¿Cuánto dura el telescopio Hubble?


El hardware obsoleto de Hubble fue reparado directamente por astronautas del transbordador espacial por última vez en 2009, y los ingenieros estimaron que duraría hasta alrededor de 2016. «Después de varios años sobre la marcha con todas las renovaciones, los ingenieros reevaluaron la capacidad de supervivencia y confiabilidad de los instrumentos y comenzaron a posponerlo aún más», dijo Tom Brown, director de la oficina de la misión del Telescopio Espacial Hubble en el Instituto Científico del Telescopio Espacial en Baltimore. “Las últimas estimaciones sugieren que tendremos excelentes oportunidades para hacer ciencia como lo hacemos hoy al menos en 2026, y tal vez durante toda la década. Se ve bastante bien ahora mismo. »

El Hubble se ha utilizado en prácticamente todos los estudios astronómicos: estudiar planetas y lunas en nuestro propio sistema solar; ver estrellas distantes, galaxias, supernovas, nebulosas y otros fenómenos astrofísicos; Estudio de los orígenes y expansión del universo.

El trabajo en la investigación de exoplanetas durante la última década ha sido particularmente sorprendente si se considera que cuando se lanzó el telescopio en 1990, estábamos a cinco años de descubrir el primer exoplaneta en órbita alrededor de una estrella similar al sol. El Hubble no es útil para encontrar exoplanetas, sino para rastrear observaciones que pueden caracterizar los planetas y su atmósfera una vez encontrados. Cuando el telescopio espacial James Webb llegue al mercado a finales de este año, los dos observatorios juntos podrían ayudar a los científicos a identificar un mundo similar a la Tierra que sea verdaderamente hospitalario para la vida.

El JWST a menudo se promociona como el sucesor de Hubble, pero eso no es del todo cierto. Hubble puede observar el universo en longitudes de onda visibles y ultravioleta, mientras que JWST se enfoca en observaciones infrarrojas que nos ayudan a estudiar objetos del universo temprano y caracterizar la química en otros mundos. El Hubble está en el espacio y no tiene que preocuparse por las inferencias causadas por la atmósfera terrestre. Esto es especialmente dañino para las observaciones ultravioleta (la capa de ozono bloquea la mayoría de los rayos ultravioleta).

Esto también es importante cuando necesitamos ojos para examinar fenómenos poco entendidos. Tome la detección de 2017 de ondas gravitacionales generadas por la colisión de dos estrellas de neutrones. Hubble pudo observar las consecuencias del evento y proporcionar datos fuera del espectro infrarrojo que se utilizó para definir la forma y evolución de la fusión con más detalle.

Actualmente hay cuatro instrumentos científicos clave activos a bordo del Hubble. Incluso si una cosa o dos dejan de funcionar, todavía hay mucha ciencia importante que el resto del observatorio puede hacer. El telescopio también está equipado con mucha redundancia, por lo que los errores individuales de hardware y software no necesariamente afectan la función de los instrumentos individuales.

Aparte de eso, no hay planes para una nueva misión de servicio. Si hay una falla catastrófica que deja al Hubble completamente fuera de línea, es difícil ver a la NASA dar luz verde a una misión de reparación para un observatorio que tiene más de tres décadas.

¿Qué reemplazará el Hubble cuando finalmente esté listo para retirarse? Brown dijo que otras naciones tienen planes para poner en órbita otras misiones que podrían acomodar los estudios visibles y ultravioleta que actualmente realiza el Hubble. El Telescopio Espacial Astrosat de la India está realizando actualmente observaciones ultravioleta desde el espacio, pero con una apertura mucho más pequeña. China planea lanzar un telescopio espacial llamado Xuntian en 2024. Según los medios estatales, observará un área 300 veces mayor que la del Hubble.

El verdadero sucesor de Hubble podría ser el gran topógrafo infrarrojo óptico ultravioleta propuesto por la NASA, o LUVOIR, un observatorio de propósito general capaz de observar en múltiples longitudes de onda (incluidos infrarrojos, ópticos y ultravioleta). Pero si se financiara, LUVOIR no comenzaría hasta 2039 como muy pronto.

Es posible que el Hubble permanezca encendido hasta que realmente pueda ser reemplazado, pero la mayoría de los astrónomos se preparan para una gran brecha de conocimiento cuando finalmente deja de funcionar. «Hubble es realmente el mejor juego de astronomía óptica y ultravioleta», dice Brown. “Gran parte de la astronomía, especialmente cuando se trata de comprender la temperatura y la química en el espacio, depende de la información que realmente se puede obtener de ella. Me temo que la comunidad espacial realmente sentirá la pérdida si Hubble deja de funcionar. «

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