Denny Hamlin, Bubba Wallace y una oportunidad en la historia de las 500 Millas de Daytona


DAYTONA BEACH, Florida – Siguen diciéndonos que los científicos aún no han descubierto cómo clonar humanos. Hay demasiadas pruebas de lo contrario aquí en Daytona International Speedway. Esa evidencia viene en la forma de un hombre que parece estar en tantos lugares a la vez.

Conduce un coche de carreras. Es dueño de un auto de carreras que es usado por un nuevo equipo y conducido por Bubba Wallace. Y cuando no está hablando con ninguno de esos dos equipos, está respondiendo preguntas sobre su nuevo socio comercial, el otro copropietario de la unidad de Wallace.

«Hola Denny, ¿dónde está Michael Jordan?»

Denny Hamlin está en el auto número 11. Hamlin tiene la cabeza en la ventanilla del auto número 23. Hamlin está hablando por teléfono con el mejor jugador de baloncesto que jamás haya existido. Y lo hizo todo todos los días durante la semana más importante de la temporada de NASCAR. No hay forma de que pueda ser solo un chico, ¿verdad?

«Sí, estoy ocupado», dijo Denny Hamlin. «Pero estar ocupado es bueno».

Hamlin, de 40 años, es la navaja suiza de NASCAR. Dueño del equipo, hombre de negocios, vocero del patrocinador, gurú de las redes sociales, padre y, oh sí, también es un buen piloto de carreras. Conduce para Joe Gibbs Racing en su decimosexta temporada a tiempo completo. En los últimos dos años ha logrado 13 victorias en la NASCAR Cup Series (con Kevin Harvick) en la cima, y ​​durante ese tiempo ha liderado la serie en los 5 primeros resultados (37 en 72 carreras) y es el único piloto en llegar a la final cuatro del campeonato en ambos años. Tiene 44 victorias en su carrera, la tercera mejor entre los pilotos activos y tres victorias en las 500 Millas de Daytona en los últimos cinco años.

Si gana la Great American Race el domingo, Hamlin se convertirá en el primer campeón de tres turbas en los 63 años de historia del evento. Cale Yarborough, Sterling Marlin y Richard Petty son los únicos otros pilotos que han ganado dos seguidos. Es uno de los cuatro corredores cuyo nombre ha sido grabado tres veces en el Trofeo Harley J. Earl. Solo Yarborough (4) y Petty (7) tienen más victorias en las 500 Millas de Daytona que Hamlin.

«Me parece completamente loco en todos los contextos mencionar mi nombre con ese nombre», dijo Hamlin hace un año después de su impresionante victoria de 0.014 segundos sobre Ryan Blaney. «Pero que se mencione en el contexto de las 500 Millas de Daytona con ellos no es solo una locura. Es una locura».

Casi tan absurdo como su lista de tareas de las Speedweeks de Daytona en 2021. Condujo la mayor cantidad de vueltas en el Busch Clash el martes por la noche antes de terminar sexto, terminó undécimo en la clasificación de la pole el miércoles por la noche y condujo hasta el Duelo 150 am antes de su carrera de clasificación el jueves por la noche. a la cima antes de terminar 13º con un tanque de combustible vacío. También anunció un nuevo co-patrocinador principal para su viaje en la copa, tenía uno animado debate en las redes sociales con un pasajero a través del modelo de negocio NASCAR Team Ownership y exclamó la industria de las carreras de corta distancia por su continua insistencia en hacer la vida y correr demasiado complicado.

También camina de un lado a otro entre cada evento y sesión de entrenamiento, desde el auto que maneja hasta el auto que posee en conjunto, el nuevo Toyota Camry No. 23 conducido por Wallace. Este equipo, 23XI Racing, tuvo unas speedweeks increíblemente exitosas como Wallace más rápido en el entrenamiento del miércoles, se clasificó cuarto y tuvo la ventaja en el segundo duelo 150 el jueves por la noche con la bandera a cuadros a la vista antes de perder 0.057 segundos ante Austin Dillon. Comienza las 500 Millas de Daytona desde el sexto lugar, 19 lugares por delante de su jefe.

Este es un viaje fantástico a Daytona para cualquier equipo de carreras. Pero este no es un equipo de carreras. Este equipo existió durante no menos de cinco meses, como se anunció el 21 de septiembre. La temporada baja empezó sin tripulación ni coche de carreras. Ni siquiera tenía oficina. Aunque Hamlin llegó a la final del campeonato de NASCAR como piloto en noviembre, también se ocupó de los documentos inmobiliarios y los planes de construcción como copropietario del equipo.

Y sí, su copropietario es un ex jugador de baloncesto de Carolina del Norte llamado Jordan. Mientras Wallace lideraba su duelo de 150 en las últimas vueltas, el piloto de carreras Clint Bowyer gritó por los altavoces de nuestra televisión lo que todos en el garaje de la serie de la Copa habían estado pensando durante toda la semana y seguramente preguntarán el domingo cuándo es el momento de la Gran Carrera Americana.

«¿Alguien ha visto a MJ? ¡Eso es todo lo que quiero saber! ¿Alguien ha visto a MJ?»

En Jordan Watch, Daytona tarareó a un nivel no visto en 30 años cuando Tom Cruise estaba filmando Days of Thunder en la ciudad. Cuando llegó el fin de semana de la carrera, His Airness aún no había aparecido en la pista, pero no fue difícil rastrear su paradero. Todo lo que tiene que hacer es verificar sus cuentas de redes sociales locales.

«Hemos hablado más en las últimas semanas y está emocionado», dijo Hamlin sobre Jordan en la víspera de las Speedweeks. «Él tiene un gran equipo de personas con las que trabajo y que realmente nos da mucha autonomía para asegurarnos de que hagamos las cosas como mejor nos parezca».

Comienza contratando a las personas adecuadas y comprando el mejor equipo. El equipo 23XI (llamado así por el número 23 de Jordan y el número 11 de Hamlin) tiene una alianza técnica con el empleador de Hamlin, Joe Gibbs Racing, y el exjefe de equipo JGR de Hamlin, Mike Wheeler, marca la pauta en el negocio y en la pista. Eso es un buen equipo de carreras y mucha inteligencia para las carreras. Pero están muy ocupados. En el circuito, esto significa que las paradas en boxes se actualizan con un grupo que aún se está conociendo. En la tienda de carreras necesitas saber cómo encender las luces y dónde están los baños.

Se está trabajando para sentar una base sólida para el futuro del equipo y de Hamlins. Literalmente. El piso de concreto para el nuevo taller 23XI se vertió el mes pasado.

«Mis jefes son tres veces ganadores de las 500 Millas de Daytona y quizás el mejor atleta que jamás haya vivido», dijo Wallace sobre Hamlin y Jordan. «Mi jefe de equipo ya ganó las 500 Millas de Daytona. Escucharé todo lo que tengas que decir, siempre que lo tengas que decir, sin importar cuándo.

En Daytona esta semana, el jefe con un traje de bomberos de FedEx caminó desde su garaje hasta Wallace con preguntas y consejos. Pero el próximo domingo esta conversación terminará. Hamlin se trata de ayudar a su piloto a convertirse en el primer piloto negro en ganar una carrera de la Copa en casi 60 años y el primero en ganar las 500 Millas de Daytona.

Pero cuando se trata de pelear entre el piloto / propietario y el auto que posee, Hamlin tiene algunos récords de Daytona 500 de los que quiere ocuparse primero y se convierte en el primer campeón consecutivo de la carrera más grande de NASCAR.

«Espero estar allí al final, que me dé la oportunidad de hacer historia porque para eso estoy al final», dijo. «Escribir historia, hacer algo que nadie ha hecho antes, eso me motiva a conseguir esto».



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