Cómo la industria espacial se ha adaptado a la vida bajo el virus corona



NASA cierra … Tipo de

El 8 de marzo, el Centro de Investigación Ames de la NASA en California se convirtió en la primera agencia importante en emitir pautas obligatorias de teletrabajo después de que uno de sus empleados dio positivo por covid-19 . El resto de la NASA pronto lo siguió.

Todas las tareas que se pueden realizar de forma remota se han trasladado al teletrabajo, incluida la mayoría de los tipos de misiones en curso y proyectos de investigación. Todo el trabajo que tenía que llevarse a cabo en el sitio pero podía esperar se detuvo. Incluso se detuvo el trabajo en el telescopio espacial James Webb.

Los proyectos clasificados como "críticos para el negocio" (aquellos que tenían que seguir un calendario apretado) estaban exentos de restricciones de teletrabajo. Estos incluyeron el rover Mars 2020 (ahora Perseverance) en el laboratorio Jet Propulsion y el lanzamiento del SpaceX Crew Dragon en el Centro Espacial Kennedy. Las misiones a Marte se lanzan cuando la Tierra y Marte están más cerca para ahorrar combustible y costos de energía. Esta ventana se abre aproximadamente cada dos años, por lo que Mars 2020 tendrá que ser lanzado más adelante este verano si está programado para llegar a Marte. Y para Crew Dragon, el argumento era que retrasar las misiones de la ISS podría ponerlo en riesgo de dejar la estación espacial con poco personal más tarde.


  Teletrabajando al equipo Curiosity
La misión Curiosity Rover de la NASA continúa, y el equipo trabaja desde casa. Las fotos de la izquierda son del 20 de marzo de 2020, el primer día que todo el equipo de la misión trabajó de forma remota.

NASA / JPL-CALTECH

Trabajar en las salas limpias de la agencia, donde se construye y se prueba el hardware, es más o menos comercial como de costumbre. El personal ya usa guantes y máscaras de forma rutinaria, pero según las nuevas pautas, las máscaras ahora son una parte obligatoria del trabajo, al igual que una distancia de al menos dos metros entre las personas.

Sin embargo, el espacio es una industria de hardware. No puedes construir y probar todo desde casa.

El sector privado

También en la industria espacial privada, los cierres han obligado a cerrar laboratorios e instalaciones de hardware, y se han detenido actividades como los lanzamientos y la fabricación. Algunas compañías han sucumbido por completo. Bigelow Aerospace despidió a todos los empleados a fines de marzo. La compañía de internet satelital OneWeb se declaró en bancarrota y culpó al coronavirus por su incapacidad para recaudar donaciones.


Otras compañías, especialmente las más pequeñas, se detuvieron para esperar a que las economías se reabrieran. Rocket Lab pospuso su lanzamiento en marzo, pero planea reanudar el 11 de junio. El trabajo de Relativity Space en el desarrollo de un cohete impreso en 3D se ha ralentizado (aunque no se ha detenido) por la pandemia (Centro Espacial Stennis de la NASA, donde se basa el programa de motores de cohetes de la compañía). Sin embargo, la compañía informó a CNBC que no tenía planes de despido y que todavía estaba operando.

Otras compañías están avanzando con poca interrupción. Aunque el rival OneWeb ya no existe, SpaceX ahora ha puesto en órbita 482 satélites Starlink para su constelación satelital de Internet. Y SpaceX continúa trabajando en pruebas de naves espaciales. Virgin Orbit intentó su primera prueba espacial hace unas semanas.

Lo que ha mantenido a gran parte de la industria en movimiento son los contratos gubernamentales otorgados por la NASA y el Departamento de Defensa. Hasta ahora, estos no se han ralentizado. A finales de abril, la NASA seleccionó tres compañías para desarrollar sistemas de aterrizaje lunar para el programa Artemis. Más adelante esta semana, la compañía será seleccionada para lanzar la misión de rover VIPER a la luna para buscar hielo de agua. La agencia acaba de hacer un pedido a Northrop Grumman para desarrollar un módulo residencial para la Puerta de la Luna.

Nuevos proyectos

Durante la pandemia, muchos ingenieros espaciales centraron sus esfuerzos en proyectos más directamente relacionados con el virus de la corona. En JPL, los ingenieros de la NASA desarrollaron un nuevo tipo de ventilador que podría fabricarse rápidamente. El diseño tiene licencia gratuita para los fabricantes interesados, de los cuales ocho están ahora en una fila. Virgin Orbit también desarrolló su propio ventilador. Blue Origin y Boeing fabrican protectores faciales y otros equipos de protección personal para trabajadores de la salud.

  Ingenieros con un prototipo de ventilador
Parte del equipo de ingeniería que desarrolló un nuevo prototipo de ventilador para pacientes con enfermedad por coronavirus en el Laboratorio de Propulsión a Chorro de la NASA en Pasadena, California.

NASA / JPL-CALTECH

Otras compañías han descubierto que sus servicios tienen más demanda que nunca. Maxar y Planet, compañías que operan una flota de satélites de observación de la Tierra, han visto un aumento en la demanda de los datos que recopilan a medida que ayudan a rastrear las tendencias mundiales y regionales en la actividad humana y natural. Las compañías de telecomunicaciones como Intelsat y Hughes han declarado que están trabajando para expandir sus capacidades de redes satelitales para soportar infraestructuras clave, operar aulas remotas y mantener hospitales y clínicas en línea. El uso de la telemedicina ha crecido significativamente durante la pandemia, lo que llevó a la Agencia Espacial Europea a examinar si puede actuar como un "intermediario honesto" que brinde supervisión y orientación a las compañías satelitales que desean ayudar a expandir los servicios de telesalud directamente. La ESA celebró un simposio en Italia el mes pasado para discutir estos temas.

Regreso a la normalidad

Con gran parte de los EE. UU. Y otras partes del mundo comenzando a reabrir sus economías, la industria espacial ahora espera regresar a la normalidad, o al menos a una versión de la normalidad. Mars 2020 comenzará el 17 de julio. La NASA y Northrop Grumman están tratando de volver a encarrilar a James Webb, aunque aún no se ha establecido una fecha de lanzamiento. El trabajo en el Sistema de Lanzamiento Espacial, el nuevo misil de la NASA diseñado para enviar personas a la luna, debería reanudarse en unas pocas semanas. La NASA ahora espera lanzar SLS por primera vez a fines de 2021.


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