Cuidado con la magia de las métricas


Estamos experimentando el regreso de lo misterioso. Su primo alemán el extraño es una descripción aún mejor de la situación actual. Ya no reconocemos nuestro hogar, nuestro hogar . Más importante aún, ya no podemos controlarlo. En un giro de Heidegger, el mundo ya no está disponible para nosotros como nuestra herramienta.

Como otros han enfatizado, lo extraño te invita a volver al pensamiento mágico. Pero no solo hacemos exorcismos y esperamos que algunos mueran por el bien común, la ciencia misma es fetichizada como Dr. Faucis y el Dr. Drostens del mundo están ocupados como salvadores modernos. Las conferencias de prensa diarias de los líderes nacionales y los comités de crisis han tomado el lugar de las masas; Las líneas ordenadas de visitantes enmascarados del mercado imitan el papel de las procesiones religiosas.

Las profecías ya no se anuncian desde la cima de la montaña, sino desde las métricas. Sin embargo, las métricas no son solo números. Las métricas son los números que importan. Los números son empíricos, las métricas son normativas. Son la magia que convierte los números en significados. Pero para que la magia de las métricas funcione, tenemos que creer en ellas.

Los antropólogos saben desde hace tiempo que la religión, la magia y la ciencia tienen algunas cosas en común. Todos requieren un cierto respeto por la autoridad, utilizan herramientas y sustancias específicas para hacer su trabajo, prometen significado y resultados. Pero las diferencias entre ellos también son cruciales. La religión nos dice cómo funciona el mundo, cuáles son los grandes poderes, por qué existe el sufrimiento humano, en general. La magia es para individuos y les dice cómo resolver un problema particular en sus vidas individuales. Es una religión a medida. La ciencia, el tercer miembro de este tríptico, surge cuando la religión es reemplazada por técnicas empíricas para medir, probar y verificar. Por lo tanto, la ciencia tiene una afinidad natural por la magia, ya que ambas se basan en herramientas y técnicas concretas, a menudo materiales.

Las métricas son mágicas y tecnológicas. Y lo usamos en ambas direcciones. Worldometer, un sitio web de estadísticas mundiales, se convirtió en el 28º sitio web más visitado del mundo en abril de 2020. Esto corresponde a un aumento increíble de 36,928% en comparación con abril de 2019. Leemos los números de casos, muertes, número de casos críticos y restauraciones como en las Escrituras. Pero solo unos pocos números tienen sentido de forma aislada. ¿Qué deberíamos pensar realmente en el hecho de que hubo tantas muertes hoy como ayer?

Humbugging or Raising the Devil (Thomas Rowlandson, 1800), retratando al público como un tonto crédulo que se distrae con una exhibición de asombro, foto a través de Flickr por Wikimedia Commons Thomas Rowlandson / Public Domain

Y, sin embargo, existe una extraña sensación de satisfacción cuando, independientemente de esto, uno verifica sin sentido los números. Lo que se siente mal es realmente malo. Los números nos dicen mucho. Alternativamente, si queremos contar una historia diferente, los números simplemente se pueden reorganizar. Aquí radica la belleza en los números. Podemos barajarlos como un mazo de cartas hasta que nos digan lo que queremos escuchar. Las métricas que se pueden usar para medir el significado de los números permiten esta mezcla.

Las métricas y los números en los que se basan transmiten una sensación de orden cuando la realidad ya no se ajusta a un marco familiar. Son una forma de que la cantidad controle la ambigüedad de la calidad. La famosa antropóloga Mary Douglas nos recuerda la definición de "la suciedad como materia fuera de lugar". El virus también está fuera de lugar en la materia, más aún en su descripción racista como un cuerpo "extranjero" de un país extranjero que amenaza nuestro cuerpo y nuestros países. Verificar los números de casos y trazar la curva no solo nos ayuda a volver a colocar el virus en su lugar epidemiológicamente, sino también epistemológicamente: sentimos que lo que podemos medir se entiende.

Esto no quiere decir que los números no tengan significado. Sin embargo, debe tenerse en cuenta que los números rara vez hablan por sí mismos. Los números necesitan historias. También pueden ser silenciados. Las métricas son los medios por los cuales medimos el éxito y el fracaso de los números. Esto plantea la pregunta de quién los controla y los contextualiza.

Primero aprendimos a confiar en las métricas a través de nuestra participación en la economía de mercado. Las métricas no solo miden el rendimiento, sino que también progresan con el tiempo. Compramos acciones, sacamos hipotecas, trasladamos deudas de una tarjeta de crédito a otra, obtenemos hipotecas secundarias utilizando hipotecas originales, con la esperanza de que nuestras inversiones, incluso si toda la evidencia indica lo contrario, finalmente valdrá la pena . Incluso si nos convertimos en víctimas de números que a menudo se ven afectados por el aumento de las tasas de interés, la caída de los salarios, el aumento de los pagos de la hipoteca y los desconcertantes puntajes de crédito, nunca perdemos la confianza en el poder de una métrica sobre nuestros ingresos, activos o deudas para salvarnos en algún momento .

El mercado moderno financiado enseñó a muchos ciudadanos a considerar las métricas como el poder mágico para salvarlos de sus pecados económicos. Las métricas son una creencia infalible de que el arco del universo financiero, incluso si es largo, también se inclina hacia la justicia.

En la época de COVID-19, transferimos este hábito a la enfermedad. Al rastrear muertes, sobrevivientes, contactos y exposiciones, esperamos capturarlos en la cantidad que extrañamos en calidad. Pero dado que los números en sí son confusos y hay muchos informes de recuento e informes incorrectos, estamos tentados a recurrir a las autoridades sagradas que más respetamos para que lean los números, lo que sacamos el mayor provecho de ellos. quiero salir Este es el paso mágico, en parte ciencia, en parte religión: de la incertidumbre en los hechos a la certeza en las soluciones.

Las métricas pueden ser medidas útiles de progreso, pero es importante tener en cuenta sus límites. La creencia ciega en las métricas puede significar que solo lo que cuenta cuenta, pero lo difícil es saber qué contar y cuánto podemos contar lo que cuenta. Los rescatadores, sean numéricos o no, a menudo están condenados al fracaso, y la disminución puede ser severa si la confianza en el gobierno y la tecnología ya está disminuyendo. Al determinar la relación entre la magia y las métricas, alentamos la exploración de una salida más medida de esta crisis que se centre menos en cómo volver a la normalidad, pero más en qué valor normal vale la pena volver a . Lamentamos la pérdida de control sobre nuestro hogar. Pero tal vez es precisamente nuestra comprensión de que nunca tuvimos control sobre nuestro hogar desde el principio lo que hace que nuestro hogar sea tan aterrador .

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Podría ser más fácil imaginar el fin del mundo que el fin del capitalismo. Y, como la globalización, el capitalismo conservará su atractivo. Pero quizás también hemos llegado al punto en que una marca particular de capitalismo ha madurado para la interferencia: la que se centra en el consumismo sin sentido; Crecimiento a toda costa, incluida la desigualdad fluctuante, el racismo institucionalizado y la degradación ambiental irreversible; y lo que se conserva, que incluso el economista describe como una brecha peligrosa entre el mundo financiero y el mundo en el que vivimos dentro de nosotros mismos; su propio tipo de asombro.

Uno de nosotros ha hablado en otra parte acerca de cómo el mercado se ha ganado la autoridad de algo que experimentamos como "una fuente de orden trascendental, moral y ética en nuestras vidas". Ahora que este orden está al revés, podemos repensar lo que importa. ¿Podremos aprovechar la oportunidad de devolver lo sagrado a lo social liberando métricas de la obligación de hacer el trabajo de magia?

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