Caterpillar pasa a la minería, la construcción y la automatización espacial a medida que disminuyen las ventas de equipos tradicionales


(Reuters) – Pregunta: ¿Cómo puede una empresa como Caterpillar tratar de contrarrestar una disminución en las ventas de excavadoras y camiones durante una pandemia que ha convertido a todos en posibles portadores de enfermedades?

Respuesta: ¿Quizás eliminar a los operadores humanos?

La tecnología de conducción autónoma de Caterpillar, que se puede atornillar a la maquinaria existente, está ayudando al fabricante de maquinaria pesada de EE. UU. A mitigar el severo impacto de la crisis del coronavirus en las ventas de sus tradicionales caballos de batalla.

Con clientes tanto pequeños como grandes que buscan proteger sus operaciones de futuras interrupciones, la demanda de máquinas que no requieren operadores humanos a bordo ha aumentado.

Las ventas de la tecnología de minería autónoma de Caterpillar aumentaron dos dígitos este año en comparación con 2019. Esto es evidente a partir de datos internos de la empresa no informados previamente que se comunicaron a Reuters.

En contraste, las ventas de sus topadoras amarillas, camiones mineros y otros equipos han disminuido durante los últimos nueve meses, una tendencia que también ha afectado a sus principales competidores, como la japonesa Komatsu y la estadounidense Deere & Co.

Fred Rio, gerente de producto global de Caterpillar para Digital & Technology, dijo a Reuters que la tecnología de control remoto para sitios de construcción estará disponible en enero, lo que permitirá a los usuarios operar máquinas desde varios kilómetros de distancia.

La compañía también está trabajando con agencias espaciales para utilizar tecnología satelital para permitir que un operador que opera en los EE. UU. Se comunique de manera remota con máquinas en sitios de construcción en África o en otras partes del mundo.

Sin embargo, la estrategia de automatización de Caterpillar no se desarrolló en la era COVID-19. La compañía intensificó sus inversiones en tecnología, emergiendo de la recesión más larga de su historia en 2017, como parte de un plan para aumentar los ingresos recurrentes de las lucrativas ventas de servicios.

Pero son los primeros días y esa tecnología sigue siendo una parte de nicho del negocio de Caterpillar. Si bien los ingresos por ventas de tecnología no se desglosan, es poco probable que el aumento de la demanda tenga pronto un impacto material en los ingresos del grupo, que fue de alrededor de $ 54 mil millones el año pasado.

También es un esfuerzo costoso cuando la empresa está inyectando miles de millones en investigación y desarrollo en su conjunto. Sin embargo, no está claro si la demanda de tecnología autónoma y remota continuará en un mundo pospandémico, mientras que, a largo plazo, existe el riesgo de que las mejoras de productividad impulsadas por la tecnología puedan afectar las ventas de nuevos dispositivos.

«Se ha vuelto más loco»

Dicho esto, la tecnología autónoma está ayudando a Caterpillar a obtener acuerdos de equipos con clientes que no han comprado muchas de sus máquinas anteriormente.

El año pasado, Rio Tinto firmó la compañía para suministrar camiones autopropulsados, máquinas voladoras autónomas, cargadoras y otra maquinaria para la construcción de la mina de mineral de hierro Koodaideri en Australia, que se espera que esté operativa el próximo año.

Rio Tinto declinó comentar sobre el negocio de equipos.

La industria minera ya ha adoptado algunas tecnologías para camiones autónomos y operación remota de máquinas de deslastre de carga. Sin embargo, el cese de las operaciones en todo el mundo tras los cierres obligatorios del gobierno en el apogeo del COVID-19, así como los recientes brotes de infección en las minas de carbón de Polonia, han acelerado el uso de estas tecnologías.

Anthony Cook, gerente general de sistemas de transporte autónomo del rival de Caterpillar, Komatsu, dijo que muchos clientes presentaron sus planes de gastos después de la pandemia para sacar a los conductores de los camiones mineros.

Dijo que la crisis del COVID-19 no había afectado el destino de su negocio autónomo: «En todo caso, se ha vuelto más loco».

Caterpillar está en el espacio

Caterpillar y Komatsu tienen la mayor parte del mercado global de sistemas de transporte autónomos en todo el mundo.

Sin embargo, Caterpillar, con sede en Illinois, tiene una ventaja competitiva, según algunos analistas, ya que su tecnología se puede adaptar a los equipos de la competencia, lo que la hace más adecuada para flotas mixtas. La tecnología de Komatsu actualmente solo funciona con sus propias máquinas.

Komatsus Cook dijo que si bien la modernización es una solución a corto plazo, la compañía está desarrollando tecnología que permitirá que diferentes marcas de dispositivos funcionen juntas de manera “segura y eficiente”, lo que brindará beneficios a largo plazo.

Sin embargo, Jim Hawkins, gerente general de la división de Industrias Extractivas de Caterpillar, dijo que la capacidad de actualización ha ayudado a aumentar las ventas, ya que las empresas mineras pueden comprar el hardware y el software para hacer funcionar las máquinas de forma autónoma sin el costo mucho mayor de revisar toda su flota. pagar.

Este es un punto de venta en un momento en que los mineros están lidiando con la incertidumbre empresarial causada por el virus.

Caterpillar vende tecnología de funcionamiento autónomo por separado de sus máquinas. Si bien la modernización de las flotas existentes ha sido el mayor motor de crecimiento hasta ahora, cada vez más clientes están solicitando camiones mineros autónomos, según Hawkins.

La compañía cobra a los clientes de minería una tarifa de hardware, una tarifa de software y una tarifa de licencia recurrente. En general, la tecnología podría costar entre 50 dólares y cientos de millones de dólares, según el tamaño de la flota y la duración del contrato, dijo Hawkins.

Todos estos usos son parte del impulso de la empresa para aumentar las ventas de servicios, que tienden a ser más resistentes y rentables que la venta de equipos. El objetivo es aumentar los ingresos por servicios de $ 18 mil millones en 2019 a $ 28 mil millones para 2026.

Rob Wertheimer, analista de maquinaria de Melius Research, dijo que la necesidad de que las compañías mineras reemplacen una flota minera envejecida y su creciente demanda de actualizaciones autónomas deberían ayudar a Caterpillar ya que su tecnología le da una ventaja «diferente» sobre sus competidores.

«Estratégicamente, están en un lugar mejor», agregó.

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