Cómo un oscuro fabricante británico de PC inventó ARM y cambió el mundo


Cómo un oscuro fabricante británico de PC inventó ARM y cambió el mundo

Jason Torchinsky

Seamos honestos: 2020 apesta. Gran parte de este año ha sido una avalancha inexorable de malas noticias y acontecimientos miserables que ha sido difícil seguir el ritmo. Sin embargo, la mayoría de nosotros nos hemos mantenido al día, y la mayoría lo hacemos con las pequeñas computadoras de mano que siempre tenemos con nosotros. En Estados Unidos, al menos, todavía utilizamos el nombre increíblemente reduccionista «teléfonos» para llamarlos.

Ahora todos podemos usar una historia de desvalidos para sentirnos bien y, afortunadamente, nuestro yo de Doomscrolling 2020 no tiene que mirar muy lejos. Eso es porque los mismos teléfonos y gran parte de nuestra existencia digital se ejecutan en lo mismo: la familia de CPU ARM. Y dado que Apple ha lanzado una línea completamente nueva de Mac basada en su nueva CPU M1, un procesador basado en ARM, y estas máquinas están recibiendo críticas fantásticas, es un buen momento para recordarles a todos la extraña e improbable fuente de estos chips que controlan el mundo. vino de.

Si estuviera escribiendo la realidad y, por alguna razón confusa, tuviera que especificar qué unidad central de procesamiento se usa más comúnmente en la mayoría de los teléfonos, consolas de juegos, cajeros automáticos y otros miles de dispositivos, probablemente elegiría uno de uno de los fabricantes más grandes como Intel. Ese estado tendría sentido y encajaría en el mundo tal como lo entiende la gente. El dominio del mercado de algunos conocedores de la industria no levantaría las cejas ni otros mechones de cabello en nadie.

Pero, ¿qué pasa si, en cambio, ha decidido que todas estas CPU provengan de una empresa poco conocida en un país que generalmente no se le ocurre como el líder mundial en innovación de alta tecnología (es decir, no desde Siglo 19) )? ¿Y si esta CPU debe su existencia, al menos indirectamente, a un programa de televisión educativo? Probablemente los productores le dirían que recuerde un poco este guión. Vamos, tómate esto en serio.

Y sin embargo, de alguna manera, la realidad es así.

Tiempo bien invertido en 2020.

Al principio había televisión

El procesador ARM, el silicio que controla más de 130 mil millones de dispositivos en todo el mundo y sin el cual la modernidad efectivamente se paralizaría, tiene una génesis realmente extraña. El viaje está plagado de aparentemente mala suerte que presenta oportunidades cruciales, ventajas técnicas inesperadas que resultarían absolutamente cruciales y un comienzo en algunos equipos que se considerarían fallas patéticas.

Pero realmente todo fue puesto en marcha por un programa de televisión, un programa de la BBC de 1982 llamado El programa de computadora. Este fue un intento de la BBC de educar a los británicos sobre de qué se trataban todas estas nuevas y elegantes máquinas que parecían máquinas de escribir de mierda conectadas a su televisor.

El programa fue parte de un proyecto más amplio de alfabetización informática lanzado por el gobierno del Reino Unido y la BBC en respuesta a los temores de que Gran Bretaña no estuviera profunda y alarmantemente preparada para la nueva revolución de la informática personal en Estados Unidos. A diferencia de la mayoría de los programas de televisión, la BBC quería una computadora en el programa que pudiera explicar los conceptos básicos de la computadora y enseñar un poco de programación BÁSICA. Los conceptos incluían gráficos y sonido, la capacidad de conectarse a redes de teletexto, síntesis de voz e incluso IA rudimentaria. Como resultado, la computadora requerida para el programa tenía que ser bastante buena; de hecho, los requisitos de los productores eran inicialmente tan altos que nada en el mercado realmente cumplía con las expectativas de la BBC.

Así que la BBC llamó a la incipiente industria informática del Reino Unido, entonces dominada por Sinclair, una empresa que había hecho fortuna con calculadoras y televisores diminutos. Al final, fue una empresa mucho más pequeña la que ganó el lucrativo contrato: Acorn Computers.

Una bellota florece

Acorn era una empresa con sede en Cambridge que comenzó a desarrollar sistemas informáticos diseñados originalmente para operar máquinas expendedoras de frutas, las llamamos máquinas tragamonedas, en 1979 y luego las convirtió en pequeños sistemas informáticos para pasatiempos basados ​​en procesadores 6502. Esta era la misma familia de CPU que se usaba en las computadoras Apple II, Atari 2600 y Commodore 64, entre otras. El diseño de esta CPU se vuelve importante más adelante. Así que no lo olvides.

Acorn había desarrollado una computadora doméstica llamada Atom, y cuando surgió la oportunidad para la BBC, comenzaron los planes para desarrollar el sucesor del Atom para BBC Micro.

La exigente lista de características de la BBC aseguró que la máquina resultante fuera bastante capaz para el momento, si no tan capaz como el diseño original del sucesor de Atom de Acorn. Este sucesor de Atom habría presentado dos CPU, una 6502 probada y probada y una CPU de 16 bits aún indecisa.

Acorn luego abandonó esta CPU, pero mantuvo un sistema de interfaz llamado Tube que podría usarse para conectar CPU adicionales a la máquina. (Esto también será más importante más adelante).

La técnica del BBC Micro realmente superó los límites de Acorn, ya que era una máquina bastante vanguardista para la época. Esto llevó a algunas decisiones técnicas intrigantemente poco entusiastas pero factibles, como la necesidad de repetir la colocación de un dedo de ingeniería en la placa base con un paquete de resistencias para que la máquina funcione.

Nadie ha descubierto realmente por qué la máquina solo funcionaba cuando se colocaba un dedo en un punto determinado de la placa base, pero una vez que pudieron emular el toque del dedo con resistencias, simplemente se contentaron con que funcionara, y siguió.

Aquí, escuche a uno de los ingenieros clave decirle él mismo:

El tramo correspondiente comienza a las 9:40 a.m.

BBC Micro demostró ser un gran éxito para Acorn y se convirtió en la computadora educativa dominante en el Reino Unido en la década de 1980.

Como probablemente sepa cualquiera que se muera por leer esto, la década de 1980 fue una época muy importante en la historia de la aritmética. IBM PC se lanzó en 1981 y estableció el estándar para la informática personal durante décadas. La Apple Lisa de 1983 predijo la Mac y toda la revolución de la interfaz gráfica de usuario de Windows-Icons-Mouse que dominaría la informática del futuro.

Acorn vio estos desarrollos y se dio cuenta de que si iban a competir, necesitarían algo más poderoso que el antiguo pero confiable 6502 para alimentar sus futuras máquinas. Acorn había experimentado con muchas CPU de 16 bits: el 65816, la variante de 16 bits del 6502, el Motorola 68000, que alimenta el Apple Macintosh, y el comparativamente raro National Semiconductor 32016.

Ninguno de estos funcionó realmente, y Acorn se acercó a Intel para aprender cómo implementar las CPU Intel 80286 en su nueva arquitectura.

Intel los ignoró por completo.

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