Cómo se perdieron los Estados Unidos en innovaciones


El gobierno de los Estados Unidos gasta cientos de miles de millones de dólares cada año, más que cualquier otro gobierno del mundo, para mantenerse al día con lo último en ciencia y tecnología. Y sin embargo, cuando ocurrió una crisis increíblemente predecible, quedamos completamente atrapados.

Esto es un fracaso de la política científica moderna de los Estados Unidos, una política que se remonta a la Segunda Guerra Mundial. Después de la guerra, los encargados de formular políticas pidieron al Congreso que fortalezca la cartera de talentos e ideas científicas de la nación. Lo que siguió fue una edad de oro: una expansión dramática del apoyo gubernamental a la investigación y educación básica para complementar un banco profundo de laboratorios de I + D aplicados en la industria. Gracias a estas fortalezas combinadas, el país aceleró el ritmo del descubrimiento científico y sentó las bases tecnológicas para toda nuestra economía moderna en las áreas de telecomunicaciones, espacio, defensa y salud. Y luego nos quedamos dormidos al volante.

El mundo ha cambiado dramáticamente desde la Segunda Guerra Mundial, pero Estados Unidos está trabajando en gran medida en el mismo libro de juegos de política científica. Hemos logrado construir la infraestructura de investigación académica más poderosa del mundo, pero pretendemos que esta sigue siendo la única prioridad. Nuestra capacidad para traducir los avances científicos en soluciones prácticas ha disminuido. Estados Unidos gasta más en investigación en salud humana que en agricultura, espacio y energía combinados. Sin embargo, no estábamos preparados para Covid-19, no porque no gastamos lo suficiente, sino porque no gastamos de manera efectiva. Hay tres cosas que debemos hacer para cambiar eso.

1. No solo financies la investigación. Soluciones de fondos.

Es fácil ver cuánto dinero gastó Estados Unidos en ciencias biológicas el año pasado, pero buena suerte para descubrir cuánto se gastó en prevención y respuesta ante una pandemia. Esto se debe a que nuestro sistema fuera del ámbito militar está configurado para financiar investigaciones, pero no soluciones. Las universidades, junto con el gobierno y otros laboratorios sin fines de lucro, reciben la mayor parte de los fondos federales de investigación. La mayoría de estas instituciones están organizadas de acuerdo con disciplinas científicas, con incentivos que promueven el descubrimiento y la publicación. Si bien Estados Unidos ha financiado una enorme cantidad de investigación en áreas como la inmunología y las enfermedades infecciosas, se ha gastado relativamente poco en traducir estos descubrimientos en preparaciones prácticas para una epidemia. Resultó que los dos necesitábamos uno.

Estados Unidos, reconociendo la necesidad de soluciones, ha comenzado a financiar grandes desafíos y centros de investigación interdisciplinarios que se centran en cuestiones específicas como el desarrollo de una energía solar mejor y más barata y baterías de próxima generación. Estas iniciativas son un paso en la dirección correcta, pero siguen siendo una excepción a la regla. Y si bien su objetivo es lograr resultados prácticos de tecnología, su financiamiento a menudo va a los mismos investigadores académicos y gubernamentales cuyas carreras dependen de hacer descubrimientos, publicar en revistas y presentar en conferencias. Si queremos lograr resultados diferentes, necesitamos incentivos diferentes.

2. Superar nuestra aversión a la financiación de la investigación industrial.

Las grandes empresas se han alejado del financiamiento de las innovaciones científicas iniciales. El gobierno de los Estados Unidos no ha respondido. El apoyo del gobierno para la investigación del sector privado se ha reducido a aproximadamente una cuarta parte de lo que era hace 50 años. El resultado es que las personas en la industria que saben cómo implementar tecnología están menos conectadas que nunca con las últimas investigaciones y prioridades gubernamentales. Y debido a que la compañía de investigación estatal se ha separado tanto de la industria, apenas tiene medios para validar y escalar tecnologías críticas, como las vacunas contra una pandemia.

Peor aún, el gobierno no puede apoyar el modo más dinámico de investigación industrial hoy en día: las startups. Las empresas privadas están categóricamente excluidas de solicitar gran parte de los fondos federales de investigación, y las nuevas empresas están particularmente en desventaja porque las reglas de financiación se han creado para una era en la que solo las grandes instituciones podrían realizar una investigación científica seria.

La Agencia de Proyectos de Investigación Avanzada de Defensa (DARPA) es una de las pocas agencias gubernamentales con la flexibilidad para financiar la mejor investigación donde sea que esté, y esa flexibilidad ha valido la pena enormemente en la preparación para covid-19. Moderna Therapeutics es una de varias compañías que desarrollan vacunas que han surgido de investigaciones financiadas por DARPA en las primeras etapas. Sin embargo, DARPA también necesita mejores conexiones con la experiencia industrial. La agencia desarrolla oportunidades para empresarios experimentados para trabajar con investigadores de DARPA y cerrar la brecha entre la industria y la investigación en áreas de biotecnología a microelectrónica más rápidamente.

3. Ahora concéntrese en lo que es importante para el futuro.

Nuestro sistema está demasiado firmemente anclado en las prioridades y enfoques de investigación del siglo pasado. No es posible enfocarse lo suficientemente rápido en temas que son importantes para nuestro futuro, como el cambio climático, la seguridad de la información y el envejecimiento de la infraestructura.

La cartera actual de investigación de los Estados Unidos, por ejemplo, subestima los riesgos causados ​​por las emisiones de dióxido de carbono. Por cada dólar que Estados Unidos gasta en investigación biológica y médica, solo 15 centavos se destinan a investigación en química y física, a pesar del enorme potencial de avances en la captura de carbono, el almacenamiento de energía o la energía de fusión. Para estar preparados para nuestro futuro, necesitamos estas soluciones ahora.

Nuestros problemas futuros son grandes y complejos. No se pueden resolver haciendo pequeños ajustes en los botones de presupuesto. Necesitamos grandes curvas y diferentes botones en general.

Pero no es un juego de suma cero. Los Estados Unidos pueden hacer cualquier cosa que sugiera sin perder lo que hace que nuestra compañía de investigación sea tan fuerte hoy en día: nuestro fuerte apoyo a la investigación exploratoria, nuestras venerables universidades y laboratorios gubernamentales, y nuestro compromiso inquebrantable con la seguridad, la salud y la prosperidad de nuestros ciudadanos corporativos.

Covid-19 es una crisis terrible. También es una oportunidad para que reexaminemos cómo la investigación patrocinada por el gobierno puede servir mejor a la sociedad. Esperemos que nuestros responsables políticos estén atentos.

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