 28 de abril, dijo que esperaba que la aplicación estuviera lista para mediados de mayo.

En privado, algunos investigadores que propusieron la aplicación estaban consternados de que el gobierno había suspendido las pruebas exhaustivas el 12 de marzo, una decisión que creían que socavaría la efectividad de la aplicación y la salud pública en general. "Desde el principio teníamos muy claro que esto tenía que funcionar con pruebas", dijo a Reuters David Bonsall, un científico clínico de Oxford que asistió a la reunión del 7 de marzo.

A principios de mayo, el Secretario de Transporte Grant Shapps anunció una prueba de aplicación en la Isla de Wight de Inglaterra. "Esta aplicación se lanzará y desplegará más adelante en el mes, siempre que las pruebas sean, por supuesto, exitosas para toda la población", dijo. "Esta es una forma fantástica de garantizar que realmente podamos mantener esto bajo control en el futuro".

Pat Gelsinger, CEO de VMware, la compañía de tecnología de Silicon Valley responsable del desarrollo de la aplicación, dijo a un entrevistador de televisión de Fox Business el 8 de mayo: "Les digo que creemos que es el mejor del mundo y". estamos muy emocionados de trabajar con el NHS en el Reino Unido para lograr esto ”.

Pero a fines de mayo, los funcionarios del gobierno descargaron la aplicación. En una entrevista con Sky News, Hancock calificó la aplicación como "útil", pero dijo que primero se debía introducir el seguimiento de contactos tradicional. Citó a otro oficial y dijo: "Trae la guinda del pastel, pero no es el pastel".

Detrás de escena, los probadores de NHSX descubrieron serios problemas técnicos.

La agencia decidió desarrollar una aplicación que recolectara y almacenara datos en servidores centrales que pudieran ser utilizados por las autoridades de salud y epidemiólogos para estudiar la enfermedad. Se basó en una tecnología llamada Bluetooth para determinar quién había estado cerca de alguien que tenía síntomas recientemente y por cuánto tiempo.

Los probadores de NHSX descubrieron que, si bien la aplicación podía reconocer tres cuartos de los teléfonos inteligentes cercanos con el sistema operativo Android de Google, a veces lo hacía, según funcionarios del gobierno, solo el 4% de Apple identificó iPhones. El problema era que debido a una elección de diseño de Apple para mantener la privacidad de los usuarios y extender la duración de la batería, la aplicación a menudo no podía usar Bluetooth en los dispositivos Apple.

El problema no era un secreto. Apple y Google anunciaron en abril que lanzarían un kit de herramientas para habilitar mejor Bluetooth para aplicaciones de seguimiento de contactos. Para proteger la privacidad del usuario, esto solo funciona para aplicaciones que tienen datos almacenados en teléfonos, no en servidores centrales. La aplicación NHSX no funcionó de esa manera.

El gobierno insistió en desarrollar una solución exitosa para resolver el problema de Apple. Pero no todos estaban convencidos. El grupo de defensa Privacy International, que probó la aplicación a principios de mayo, "descubrió que no funcionaba correctamente en los iPhones", dijo a Reuters Gus Hosein, director gerente del grupo. Sin embargo, debido a las garantías del gobierno, dijo: "Asumimos que hicimos algo mal".

Otros países, incluido Alemania, decidieron cambiar sus aplicaciones para trabajar con Apple Google Toolkit. Esto planteó otro problema con la aplicación del Reino Unido: probablemente no sería compatible con muchas otras aplicaciones de seguimiento de contactos, por lo que los viajeros británicos no serían notificados si estuvieran expuestos al virus.

18 de junio, semanas en Gran Bretaña La aplicación debería iniciarse. Funcionarios del gobierno anunciaron un cambio radical de sentido. Renunciarían a la aplicación probada en la Isla de Wight e intentarían crear una aplicación que funcione con la tecnología Apple Google. El trabajo ya había comenzado y habían aprendido lecciones de la prueba.

NHSX remitió preguntas sobre la aplicación al Departamento de Salud, diciendo: "Desarrollar una tecnología de seguimiento de contactos efectiva es un desafío para los países de todo el mundo. Actualmente no existe una solución lo suficientemente precisa como para estimar la distancia de otros Identifique a los usuarios y calcule el tiempo que lleva todo el seguimiento de contactos.

Un portavoz de VMware dijo que estaba "orgulloso del trabajo realizado y continúa desarrollando rápidamente una aplicación para apoyar los esfuerzos del Reino Unido en el seguimiento y las pruebas de contactos.

Un funcionario del gobierno confiaba en que la aplicación estaría lista en otoño o invierno, aunque el funcionario lo dijo al principio, no había ningún seguimiento de contactos, pero ofreció otros servicios por determinar.

( informe de Steve Stecklow, editado por Janet McBride. )

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