Cómo la prohibición de TikTok de Trump acercó al multimillonario tecnológico más independiente de China a Beijing


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El tiempo corre para TikTok, la popular aplicación de videos cortos, y el fundador de la empresa matriz, el multimillonario chino de 38 años Zhang Yiming.

Zhang, un milagro de la programación, ha sido considerado durante mucho tiempo como el magnate tecnológico más independiente, aunque esquivo, de China.

A diferencia de Jack Ma, el extravagante fundador del Grupo Alibaba, Zhang evita el centro de atención y rara vez viaja al extranjero. A diferencia de Jack Ma, el fundador de Tencent Holdings, Pony Ma, y el fundador de Baidu, Robin Li, Zhang ha resistido firmemente las invitaciones para unirse al Partido Comunista Chino.

El año pasado, cuando TikTok entró en una crisis política en India, según Reuters Zhang rechazó una invitación para reunirse con líderes chinos que ofrezcan ayuda. En cambio, envió enviados de nivel medio para asegurar a los funcionarios preocupados que su empresa solucionaría las cosas por sí sola.

Pero ahora Donald Trump está empujando a Zhang al abrazo protector de Beijing.

Los problemas con Trump de TikTok comenzaron el 1 de agosto cuando el presidente anunció abruptamente que tenía la intención de prohibir que la aplicación hiciera negocios en los Estados Unidos porque contenía información personal de millones de estadounidenses. Los funcionarios de la Casa Blanca advirtieron que la aplicación representaba una amenaza para la seguridad nacional ya que la empresa matriz de TikTok, ByteDance, con sede en Beijing, filtraría estos datos a los gobernantes comunistas de China.

TikTok descartó esta sugerencia como absurda. No importa que su contenido principal sean videos de baile para adolescentes. Los portavoces enfatizaron que la compañía es una subsidiaria independiente de EE. UU. Con un CEO estadounidense y un director de seguridad de la información y servidores en Virginia. "No tenemos mayor prioridad que promover una experiencia de aplicación segura para nuestros usuarios", dijo un portavoz. "Nunca hemos proporcionado datos de usuarios al gobierno chino, y no lo haríamos si nos lo pidieran".

Trump se movió, pero apenas. El 3 de agosto, anunció que si ByteDance podía vender la compañía a inversionistas estadounidenses antes del 15 de septiembre, permitiría que TikTok continuara operando en los EE. UU. Y esperaba que el Departamento del Tesoro de EE. UU. Recortara la venta.

TikTok respondió negociando con compradores potenciales, que probablemente incluían a Oracle y una alianza rival entre Microsoft y Walmart. Al mismo tiempo, la empresa presentó una demanda federal contra la prohibición.

Más tarde en agosto, Trump firmó dos órdenes ejecutivas que finalmente extendieron el plazo para una venta hasta el 12 de noviembre, inmediatamente después de las elecciones presidenciales de Estados Unidos. Ahora, según se informa, Bytedance está en conversaciones con el gobierno de EE. UU. Para evitar una venta completa de las operaciones de TikTok en EE. UU.

Mi colega Adam Lashinsky habló elocuentemente en la hoja de datos sobre el celo vergonzoso e inexplicable de las empresas estadounidenses. quien se quejó durante mucho tiempo del descarado robo de propiedad intelectual estadounidense por parte de China para beneficiarse de una represión política apenas velada. Como mínimo, una venta forzosa compensaría a Zhang por el negocio que construyó. Los precios de un negocio potencial oscilaron entre $ 20 mil millones y $ 50 mil millones. Pero cerrar un trato de esta magnitud dentro del plazo ampliado será una empresa monumental.

En China, Zhang fue atacado en línea como un traidor por siquiera considerar la posibilidad de "vender" a extranjeros. Algunos lo han comparado desfavorablemente con Ren Zhengfei, el director ejecutivo del mayor fabricante de telecomunicaciones de China, Huawei, quien ha adoptado un tono desafiante a pesar de la presión de Estados Unidos.

Y si la situación de Zhang no era lo suficientemente complicada, el 28 de agosto, el gobierno chino entró en la batalla anunciando que había actualizado los controles de exportación y los había ampliado para incluir tecnología de inteligencia artificial. Muchos expertos dijeron que esto podría obligar a TikTok a vender de una forma que haría que la empresa fuera mucho menos atractiva para los compradores, o que podría evitar la venta por completo.

Al parecer, el anuncio de Beijing envía un mensaje a Washington de que abogará por las empresas privadas chinas. "Queremos mostrar a todos los demás países que si acosa a cualquiera de nuestras empresas, el gobierno chino lo hará", dijo una fuente del gobierno chino a Reuters .

Sin embargo, es cada vez más claro para Zhang y otros empresarios chinos que no hay nadie que les impida ser intimidados por su propio gobierno. Dos días después del anuncio de China de los controles de exportación, ByteDance hizo una contrita promesa de "adherirse estrictamente" a las nuevas reglas.

Paul Triolo, jefe de práctica de geotecnología del Grupo Eurasia, comparte sus hallazgos sobre las tensiones técnicas entre Estados Unidos y China en la videollamada Eastworld Spotlight de esta semana. Paul, coautor de un fascinante informe reciente sobre "Geopolítica de semiconductores", sostiene que las recientes restricciones de la administración Trump a la exportación de tecnología de fabricación de chips de Estados Unidos están acelerando la ruptura de las cadenas de suministro de tecnología global en "cadenas rojas". . y "cadenas azules", y representan una amenaza potencialmente existencial para Huawei.

Una nota más. En unas horas, tendré una conversación en línea con tres distinguidos investigadores chinos sobre la carrera global para desarrollar una vacuna contra COVID-19. Es gratis y todavía hay tiempo para registrarse y unirse a nosotros aquí.

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Clay Chandler

Clay Chandler
Clay.chandler@fortune.com

Esta edición de Eastworld está comisariada y producida por Grady McGregor. Comuníquese con él en grady.mcgregor@fortune.com.

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